¿Puede nevar bajo el agua? » ABC de la ciencia

Sí, pero no tanto como lo hace en tierra. La nieve marina es en realidad materia orgánica, compuesta de carne muerta y en descomposición, excremento de varios animales y fitoplancton, que se precipita a través del agua del océano.

Imagina un escenario de autobús escolar mágico en el que te has convertido en un pez que vive en el océano abierto. Ahí estás, ocupándote de tus propios asuntos, nadando, cuando de repente ves que está nevando a tu alrededor. Espera… ¿nieve? ¿Submarino? ¿Cómo es eso posible? ¿No tiene que congelarse el agua para que se convierta en nieve? Bueno, ¡eso es porque esta “nieve” no es realmente nieve!

La nieve marina es un fenómeno interesante que se observa en el océano durante todo el año. Se llama nieve marina porque se parece mucho a una nevada en tierra. Cómo se forma realmente esta nieve marina puede sorprenderte, ¡o disgustarte!

animales en descomposición

De una manera extraña, nuestro viaje comienza al final de otro. La nieve marina comienza con la muerte de animales grandes, como las ballenas. Cuando una ballena muere, flota hacia la superficie del océano porque su cuerpo se llena de gas. En la superficie, los tiburones y las aves marinas comienzan a alimentarse del cadáver, lo que hace que la ballena se hunda.

A medida que la ballena se hunde, su cuerpo en descomposición se rompe para formar pequeños fragmentos.

Este ctenóforo cidippido potencialmente no descrito fue visto flotando con gracia en la columna de agua durante la inmersión 10 de la expedición Deep Connections 2019.

Cdippid Ctenophore flotando entre la nieve marina. (Crédito de la foto: NOAA Ocean Explorer)

Estos fragmentos no solo provienen de las ballenas.

Todo tipo de animales marinos y plantas que mueren y se descomponen ayudan a crear la nieve marina. Esta nieve también contiene otras cosas, como sedimentos y detritos (¡caca de animales!). Sin embargo, el viaje de la nieve marina no acaba aquí; todavía tiene un largo camino por recorrer.

Morfología de los gránulos fecales de copépodos

Pellets fecales de copépodos recogidos de la nieve marina. (Crédito de la foto: Anna Belcher/Wikimedia Commons)

Agrupándose juntos

Si echaste un vistazo al vídeo enlazado en la introducción, te darás cuenta de que no todos los “copos de nieve” marinos tienen el mismo tamaño. De hecho, parecen agruparse, lo que sucede cuando chocan entre sí y se agregan.

Pero, ¿qué hace que se peguen entre sí? Cuando el fitoplancton (plantas marinas microscópicas) utiliza la luz solar para crear alimento, no todo el contenido orgánico creado permanece dentro de las células. Parte sale de la planta y se disuelve en el agua circundante. Estas moléculas tienen estructuras especiales que les ayudan a formar puentes cuando chocan entre sí.

Estas partículas que chocan aumentan de tamaño y, cuando golpean otras partículas de nieve marina, también se adhieren a ellas. Esta es solo una de las muchas formas en que se forma la nieve marina… pero ¿por qué importa todo esto?

La importancia de la nieve marina

La nieve marina es un fenómeno bastante interesante, pero en realidad sirve para múltiples propósitos. Es una parte importante de los ecosistemas marinos de muchas maneras.

Alimento para peces de pastoreo

La mayoría de los peces comen plancton, pero el plancton se encuentra cerca de la superficie del océano, mientras que la mayoría de los peces viven a mayor profundidad bajo la superficie.

Esta zona cercana a la superficie se llama zona fótica, el área donde la luz es capaz de llegar. Sin embargo, más allá de cierto punto, no hay luz disponible para el plancton, por lo que no existen allí. ¿Qué comen los peces que viven en las profundidades del océano? Algunos peces pueden comerse a otros peces, pero ¿qué comen los peces más pequeños?

Si aún no lo has adivinado, comen nieve marina. A pesar de sonar repugnante y asquerosa, la nieve marina es en realidad extremadamente nutritiva. Tiene un alto contenido de materia orgánica, que contiene mucho carbono y nitrógeno. Esencialmente forma la base de la pirámide alimenticia para ciertos ecosistemas marinos.

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Un banco de peces. Estos peces no son demasiado grandes y típicamente pastan en plancton o nieve marina (Crédito de la foto: Rich Carey/Shutterstock)

La pequeña cantidad que no se come mientras se hunde llega al fondo del océano y forma un cieno que cubre el fondo del océano como una manta. Esto ayuda a alimentar a muchos carroñeros en las partes más profundas del océano.

Microambientes

¿Qué son los microambientes? Desglosar la palabra “Micro” y “Entorno” hace que el significado sea bastante evidente. ¡Los microambientes son pequeños hábitats con sus propios ecosistemas de trabajo!

Entonces, ¿cómo es importante la nieve marina para los microambientes? Bueno, porque SON microambientes.

A medida que se forma la nieve marina, atrapa pequeños microbios junto con mucha materia orgánica. Esto crea las condiciones adecuadas para formar un microambiente. Lo interesante de estos microambientes es que hay comunidades enteras de microbios que realizan diferentes funciones. Todo, desde la fotosíntesis y la descomposición hasta el ciclo de nutrientes, sucede dentro de la nieve marina.

Estos microambientes también juegan un papel más importante en los ecosistemas marinos al hacer que la materia orgánica sea más soluble en agua, lo que ayuda a facilitar el transporte dentro de los organismos vivos. También descomponen compuestos orgánicos para liberar minerales que son utilizados por varios microbios.

bioluminiscencia

Muchas formas diferentes de desechos marinos quedan atrapadas en la nieve marina. Los esqueletos de dinoflagelados son uno de ellos.

Lo interesante de los dinoflagelados es que brillan con un azul brillante cuando se les molesta. Es posible que hayas visto esto en las playas bioluminiscentes. El mismo efecto se produce en la nieve marina cuando cae a las profundidades más oscuras del océano.

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Agua bioluminiscente vista en la playa. Esto es causado por dinoflagelados (Crédito de la foto: RugliG/Shutterstock)

Esta actividad que “brilla en la oscuridad” en realidad protege la nieve marina. Cada vez que el plancton animal viene a pastar en él, se sobresalta con la luz y se aleja nadando. Esto permite que la nieve marina alcance partes más profundas del océano, brindando nutrición esencial a esas áreas.

Conclusión

La nieve marina tiene una importancia inmensa para los ecosistemas marinos. Lo interesante es que los humanos ahora lo están usando en tierra. Los seres humanos están utilizando la nieve marina para la acuicultura (granjas de peces) en Australia. La nieve marina proporciona alimento a varias especies, como el mújol, y dado que forma parte de su dieta natural, se ha observado que estos peces son más sanos y pesados. Es, en cierto modo, ayudar a los humanos a vivir vidas más saludables.

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