¿Por qué y cómo duermen los caballos de pie?

Los caballos forman parte de un pequeño grupo de animales que duermen de pie. Hacen esto para poder huir del peligro, como el ataque de un depredador, en cualquier momento. Pero los caballos también duermen acostados.

Los caballos son criaturas majestuosas. Si tiene la suerte de tener el tiempo, los recursos y la oportunidad de pasar mirando un caballo durante uno o dos días, puede notar que, a la mitad del día, mientras el sol brilla intensamente afuera, el caballo dosifica voy a dormir. De pie con la espalda recta. Ojos cerrados, cabeza ligeramente inclinada hacia abajo. El caballo parece haber escapado al país de los sueños de los caballos. Después de varios minutos, vuelve a abrir los ojos a la realidad.

Este comportamiento ha intrigado tanto a los que crían caballos como a los investigadores que estudian el sueño. ¿Por qué el caballo duerme cuando está erguido y cómo se las arregla para hacerlo sin caerse?

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Caballo durmiendo en un establo. (Crédito de la foto: veinte20)

Como duermen los caballos

Los caballos duermen de pie, pero esa no es toda la historia. Existen, para decirlo en términos generales, dos tipos de sueño: sueño de ondas lentas (SWS) y sueño REM (también llamado a veces sueño paradójico).

Los caballos, al igual que muchos otros mamíferos, se acuestan y se acurrucan para dormir bien. Se observa con mayor frecuencia durante la noche, cuando está oscuro y la temperatura es más fría. Este es el sueño REM más profundo. Los músculos del caballo se relajan y las ondas cerebrales le dan al caballo un descanso completo. Este sueño puede durar de 2 a 3 horas o incluso unos minutos dependiendo del caballo y su entorno.

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Caballos acostados y durmiendo. (Crédito de la foto: veinte20)

El sueño de ondas lentas, como su nombre indica, es cuando las ondas cerebrales son lentas (y regulares). Aunque el nombre tiene lentitud, en realidad es un sueño superficial, parecido a quedarse dormido por un breve tiempo. Pueden estar durmiendo la siesta para completar su cuota de sueño requerida. Al igual que se recomienda a los humanos hasta 6 a 8 horas de sueño por día, los caballos necesitan alrededor de 2 a 5 horas por día.

Los caballos toman su sueño de ondas lentas no como largas siestas, sino, en cambio, como el empleado con exceso de trabajo en un trabajo corporativo con fechas límite que impiden y una montaña de deudas estudiantiles, en breves ráfagas a la mitad del día. Aquí es cuando entra en juego el comportamiento de pie único del caballo.

Los caballos toman sus siestas de medio día de pie.

¿Por qué los caballos duermen de pie?

En la naturaleza, los caballos están en peligro de depredadores. Acostarse y dormir, incluso si solo es un sueño de ondas lentas, aumentaría el riesgo de ser atrapado por depredadores. Incluso una fracción de segundo es suficiente para cambiar las probabilidades entre la vida y la muerte. Tomar una siesta mientras toma una siesta permite que un caballo descanse mientras escapa rápidamente del peligro.

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Caballo durmiendo. (Crédito de la foto: veinte20)

No todos los caballos en manada duermen al mismo tiempo. Uno o dos permanecen despiertos, atentos a posibles depredadores u otras señales de peligro; la vigilancia constante es el nombre del juego.

En un establo, no hay mucho peligro de carnívoro, pero el comportamiento ha persistido.

Cómo duermen los caballos de pie

Cuando el sueño se apodera de los sentidos, los músculos se relajan y uno se vuelve flácido. Ponerse de pie requiere un esfuerzo activo de los músculos de todo el cuerpo, no solo los de las piernas para sostenerlo, sino también los músculos del resto del cuerpo para mantener el equilibrio y no caerse.

Pero el cuerpo del caballo tiene una característica que lo ayuda a dormir tal como está con el mínimo esfuerzo: el aparato de apoyo.

El aparato de apoyo es un grupo de músculos, tendones y ligamentos en las patas traseras del caballo que le permiten mantenerse de pie sin esfuerzo continuo.

Cuando los caballos comienzan a dosificar, inician el aparato de retención doblando una de sus patas, digamos una pata trasera, por la rodilla y “bloqueándola”. Las otras tres patas soportan el peso del caballo mientras duerme. Después de un tiempo, el caballo cambiará su peso sobre otra pierna para evitar la fatiga.

Una palabra final

Los caballos no son los únicos en el reino animal que tienen períodos de sueño cortos y una posición vertical para dormir. Forman parte de un pequeño grupo de animales que pueden dormir de pie. Otros mamíferos como jirafas, elefantes y camellos cuentan con el aparato de apoyo que les permite dormir de pie. Muchas aves duermen rectas y sobre una sola pierna. El ejemplo más popular es el flamenco, pero muchas otras aves usan un mecanismo de percha único para dormir en las ramas sin caerse.

Los investigadores estudian estos patrones de sueño únicos para tener una idea más profunda del propósito del sueño. Aunque sabemos mucho sobre los efectos del sueño en el cuerpo (a través de lo que sucede cuando uno está privado de sueño), quedan por responder preguntas fundamentales sobre por qué y cómo evolucionó el sueño.

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