¿Por qué migran los ñus? » ABC de la ciencia

La Gran migración de ñus es una migración cíclica entre el Serengeti en Tanzania y Masai Mara en Kenia. Los ñus siguen la lluvia, pasando la temporada de lluvias en el Serengeti (de enero a abril) y el período seco en los bosques de acacias de Masai Mara (de julio a octubre).

Cada año, millones de ñus se embarcan en un viaje épico de 2000 km (1200 millas) desde el Serengeti en Tanzania hasta el Masai Mara en Kenia. Se conoce como la Gran Migración.

ñu azul

Un ñu (Crédito de la foto: envato)

El viaje está lleno de peligros. A cada paso, hay cocodrilos escondidos en los ríos, así como leonas hambrientas y hienas acechando entre los arbustos. Sin embargo, otros también comparten las ricas llanuras africanas (cebras, gacelas de Grant, gacelas de Thomson, elands e impalas) y acompañan a los ñus en su viaje.

¿Por qué los ñus se enfrentan a tales luchas, en lugar de permanecer en un lugar cómodo y familiar?

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La Gran Ruta Migratoria del Ñu

No todos los ñus migran, pero los que lo hacen son el ñu azul Connochaetes taurinus. Viajan en círculo dentro del ecosistema Serengeti y Masai Mara. Esta ruta es una de las que han seguido los animales desde el Pleistoceno.

Los ñus siguen las lluvias, lo que significa dos cosas: comida (principalmente vegetación) y agua.

Los ñus y otros mamíferos migratorios siguen las lluvias hasta el Serengeti en Tanzania, donde pasan de enero a mayo, los meses lluviosos pico.

Entre enero y marzo, los ñus habitan el sureste del Serengeti, alrededor de Ndutu. Aquí, los ñus dan a luz a sus crías.

Todas las hembras preñadas de la manada dan a luz durante este breve período de tiempo. Esta sincronía en la temporada de parto es importante para que las crías sobrevivan. Durante los primeros meses, una cría de ñu joven es vulnerable a los depredadores o a que la manada la deje atrás. Al sincronizar el período de parto, las crías de ñus permanecen seguras dentro de un grupo grande. Cuando llega el momento de migrar una vez más, los terneros tienen la edad suficiente para mantenerse al día con su manada.

Comparten este espacio con otros migradores, principalmente cebras y gacelas de Thomson.

migración de ñus que se muestra en el mapa (EreborMountain) s

La gran ruta migratoria de los ñus (Crédito de la foto: EreborMountain/Shutterstock)

A medida que disminuyen las lluvias y la manada disminuye en el Serengeti, en abril, los ñus se dirigen hacia el norte, a los bosques de Acacia en el Masai Mara en Kenia.

Sin embargo, para llegar al exuberante y jugoso refugio de acacias de Mara, los ñus deben cruzar ríos repletos de cocodrilos hambrientos. Las prisas y el pánico también pueden provocar estampidas. Cuando sucede algo como esto, es cada ñu por sí mismo; incluso los terneros deben seguir el ritmo o se quedarán atrás.

Sin embargo, una vez que pasan los ríos, el Masai Mara es su hogar hasta diciembre, cuando las lluvias regresan al Serengeti y el ciclo de migración comienza nuevamente.

Ñu cruzando el río Mara durante la gran migración anual (Jane Rix)

El ñu cruzando el río (Crédito de la foto: Jane Rix/Shutterstock)

¿Cómo alimenta el ecosistema a tantos herbívoros?

Con tantos herbívoros comiendo pasto y hojas, ¿cómo es que hay suficiente para todos? Un equipo de investigadores de la Universidad de Princeton, el Instituto Smithsonian en los EE. UU. y el Centro de Investigación Mpala en Kenia investigaron esta pregunta exacta. Descubrieron que cada uno de los herbívoros come solo ciertas especies de pasto, por lo que los herbívoros no competirán por la comida, ya que cada uno tiene sus preferencias.

¿Por qué migran los ñus?

Aunque los investigadores han estudiado exhaustivamente esta magnífica migración, todavía no comprendemos completamente por qué los animales emprenden el arduo viaje. Los ñus siguen la lluvia al Serengeti, pero durante todo el año, el Masai Mara recibe más lluvia. Entonces, ¿por qué hacer el viaje todos los años?

Los científicos tienen algunas conjeturas.

Algunos plantean la hipótesis de que el Serengeti tiene mayor capacidad de forraje y alimentos de mejor calidad. Otros sugieren que los ñus migran para escapar de los depredadores.

Un equipo de investigación sugirió que el ñu migró debido a la hierba. La cubierta de árboles en los bosques de acacias no permite que prosperen los pastos, a diferencia de las llanuras planas del Serengeti. Los pastos del Serengeti son ricos en nitrógeno y fósforo, dos nutrientes esenciales.

No hay respuestas concluyentes, pero sin embargo, los ñus se adelantan, como lo han estado haciendo durante más de un millón de años.

¿Por qué es importante la migración?

Las migraciones de ñus mantienen saludable al Serengeti.

Los ñus son una especie clave en el ecosistema. Esto significa que son una especie crucial en un ecosistema, que afecta el ecosistema de manera desproporcionada en comparación con otras especies. En otras palabras, sacar a los ñus de este ecosistema o evitar que emigren tendría un impacto enormemente negativo en el ecosistema.

Los ñus, junto con sus compañeros migratorios, pastaban en la hierba de la llanura del Serengeti, básicamente recortándolos para mantenerlos sanos. Su pisoteo también ayuda con la polinización.

Proporcionan alimento para depredadores como leones, leopardos, guepardos, perros salvajes, hienas, buitres y muchos otros que llaman hogar a este ecosistema.

Leona mató ñus (GUDKOV ANDREY) s

Una leona de pie sobre su presa (Crédito de la foto: Leona mató a un ñu (GUDKOV ANDREY)s/Shutterstock)

Sus cadáveres eventualmente alimentan la Tierra, manteniendo el suelo saludable.

Una palabra final

Los humanos están invadiendo las tierras del Serengeti y Masai Mara. Las carreteras, las vallas, la expansión mal planificada de la agricultura y los asentamientos, la caza furtiva y el aumento de la competencia por el ganado amenazan esta migración anual.

Aunque la población de ñus todavía se mantiene en 1,3 millones de individuos saludables, el número de ñus que migran cada año está disminuyendo.

Afortunadamente, se están realizando esfuerzos para proteger la región. Conservacionistas, ecologistas y legisladores están tratando de proteger las reservas para garantizar que uno de los mayores eventos migratorios del planeta no se pierda para siempre.