¿Por qué los salivazos viven dentro de capullos hechos de su propia saliva?

Los salivazos crean un capullo de su propia saliva para protegerse de los depredadores. Su capullo de saliva también evita que se sequen. Por qué lo crean a partir de su propia saliva y no de otro material es una cuestión que los científicos todavía están explorando.

Imagínese vivir en una casa hecha completamente con su propio asador. Asqueroso, ¿verdad? Bueno, esa es la forma en que el salivazo elige existir.

Cada primavera, los salivazos jóvenes e inmaduros encuentran refugio en capullos burbujeantes hechos de su propia saliva. Dé un paseo por un jardín y notará la masa espumosa blanca en muchas plantas.

Entonces, ¿cuál es el punto de este comportamiento extraño? ¿Por qué el salivazo tiene su hogar con la saliva?

¿Qué es un salivazo?

El salivazo es un insecto diminuto (de apenas 2 cm de largo) que pertenece al orden de los insectos verdaderos, Hemiptera, y la superfamilia Cercopoidea. Estos pequeños son plagas de plantas, como sus parientes, pulgones y cigarras.

Como tantos seres misteriosos, el salivazo tiene un alias. “Salivazo” es sólo el nombre de las larvas, o ninfas, como los entomólogos insisten en que las llamemos, que se encierra en un hogar espumoso. A los adultos se les llama saltadores de ranas, porque parecen ranas y pueden saltar hasta 70 cms, lo cual es muy impresionante, considerando que estos pequeños animales miden solo unos centímetros de largo.

Sin embargo, el hecho de que el adulto tenga el nombre Froghopper no significa que las versiones juveniles no puedan saltar. ¡Un salivazo puede saltar más de 100 veces su propia longitud!

A la izquierda hay un salivazo.  A la derecha está el froghopper.

A la izquierda hay un salivazo, y a la derecha está el saltamontes. (Crédito de la foto: Sandra Standbridge & Suburban Bugs / Shutterstock)

Hay muchas especies de salivazos con diferentes plantas hospedantes, estilos de vida (el salivazo es un gran fanático de los jugos desintoxicantes y la alimentación limpia) y apariencia.

Los adultos ponen sus huevos en otoño, y para la primavera, las pequeñas ninfas salivazo están listas para mudar a saltamontes.

Los salivazos se alimentan del agua que corre a través de los vasos del xilema de la planta. Los vasos del xilema transportan el agua absorbida por las raíces al resto de la planta. Los otros vasos que transportan nutrientes en las plantas se llaman tubos de floema. El floema transporta el alimento azucarado elaborado por las hojas a través de la fotosíntesis al resto de la planta.

Es el agua de los tubos del xilema lo que permite a las chinches hacer sus hogares.

¿Qué es la saliva?

Cuando dije que las ninfas viven en su saliva, no fue del todo cierto. Viven en moradas blancas y burbujeantes, pero ese no es en realidad su saliva, en el sentido de que no se secreta de su boca.

En cambio, es la parte trasera de los salivazos la que secreta su capullo (es decir, una caca casera).

Meadow spittlebug en las ramas de Salix alba (Kryvosheia Yurii) S

Esa es una masa de saliva (Crédito de la foto: Kryvosheia Yurii / Shutterstock)

El salivazo se alimenta con la cabeza hacia abajo y el trasero hacia arriba.

La dieta principal de la ninfa es el agua rica en nutrientes que atraviesa el vaso del xilema de la planta. Chupa los jugos del xilema insertando estiletes (partes de la boca) en el tubo del xilema y básicamente sorbiendo el líquido a medida que fluye. Dado que es principalmente agua, el jugo de xilema (no es una palabra técnica) es procesado rápidamente por la ninfa, que puede producir excrementos acuosos que son aproximadamente 280 veces su propio peso corporal.

En esta excreta acuosa, las células epidérmicas de la ninfa en su abdomen secretan surfactantes que reducen la tensión superficial del agua y permiten que se formen burbujas. Luego sopla aire en esta mezcla de excrementos y detergente de su tráquea, los tubos que permiten que los insectos respiren. Finalmente, la saliva a casa está lista.

Sin embargo, no todas las chinches viven en salivazos. Los de la familia Machaetotidae se llaman salivazos porque, como era de esperar, viven dentro de tubos que son calcáreos y decididamente no escupen (¡o caca!).

La función de la masa de saliva

La función real de los capullos de saliva es sorprendentemente confusa, aunque se cree que la masa de saliva podría ayudar a mantener húmedas a las ninfas y esconderlas de los depredadores. De hecho, muchas ranas adoptan una estrategia similar, encerrando a sus propias crías después de crear un entorno espumoso para evitar la depredación. Esta parece ser una estrategia efectiva, considerando que los salivazos no tienen depredadores naturales.

Escupir es asqueroso meme

Cualquier cosa para sobrevivir

Un estudio de 2018 sugirió que la saliva también ayuda a la ninfa a mantenerse fresca. Los insectos son ectotérmicos, lo que significa que su temperatura corporal coincide con la de su entorno. El antepasado del salivazo era subterráneo y se sentía cómodo en las frescas temperaturas del suelo húmedo. Los investigadores propusieron que las masas de saliva imitan la temperatura del suelo y ayudan a mantener frescas a las ninfas.

Una palabra final

Finalmente, después de 1 a 3 meses de alimentación, los salivazos emergen como saltamontes. Estos saltamontes encontrarán una pareja y pondrán sus huevos durante el período de otoño a invierno. En la primavera, nacerá una nueva generación de salivazos, listos para succionar el agua de los vasos del xilema de las plantas y crear sus propias masas de salivazos.

Desafortunadamente para nosotros, los salivazos son plagas de las plantas. Al succionar continuamente el suministro de agua de la planta, el insecto marchita o incluso mata las plantas. El arroz, el trigo e incluso las rosas son víctimas de estos desalmados retoños.

Dicho esto, para nosotros, la gente común y corriente sin problemas agrícolas, es fascinante ver sus hogares espumosos emerger cada primavera. ¡La naturaleza ciertamente encuentra las formas más extrañas de mantener vivas a sus criaturas!