Pronto una máquina de oxígeno en la luna

La empresa belga Space Applications Services está desarrollando una tecnología para producir oxígeno en la Luna. El lanzamiento de un prototipo está programado para 2025 como parte de una misión de demostración de la ESA.

No te lo has perdido: Estados Unidos, pero también China y Rusia planean instalarse permanentemente en la Luna durante los próximos años. Inicialmente, las distintas agencias operativas podrán transportar equipos y recursos desde la Tierra. Sin embargo, a largo plazo, los costes de transporte inherentes a estos suministros serán demasiado elevados. Por eso, actualmente se están desarrollando medios para intentar apoyarse en los recursos locales.

La extracción de oxígeno, en particular, será fundamental para futuros asentamientos humanos en la Luna, como en Marte.

De hecho, el oxígeno podría combinarse con otros gases para producir aire respirable. También podría usarse para desarrollar combustible para cohetes (oxígeno líquido). Permitir que las naves espaciales se “reposten” directamente en la Luna con recursos locales, como el oxígeno, sin duda desempeñará un papel clave en la exploración del sistema solar durante las próximas décadas.

Extrae oxígeno del regolito lunar.

Teniendo esto en cuenta, la Agencia Espacial Europea (ESA) adjudicó recientemente contratos a varias empresas. Este último tendrá que desarrollar una tecnología capaz de extraer oxígeno directamente del polvo lunar. Space Applications Services, en Bélgica, es uno de ellos.

Para ello, los ingenieros de la empresa están desarrollando una estructura experimental basada en el proceso FFC Cambridge, un método electroquímico de producción de titanio a partir de óxido de titanio mediante electrólisis en sales de calcio fundidas desarrollado a finales de los años 1990.

En el entorno lunar, la técnica se centrará en el regolito, compuesto por aproximadamente un 45% de oxígeno. Si todo sale según lo planeado, normalmente se enviará un primer prototipo a la Luna en 2025 como parte de una misión de demostración.

Tenga en cuenta que, eventualmente, las aleaciones metálicas que quedan después de la extracción de oxígeno, en gran parte compuestas por hierro, aluminio y silicio, no se desperdiciarán. De hecho, podrían usarse para fabricar componentes para una base lunar gracias, por ejemplo, a la impresión 3D.

luna de oxigeno
Regolito lunar simulado sin tratar a la izquierda en comparación con el mismo regolito después de la extracción de oxígeno con el método FFC Cambridge. Crédito: ESA

Además del método FFC Cambridge, Space Applications Services también se está enfocando en otra técnica de minería que involucra ilmenita, un mineral rico en titanio que se encuentra en ciertas áreas de la luna. El principio es cocinar el regolito en un recipiente cerrado con gas hidrógeno. En presencia de calor, el oxígeno de la ilmenita reacciona con el hidrógeno para formar vapor de agua, que luego se puede dividir en oxígeno e hidrógeno.


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