¿Puede la melena de un león fortalecer su atractivo sexual? » ABC de la ciencia

Los científicos han propuesto varias hipótesis para explicar por qué los leones tienen melena. La evidencia actual apoya la teoría de que las leonas ven a un león macho con una melena oscura y grande como una pareja robusta y saludable.

Todos los miembros de la familia de los gatos, Panthera, evolucionaron a partir de un ancestro común, pero los reyes de la jungla son los únicos miembros de esta familia que lucen melenas exuberantes alrededor del cuello. Si los leones son la única especie de gato a la que le crece melena, debe cumplir una función sólida, ¿no?

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Un león macho adulto con su cachorro (Crédito de la foto: Rudi Hulshof/Shutterstock)

Una melena para combatir leones rivales

Charles Darwin dijo: “La melena del león forma una buena defensa contra el único peligro al que está expuesto, a saber, los ataques de leones rivales”.

A decir verdad, el punto fuerte de Darwin eran los pinzones, pero su declaración (que no era más que una hipótesis) fue aceptada por la mayoría de la comunidad científica y se mantuvo firme hasta 1972. En ese momento, George Schaller, un ecologista que sabía lo suficiente sobre los leones para escribir y publicar The Serengeti Lion, sugirió que la melena de un león podría marcarlo como un compañero de calidad. Schaller identificó a los leones como ávidos artistas sexuales, ¡habiendo observado que uno se había apareado unas 157 veces en solo 55 horas!

Sin embargo, ninguna de las dos hipótesis fue respaldada con pruebas. La creencia popular para la mayoría de la gente común, hasta hace poco, era que la función principal de una melena era brindar protección a su portador. Los leones machos son competidores agresivos y lucharán para ascender en la jerarquía social. La melena, como cubierta protectora, parecía una ventaja evolutiva contra las heridas y heridas alrededor del cuello. Desafortunadamente, esta hipótesis no tenía mucho sentido, ya que los leones que luchan entre sí con uñas y dientes casi nunca golpean el cuello del otro.

Con la pregunta aún pendiente, había que poner a prueba las teorías. En 1995, el misterio de la melena de león llamó la atención del Dr. West y el Dr. Packer, quienes se dispusieron a investigar sus teorías.

Probando la función de la melena

Y luego, de repente, él, tira, de ella, hacia él, y la abraza

(Crédito de la foto: Roberto Ragusa/Shutterstock)

Los científicos condujeron al Parque Nacional Serengeti de Tanzania con un grupo de leones ficticios con melenas claras y oscuras de varias longitudes. Estos maniquíes se llamaban románticamente Lothario, Fabio, Julio y, lo adivinaste, ¡Romeo! Habiéndolos dejado al aire libre, atrajeron a los leones reales haciendo sonar la campana de la cena, el sonido que haría una hiena durante una matanza.

Para su sorpresa, la manada de leones encontró a cuatro extraños alineados. Lo que observaron los científicos hizo que el papel de una melena fuera sorprendentemente claro. Los leones machos se acercaron al maniquí de melena más corta nueve de cada diez veces, mientras que los maniquíes de melena oscura parecían haber hechizado a las hembras del grupo, ¡con las leonas acercándose a ellas trece de catorce veces!

¿Quién hubiera pensado que una melena oscura podría darle vida a la vida amorosa del felino más grande de África?

Con los resultados de un experimento exitoso en la mano, las razones detrás de esta selección se volvieron más fáciles de explicar.

La melena y la selección sexual

La selección sexual es una práctica común en todo el reino animal, donde los individuos de un sexo eligen parejas del otro sexo en función de quién desarrolló atributos físicos y de comportamiento superiores específicos. Estos rasgos pueden atraer al individuo que busca pareja, ya que aumenta las posibilidades de transmitir buenos genes a su descendencia. De manera similar, la melena del león puede haber evolucionado a través de la selección sexual.

Como un rito de iniciación, a los machos de la manada les empiezan a salir melenas cuando alcanzan la edad de dos años y, en esta etapa, deben asegurar una posición dominante en una nueva manada. Cuanto más larga sea la melena, más intimidante le parecerá este joven macho al líder actual de la nueva manada, a quien debe derrocar para convertirse en miembro principal.

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Un león macho joven tiene una melena escasa (Crédito de la foto: Ashmanphotography/Shutterstock)

Al igual que los niños que esperan tener una voz grave y profunda cuando lleguen a la pubertad, los leones machos jóvenes pueden tener suerte si pueden desarrollar una melena abundante y exuberante.

La oscuridad de la melena generalmente se establece antes del primer cumpleaños del león y continúa oscureciéndose durante los próximos dos años.

Las investigaciones muestran que la sangre de los leones de melena oscura muestra niveles más altos de testosterona, la hormona sexual masculina, por lo que tiene sentido que las leonas no prefieran a las rubias. Las melenas oscuras indican la salud, la destreza sexual, la fuerza y ​​​​la capacidad de lucha de un macho para sus parejas potenciales o rivales competitivos. Los altos niveles de testosterona también les ayudan a sanar más rápido y les ayudan a sobrevivir más tiempo en la naturaleza.

En una manada, verás muchas más hembras que machos. Durante la temporada de apareamiento, se observó que las hembras del grupo dedicaban la mayor parte de su tiempo y atención a los leones de melena oscura. Este esfuerzo no es en vano; si una leona anota a un caballero de melena oscura, se le garantizan más cachorros con mejores genes y una mayor tasa de supervivencia.

Además, los machos de melena oscura pueden desempeñar mejor sus funciones de padres que se quedan en casa y defenderse de cualquier amenaza potencial que pueda dañar a sus cachorros. Entonces, dejando de lado la longitud de la melena, ¡estos leones jóvenes probablemente deberían mantener sus garras cruzadas para una melena más oscura también!

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Las melenas oscuras de los leones simbolizan su fuerza (Crédito de la foto: J_K/Shutterstock)

¡Los leones de crin están literalmente calientes!

Las melenas oscuras de los leones pueden darles su atractivo sexual y la intimidación que tanto necesitan, pero hay una trampa, y tiene un costo. Los leones no tienen narices frías y húmedas como los perros, ni sudan como nosotros. Necesitan respirar e irradiar el calor de su cuerpo a través de la piel para mantener su temperatura bajo control. Aquí es donde sus gruesas melenas oscuras no aprovecharán sus puntos fuertes.

Usando cámaras que pueden medir la temperatura de la superficie de los objetos, se observó que los leones con melena eran más calientes que sus contrapartes sin melena. El cabello oscuro es mucho más grueso que el cabello de color claro, por lo que atrapa más calor y hace que todo el proceso de disipación de calor sea ineficiente.

Durante los largos meses de verano, los cuerpos de estos leones se calientan y, como resultado, tienden a producir más esperma anormal. Estos leones también tienden a festejar con menos frecuencia, lo que puede afectar su fuerza. Además, si las circunstancias les dictan que deben cazar por sí mismos, tienen dificultades para camuflarse en su entorno.

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Una melena oscura podría obstaculizar el juego de camuflaje de un león (Crédito de la foto: Matt Ragen/Shutterstock)

Una palabra final

Cuando se trata de leones, cuanto más oscura es la melena, mayor es el nivel de testosterona en la sangre. Cuanta más testosterona se produzca, más atractivos les parecerán a las damas. Una leona prefiere aparearse con un macho de melena negra para tener una mejor descendencia sobreviviente y cuidar mejor a sus cachorros.

El Rey León de Disney, debería haberle dado a Simba una melena oscura y espesa, porque técnicamente hablando, ¡la cicatriz de melena oscura tenía más posibilidades de ganarse el corazón de Nala!

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