¿Por qué se acumula ácido láctico en nuestros músculos cuando hacemos ejercicio?

El ácido láctico se produce cuando los músculos no reciben suficiente oxígeno para crear energía a través de la respiración aeróbica. Los largos períodos de ejercicio intenso pueden provocar una acumulación de ácido láctico debido al tiempo prolongado de escasez de oxígeno en los músculos.

La industria de la salud y el ejercicio tiene que ver con sacar el máximo provecho de sus entrenamientos. Eso incluye las mejores formas de descansar y dejar que su cuerpo se recupere del estrés del ejercicio. Invariablemente, muchos blogs de ejercicio y acondicionamiento físico mencionarán el ácido láctico, su acumulación en los músculos y su efecto en el rendimiento.

¿Qué es exactamente el ácido láctico y por qué solo lo producimos cuando hacemos ejercicio?

Joven atleta en ropa deportiva haciendo esfuerzo mientras hace tablones en el suelo con su compañero cerca

El ejercicio produce ácido láctico en los músculos. (Crédito de la foto: envato)

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¿Qué es el ácido láctico?

Todo está hecho de químicos, una serie de átomos unidos entre sí para crear moléculas. El ácido láctico es una molécula compuesta por átomos de carbono, hidrógeno y oxígeno, como muchas otras moléculas orgánicas. Es un ácido, lo que significa que cambia el pH de su entorno donando un protón (ion H+) al agua.

Las bacterias y los microbios que fermentan los alimentos, los mismos que convierten el azúcar en alcohol, también son responsables de crear ácido láctico. Estos microbios fermentan cuando hay falta de oxígeno, por lo que son anaeróbico.

Esta fermentación es una forma de que los microbios produzcan energía. Comen el azúcar y luego, a través de una serie de reacciones químicas (llamadas vías metabólicas), ese azúcar se descompone para producir energía. Esto es similar a cómo quemar madera crea energía térmica que puede usar para cocinar su comida (cocinar podría considerarse como el trabajo realizado por el fuego sobre la comida).

Sin embargo, los humanos, y por extensión nuestros músculos, no son microbios anaeróbicos. Inhalamos oxígeno y exhalamos dióxido de carbono. En ese caso, ¿cómo acaba el ácido láctico en nuestros músculos?

¿Cómo producen energía las células (músculos)?

Para los organismos vivos, la energía viene en forma de molécula: ATP. Comúnmente llamada la moneda de energía de la célula, la célula gasta químicamente ATP (rompiendo el enlace químico y liberando energía) para realizar el trabajo, de manera similar a cómo podría gastar dinero en un servicio.

Los seres humanos y los organismos aeróbicos necesitan oxígeno para producir ATP. Cuando el cuerpo tiene un suministro abundante y saludable de oxígeno, los músculos (y otras células del cuerpo) descomponen la glucosa para producir energía en un proceso llamado glucólisis (gluco = glucosa y lisis = descomposición). El proceso de glucólisis produce algo de ATP y una molécula llamada piruvato (pie-roo-vate).

piernas hombres atletas corredores corriendo carrera sprint en atletismo

Hombres corriendo. (Crédito de la foto: envato)

Dicho esto, la célula puede obtener mucho más ATP enviando la molécula de piruvato a la mitocondria. La mitocondria se llama el centro neurálgico de la célula por una buena razón; es equivalente a una central eléctrica en una ciudad. Uno de los propósitos principales de las mitocondrias en la célula es crear ATP y suministrarlo al resto de la célula. Es aquí, en las mitocondrias, donde el oxígeno participa en la creación de energía.

Todo este proceso, desde la glucólisis hasta las reacciones químicas en la mitocondria, se denomina respiración celular; ¡Puedes leer más sobre esto aquí!

¿Cómo producen energía los músculos sin oxígeno?

Ahora, cuando estás corriendo (ya sea en una caminadora o lejos de un tigre dientes de sable), no hay suficiente oxígeno para que tus músculos mantengan el ritmo de esta intensa actividad durante demasiado tiempo. Sin embargo, el cuerpo necesita energía, por lo que las células musculares inician su plan de respaldo de emergencia: la producción de ácido láctico.

Con una escasez de oxígeno, la línea de producción de energía de la mitocondria se ralentiza y no puede producir suficiente ATP para alimentar los músculos con exceso de trabajo.

Entonces, la célula, en lugar de enviar el piruvato a la mitocondria, convierte el piruvato en ácido láctico. Esta conversión no crea directamente ATP, pero permite que continúe la glucólisis, lo que genera ATP.

Para aquellos que quieren detalles de bioquímica.

¿Cómo ayuda a continuar la glucólisis la conversión del piruvato en ácido láctico? Esto se debe a una sustancia química llamada NAD. Durante varias reacciones químicas de la glucólisis, el NAD (dinucleótido de nicotinamida y adenina) acepta electrones, convirtiéndose en NADH. En presencia de oxígeno, este NADH terminaría en la mitocondria y ayudaría a generar energía. Sin embargo, con poco oxígeno, el NADH no puede hacer mucho.

Fermentación de ácido láctico

Cómo la fermentación produce energía en los músculos. (Crédito de la foto: Lisawerner9/Wikimedia commons)

Al mismo tiempo, la cantidad de NAD presente en la célula disminuye. Sin NAD, la célula no puede seguir aceptando electrones durante la glucólisis, por lo que el proceso se detiene. Sin embargo, la reacción que convierte el piruvato en ácido láctico convierte el NADH en NAD, lo que aumenta la concentración y permite que la glucólisis continúe produciendo ATP, que la célula muscular puede usar para trabajar.

¿Por qué se acumula ácido láctico en los músculos cuando haces ejercicio?

Cuando hace ejercicio durante períodos prolongados, los músculos continúan experimentando la falta de oxígeno, por lo que siguen produciendo más ácido láctico. Esta forma de energía rápida y fácil mantiene los músculos bombeando, pero también conduce a la acumulación de ácido láctico en los músculos.

¿Por qué es mala la acumulación de ácido láctico en los músculos?

Hay un delicado equilibrio de sustancias químicas dentro de las células y la interrupción del equilibrio químico conduce al mal funcionamiento de las células (y, en algunos casos, a la muerte). El ácido láctico es un ácido que puede alterar el pH normal del músculo. Ahora, probablemente hayas adivinado a dónde me dirijo con esto. Se pensó que esta interrupción provocaba que el tejido muscular experimentara fatiga, lo que significa que el ácido láctico compromete el funcionamiento normal del tejido.

En contradicción con esto, varios estudios no han encontrado una conexión lo suficientemente significativa entre la acumulación de ácido láctico y la fatiga muscular. Algunos investigadores han sugerido que los iones de potasio que salen de las células musculares son la causa de la fatiga muscular, mientras que otros han sugerido que las lesiones inducidas por el ejercicio y la inflamación subsiguiente son la causa del dolor.

Por lo tanto, el jurado aún está deliberando sobre si el ácido láctico tiene algún papel en los músculos y qué tan bien funcionan.

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