¿Pueden las abejas emborracharse? » ABC de la ciencia

¿Sabías que una abeja melífera puede ser experta en retener su licor? Los estudios han demostrado que las abejas obreras pueden estar predispuestas al alcoholismo y pueden consumir azúcares con concentraciones de etanol de hasta el 20%.

Las abejas melíferas son famosas ejecutantes de la “baile de meneo”, una forma de lenguaje de baile que la abeja usa para comunicarse con sus compañeros amigos, aunque como son abejas obreras, llamémoslas colegas. Sin embargo, hay otro movimiento que verás que hace una abeja cuando ocasionalmente engulle un poco de néctar fermentado, chicle o ponche de frutas, y luego sale volando torpemente de la barra de flores. En ese momento, ¡es bastante evidente que está borracho!

Sí, las abejas melíferas pueden ser expertas en retener su licor, lo que las diferencia de otros invertebrados. Además, los estudios han demostrado que las abejas obreras pueden estar predispuestas al alcoholismo y pueden consumir azúcares con concentraciones de etanol de hasta el 20%.

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Las abejas melíferas son una especie clave en el ecosistema (Crédito de la foto: Serenko Natalia/Shutterstock)

Cuando las flores se convierten en microcervecerías

Para empezar, los néctares de flores normalmente no fermentan. Su concentración de azúcar es alta, lo que no permite que crezcan microbios, como la levadura, por lo que el néctar permanece como debería. Cuando llueve, este pequeño mecanismo perfecto se vuelve loco. El néctar comienza a absorber la humedad y da paso a la levadura, que ahora puede convertir el néctar en bebida.

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Un árbol de goma en flor y la humedad pueden hacer que el néctar de las flores se fermente (Crédito de la foto: Jan Borecky y Jacqui Martin /Shutterstock)

Las precipitaciones y la humedad pueden dispararse durante el invierno, pero afortunadamente, las abejas evitan buscar alimento en esta época, ya que el invierno significa días cortos y fríos. El otoño y la primavera, sin embargo, se convierten en ‘horas felices’, ya que el clima cálido se puede intercalar con la humedad y la velocidad a la que se fermenta el néctar puede aumentar.

Los cepillos para botellas, los chicles con aroma a limón y las Banksias, entre otros, obsequian a sus abejas visitantes con algún inesperado día de bebida. Se dice que la goma blanca, también conocida como el néctar del árbol Wandoo, causa la muerte de las abejas visitantes debido a la fermentación excesiva.

¿Qué efecto tiene el alcohol en las abejas?

Ilustración de una abeja ebria levantando borracha su jarra de cerveza para un brindis

(Crédito de la foto: Estudio de diseño BNP/Shutterstock)

Cuando las abejas se acercan a una flor como lo harían normalmente y beben hasta saciarse, poco saben el tipo de néctar que permanece encerrado en la flor. Emborracharse con un cóctel de néctar de cepillo de botella envía el cerebro de la abeja a una espiral. El etanol pertenece a un grupo de sustancias químicas que incluye otros bioquímicos vegetales tóxicos. Tras la fermentación, estos químicos se vuelven más pronunciados y afectan el cerebro de la abeja. Si están presentes en exceso, pueden incluso ser fatales.

Los científicos estiman que el alcohol puede causar resacas en las abejas que duran hasta 48 horas. Un neurotransmisor (molécula de señalización secretada por las células cerebrales) llamado octopamina, se ve afectado en el proceso. Esto hace que las abejas sean agresivas, afecta negativamente su búsqueda de alimento y altera su poder para discriminar entre olores.

Se desorientan, zigzagueando en el aire, hasta que golpean un objeto y terminan tirados en el suelo. Muchos mueren por intoxicación.

Los estudios realizados en abejas han demostrado que el consumo de alcohol tiene un efecto similar en las abejas que en los humanos. Su nivel de etanol en la sangre muestra un pico a medida que se emborrachan más y más. Se mueven mucho más lento y, a medida que se emborrachaban, se volvían menos móviles y tendían a ponerse boca abajo.

Es interesante notar que las abejas borrachas también tienden a sacar la lengua. Ya sea que continúe tambaleándose en el aire o se acueste boca arriba y se mueva, depende del nivel de intoxicación que haya alcanzado. Si están ligeramente borrachos, continúan volando; si han bebido un poco más de lo debido, se tiran al suelo. Desafortunadamente, si han ido con todo y se han emborrachado en contra de su buen juicio, perderán el camino de regreso a casa y eventualmente morirán.

No beber y zumbar

Beber puede ser socialmente aceptable en las sociedades humanas, pero en el mundo de las abejas está estrictamente prohibido.

Cuando las abejas ebrias o borrachas de alguna manera logran regresar a sus colmenas, son recibidas por sus hermanas guardianas en la entrada. Si fallan en la ‘prueba de aliento’, ¡los ‘rebotarán’ a la acera! La investigación muestra que los guardias sienten algo sospechoso en la forma en que las abejas borrachas ‘se mueven’ e inmediatamente las arrojan fuera de la colmena como castigo.

Este tipo de sociedad estricta de abejas no tolera ningún negocio divertido entre sus trabajadores, y los infractores de su regla de no beber tendrán las piernas mordidas. Tal condenación sirve como una buena lección para otras abejas de la colonia. Este acto de los guardias es algo justificable porque, si el néctar de las abejas borrachas se convirtiera en miel, podría paralizar potencialmente a toda la colmena.

Todo lo que hace la pobre abeja obrera es trabajar para su vida corta y limitada, pero cualquier tipo de disfrute, ya sea pereza o beber alcohol, de alguna manera conduce a su muerte inevitable.

Colmena amarilla de dibujos animados en rama de árbol y familia de abejas aisladas en fondo blanco

Las abejas guardianas estrictas manejan a cualquier violador de la colmena (Crédito de la foto: Kazakova Maryia/Shutterstock)

Los científicos creen que, dado que las abejas se comportan de manera muy similar a como lo hacen los humanos cuando están borrachos, las abejas pueden actuar como modelos de investigación para estudiar el alcoholismo y sus efectos. De hecho, a las abejas se les ha dado un fármaco que evita que beban llamado Antabuse, que ha hecho su magia tanto en las abejas como en los humanos. Hoy en día, las abejas incluso se están utilizando en algunas fases de prueba de drogas contra el alcohol, antes de que comiencen las pruebas en humanos.

Además de las abejas, a menudo se ven pájaros, murciélagos, mariposas e incluso musarañas arborícolas emborrachándose con alimentos fermentados.

Una palabra final

Las flores que florecen a fines del otoño o principios del invierno son las culpables del aumento de la embriaguez de las abejas. Durante estos meses, el agua se mezcla con los azúcares de los néctares, haciendo que fermenten. El alcohol hace que las abejas vuelen en ninguna dirección en particular, lo que significa que ya no son capaces de realizar sus funciones como abejas correctamente. Las abejas borrachas se enfrentan a graves castigos y torturas por parte de sus compañeros de colmena. No hay conexión a tierra para estas abejas, son desterradas de sus hogares o mutiladas físicamente.

Encontrando sus raíces en griego, “borracho” significa “intoxicado con miel”. ¡Me pregunto de dónde vino eso!

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