¿Pronto leche materna producida en el laboratorio?

En un contexto de alta demanda y escasez de leche materna, varias empresas trabajan en la producción de leche en laboratorio. Sin embargo, es una práctica que no deja de suscitar algunas cuestiones éticas.

¿Una solución a la escasez?

En los Estados Unidos, la demanda de leche materna ha aumentado considerablemente debido a una escasez de leche infantil (en polvo). Este caso también había sido noticia al otro lado del Atlántico hace unos meses. Este debilitamiento de la oferta se habría originado por la pandemia del Covid-19 y la retirada de leches infantiles por posible contaminación bacteriana. En Francia, los bancos de leche también se enfrentan a una escasez. Con el apoyo de la asociación SOS Préma, lanzaron una convocatoria para donación de leche materna a principios de 2022.

Esta situación es concomitante con una verdadera campaña de comunicación sobre la leche materna, especialmente en los Estados Unidos. Efectivamente, en la actualidad muy pocos bebés son amamantados durante los primeros seis meses de su vida. Sin embargo, la leche materna fortalece el sistema inmunológico del niño y ayuda a prevenir alergias, infecciones, resfriados o gastroenteritis. En tal contexto, ¿podría la leche de laboratorio representar una solución? Al igual que la carne artificial, este tipo de leche plantea cuestiones éticas, pero la ciencia parece estar tomando el tema de todos modos.

leche para bebé
Créditos: Aliseenko / iStock

La investigación en curso

Investigadores de la Universidad de Melbourne (Australia) habían planteado el tema en un artículo publicado en The Conversation a finales de 2021. Explicaban que el cultivo de células de glándulas mamarias (de la leche materna) alimentado con nutrientes ayuda a obtener tejido mamario. A continuación, se puede colocar en un biorreactor para obtener una estructura similar a la del conducto mamario. El último paso antes de obtener leche materna es añadir prolactina, la hormona responsable de la secreción de leche. Además, esta leche puede ser enriquecido con anticuerpos y bacterias beneficiosas, incluso células inmunitarias o células madre.

TurtleTree y Better Milk son empresas de biotecnología ubicadas en Singapur y Canadá respectivamente que están trabajando en el desarrollo de células mamarias extraídas de vacas. La primera empresa incluso había recaudado nada menos que 30 millones de dólares en 2021. Su objetivo es desarrollar una leche celular y allanar así el camino hacia la laboratorio de producción de leche materna. Si aún no se conocen los resultados de este trabajo, el tema es sumamente grave. El año pasado, la multinacional Nestlé publicó una oferta de trabajo para contratar a un especialista en desarrollo de glándulas mamarias y biología de la lactancia.