¿Por qué saltan los canguros sin parecer cansados? » ABC de la ciencia

Los canguros que viven principalmente en pastizales planos descubren que saltar es más eficiente energéticamente que correr. Han desarrollado músculos fuertes en las piernas y en la cola que les permiten almacenar energía potencial, lo que hace que sus saltos sean menos agotadores de lo que serían para una persona.

Los canguros pertenecen a un grupo de animales llamados marsupiales. Crían a sus crías en pequeñas bolsas integradas en sus cuerpos. Si eso no fuera lo suficientemente extraño, los canguros también saltan para viajar.

Prueba a correr 100 metros y verás lo cansado que te sientes. Ahora, intenta saltar esos mismos 100 metros. Descubrirás que no solo completaste los 100 metros más lento, ¡sino que también estabas mucho más exhausto! Entonces, ¿por qué los canguros desperdician tanta energía saltando?

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Un canguro saltando a lo largo de una playa soleada (Crédito de la foto: Andrew Atkinson/Shutterstock)

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Ahorrar energía

En primer lugar, ¿por qué la energía es tan importante para los animales?

Cuando tenemos hambre, podemos tomar algo de la nevera, pero los animales no lo tienen tan fácil. Todo sobre sobrevivir en la naturaleza se trata de racionar la energía.

En plantas y animales, la energía se utiliza como energía química. Esto significa que toda nuestra energía proviene de la descomposición de sustancias químicas orgánicas, como carbohidratos, grasas y proteínas. Cualquiera de estos nutrientes que no se descomponen para obtener energía se utilizan para construir y hacer crecer sus cuerpos.

Lo otro de esta energía es que hay que gestionarla bien. Los humanos viven vidas lujosas. Tomamos comida sobre la marcha cuando nos place. Los animales, por otro lado, obtienen su comida de forma intermitente, como un tigre que come un venado por semana, o acceden a alimentos de baja energía de forma continua, como un venado que pasta continuamente en la hierba.

Si un animal usa menos energía para vivir (moverse, cazar y todo lo demás), podrá usar la nutrición para aumentar físicamente.

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Los ciervos, al igual que los canguros, son herbívoros. Los canguros en realidad comen hojas de eucalipto, que no son particularmente nutritivas, por lo que tienen que comer mucho. (Crédito de la foto: Tomas Nevesely/Shutterstock)

Así, los animales han evolucionado para ser lo más eficientes posible en el uso de la energía. Dado eso, ¿por qué saltan los canguros? Parece una tarea que consume mucha energía.

Como saltan los canguros

Antes de entrar en por qué hacen esto, aprendamos cómo lo hacen.

El canguro tiene una parte inferior del cuerpo muy diferente en comparación con otros animales, pero no siempre ha sido así. De hecho, los antepasados ​​del canguro solían correr sobre dos patas. Con el tiempo, perdieron ciertas estructuras (músculos y ligamentos), pero ganaron otras.

Los canguros modernos no tienen músculos glúteos (traseros) que estén tan desarrollados como en otros animales que corren. Tampoco tienen bridas, una estructura en los tobillos que brinda estabilidad adicional. Sin embargo, la pérdida de estos resultó en músculos de las piernas más fuertes. Además, desarrollaron otra característica interesante: colas fuertes y musculosas.

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Como puede ver aquí, los canguros en realidad tienen colas muy musculosas, que usan para impulsarse mientras saltan (Crédito de la foto: worldswildlifewonders/Shutterstock)

Los científicos estudiaron a los canguros rojos y observaron de cerca cómo saltaban. Se sorprendieron al ver cómo usaban su musculosa cola como una extremidad extra. La cola en realidad actúa como un resorte y proporciona la mayor parte de la fuerza muscular necesaria para cada salto. Esto permite que estas fascinantes criaturas salten a velocidades de hasta 35 millas por hora. ¡Pueden saltar ~ 25 pies hacia adelante y hasta 6 pies hacia arriba en el aire!

La utilidad de saltar

Aunque ahora entendemos la mecánica de sus saltos, todavía no explica por qué evolucionó este rasgo. Parece que usar tanta fuerza para viajar arriba y abajo de las tierras australianas requeriría mucha energía, pero en realidad, este movimiento es bastante eficiente energéticamente.

El primer factor a considerar es que los canguros viven en pastizales. Como viven en áreas planas tan grandes, no necesitan moverse hacia arriba y hacia abajo, sino a lo largo de un plano plano. Cuando los canguros saltan, utilizan una gran cantidad de energía potencial almacenada en sus articulaciones, como una banda elástica que se suelta después de estirarla.

Junto con la forma en que usan su cola como un resorte, esto significa que saltar alrededor es más eficiente energéticamente. Además, poder saltar los hace más ágiles. Debido a esta acción similar a un resorte, pueden cambiar de dirección rápidamente para evitar obstáculos o depredadores.

Conclusión

Los canguros no son los únicos animales con la capacidad de saltar. Conejos, ratas canguro, liebres y muchos otros animales también saltan. La diferencia es que los canguros han desarrollado este movimiento para ser energéticamente eficientes y ayudarlos a sobrevivir en la naturaleza.

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Las ratas canguro en realidad obtuvieron su nombre de los canguros; como puede ver, se paran de manera muy similar (Crédito de la foto: estado allí YB/Shutterstock)

Los canguros son criaturas fascinantes por muchas razones. Tienen tasas metabólicas más bajas para ayudarlos a sobrevivir en entornos hostiles, crían a sus crías en bolsas diminutas y pueden moverse a pasos agigantados para ahorrar energía, lo que los convierte en animales verdaderamente icónicos y únicos.

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