¿Por qué los pingüinos se amontonan juntos?

El acurrucarse es una estrategia de protección para los pingüinos de la Antártida. Este comportamiento los protege contra los vientos helados y el clima extremadamente frío de la región.

Los animales han desarrollado diferentes mecanismos para desafiar las condiciones del hábitat en el que viven. Los camellos tienen joroba(s) que pueden almacenar alimentos que los sostienen durante días, semanas o meses. Los osos polares tienen un pelaje que cubre su cuerpo para proporcionar aislamiento. Las ballenas tienen grasa (una capa de grasa debajo de la piel) para sobrevivir en aguas heladas.

Y la lista continúa… Mientras tanto, nuestros amigos de la Antártida tienen otra forma de mantenerse calientes. ¡Estoy hablando, por supuesto, de pingüinos! El mecanismo que utilizan es particularmente interesante: acurrucarse.

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¿Qué es acurrucarse?

El diccionario Collins define acurrucarse como “sentarse, pararse o acostarse cerca de otras personas, especialmente cuando se tiene miedo o se siente frío”.

Esto es exactamente lo que hacen los pingüinos emperador de la Antártida para mantenerse con vida. A primera vista, parece que los pingüinos están discutiendo algún tema importante de la agenda en una reunión multitudinaria.

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Los grupos de pingüinos suelen tener una gran cantidad de individuos. (Crédito de la foto: veinte20)

Algunos días, los pingüinos se juntan en un gran grupo y permanecen así durante algún tiempo. Se empaquetan lo más cerca posible físicamente. Sin embargo, no se quedan quietos. Los pingüinos en el borde exterior de la formación cambian de posición cada cierto tiempo, mientras mantienen la forma general del grupo. La pregunta es, ¿por qué hacen eso?

Motivo de acurrucarse

Termorregulación social. Este es un fenómeno bastante simple que se explica por sí mismo. Por lo general, implica generar calor a través del contacto piel con piel. Todos los miembros de un grupo trabajan colectivamente para conservar el calor corporal.

Para definirlo más correctamente, “la termorregulación social es una estrategia cooperativa en la que los animales se agregan activamente para beneficiarse del calor de sus congéneres en respuesta a las bajas temperaturas ambientales”.

Curiosamente, la termorregulación social no solo se ve en los pingüinos. Ciertas especies de reptiles, aves y mamíferos también lo utilizan para pasar el frío. Los grupos de pingüinos pueden durar desde unos pocos minutos hasta unas pocas horas, dependiendo de las condiciones climáticas.

Un pingüino anotando las coordenadas exactas de la ubicación del grupo

Los pingüinos se acurrucan para calentarse.

Los grupos de pingüinos pueden crecer hasta abarcar a cientos de pingüinos, todos juntos con sus uniformes blancos y negros. Los apiñamientos son una estrategia principal para protegerse de los vientos fríos y las temperaturas bajo cero de la Antártida.

A través de los amontonamientos, los pingüinos disminuyen la relación entre el área de superficie colectiva y el volumen. Cuanto menor sea esta relación, menos calor se perderá.

Los pingüinos emperador, que habitan en la Antártida, incuban huevos sin nidos en el duro clima de su hábitat. Los pingüinos machos asumen esta responsabilidad. Dado que los huevos carecen de nidos, no pueden pasar desapercibidos, por lo que los machos deben ayunar durante períodos prolongados.

Durante este período de reproducción, conservar el calor corporal se convierte en un gran desafío sin alimento. Huddles viene al rescate en tales situaciones. La mayoría de las veces, los pingüinos machos están en el centro del grupo, donde las temperaturas son más altas.

¿Qué tan caliente puede estar a través de los amontonamientos?

La investigación ha encontrado que las temperaturas ambientales de los grupos alcanzan al menos 20°C. Increíble, ¿verdad? ¡Desde temperaturas ambiente tan bajas como -60 °C hasta 20 °C por encima de cero! Aún más impresionante, el centro de los grupos puede alcanzar una temperatura de 37,5°C (cerca de la temperatura corporal preferida de un pingüino).

Esencialmente, ¡compartir y cuidar es el mantra de los pingüinos! Cuida a otras personas compartiendo su calor corporal. Al conservar el calor corporal de esta manera, los pingüinos pueden reducir la temperatura corporal y los costos metabólicos para beneficiar su supervivencia durante la temporada de ayuno. Con una temporada de ayuno que puede durar hasta 120 días, esto se vuelve esencial.

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Los pingüinos pasan alrededor del 90% de su tiempo en grupos o en regiones que tienen temperaturas relativamente más altas, como las costas (-10°C). Para preservar su calor y evitar una rápida transferencia de calor, los pingüinos tienen un aislamiento de primera clase de sus plumas, piel, plumón y aire atrapado.

Puede hacer tanto calor que los pingüinos eventualmente se separarán de su grupo. Solo unas pocas aves individuales que abandonan el grupo pueden hacer que todo el grupo se rompa, solo para volver a formarse más tarde, una vez que regrese la necesidad de calor.

Los ahorros de energía para los pingüinos debido al apiñamiento son bastante impresionantes. Los investigadores han calculado que los pingüinos en grupo ahorran un 26 % más de energía que los pingüinos en grupos más pequeños. No solo eso, cuando los pingüinos estuvieron expuestos a velocidades de viento de 4,9 m/s, ¡ahorraron un 32 % más de energía que los pingüinos aislados!

Solo una caída de 1 °C en la temperatura corporal de un pingüino contribuye a una reducción del 7 al 17 % en los costos de energía. Acurrucarse reduce el área de superficie expuesta de un pingüino en un considerable 74%. Menos área de superficie expuesta significa menos efecto de los vientos fríos y un aumento en el calor que se genera.

La forma del grupo

Como se mencionó anteriormente, estos grupos no están inmóviles. El movimiento es lento pero constante. La velocidad y la dirección del viento tienen un efecto evidente en su forma y movimiento. Lenta y constantemente, las aves en el centro del grupo, casi sin estar expuestas al viento, se desplazan a una posición más expuesta, mientras que las de los bordes exteriores se mueven hacia adentro.

Cuando regresas de un buen baño en el mar

Matemáticamente, las formas hexagonales forman el empaquetamiento más denso en una superficie plana. ¡Resulta que esa es la forma que también asumen los grupos de pingüinos! ¿Los pingüinos también estudian matemáticas?

Inicialmente, los grupos tienen una forma irregular, pero a medida que los pingüinos del lado de barlovento se mueven hacia el lado de sotavento, el grupo adopta la forma de un hexágono. También hay evidencia que muestra que los grupos se mueven de un lado a otro dependiendo de la dirección de los vientos dominantes.

El viento, la radiación solar y la temperatura ambiental son los principales factores que contribuyen a la formación de un grupo de pingüinos. El análisis también ha demostrado que los pingüinos prefieren unirse a grupos y dejar sus agrupaciones más sueltas. Esto también contribuye al movimiento continuo dentro y alrededor de los grupos.

Conclusión

Los pingüinos enfrentan algunas de las condiciones climáticas más duras del mundo. Aparte del aislamiento que les proporciona su capa subcutánea de grasa y plumas, el acurrucarse les ayuda mucho durante la época de frío y ayuno. Entonces, la próxima vez que te encuentres con un gran grupo de pingüinos, recuerda que no se han reunido para compartir chismes entre ellos, ¡sino para ayudar a conservar el calor!

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