¿Pueden los animales engañar al proceso de envejecimiento? » ABC de la ciencia

Cuando comparas la vida útil de diferentes animales, verás un espectro completo, que va desde efímeras de ‘citas rápidas’ que viven (y se aman) durante solo 10 minutos, que es el tiempo suficiente para que se apareen y reproduzcan; a especies longevas que están perfectamente vivas a una edad alucinante de 11.000 años.

¿Por qué algunos animales son bendecidos con vidas más largas que sus parientes cercanos? Aunque compartimos el 99% de nuestro ADN con los chimpancés, vivimos el doble que nuestros parientes primates más cercanos. Una rata topo desnuda vive más de 28 años, pero una rata doméstica apenas puede sobrevivir más allá de los 3 años. Todo se reduce a algunos trucos genéticos y metabólicos. Desde el uso juicioso de la energía para mantener las funciones corporales hasta la reparación infinita del ADN, hay bastantes animales con superpoderes antienvejecimiento. Algunos murciélagos salvajes superan su esperanza de vida esperada, las langostas solo se fortalecen con cada año que pasa y el metabolismo lento de las tortugas favorece su larga vida. La esperanza de vida prolongada de animales diminutos como las ratas topo desnudas, así como de criaturas descomunales como elefantes y ballenas, se desbloquea gracias a ciertas funciones celulares especiales.

¿Por qué los animales envejecen y se arrugan?

El envejecimiento es bastante complejo, teniendo en cuenta que existen más de 300 teorías que intentan descifrarlo. Además, el hecho de que la edad sea multifactorial y particularmente distinta para cada especie no facilita las cosas. Sin embargo, en pocas palabras, el envejecimiento, también conocido como senescencia biológica, es la degradación continua del cuerpo de un organismo. El cuerpo tiende a acumular este daño molecular con el tiempo, lo que hace que sea más probable que llegue a su fin.

La piel flácida, el cabello canoso y los huesos crujientes son signos de envejecimiento. Estos signos indican que nuestras proteínas y otras biomoléculas ya no son “buenas como nuevas”, lo que nos pone en mayor riesgo de enfermedades. Sin embargo, hay algunos animales que no tienen que preocuparse por estas cosas, al menos no durante la mayor parte de su impresionantemente larga vida.

¿Cómo se las arreglan algunos animales para vivir tanto tiempo?

Langostas y telomerasa

Las langostas se saltan la vejez por completo. Mientras no sean cazados o comidos, seguirán viviendo. Estos animales tienen una fuente celular de juventud en sus células y su ADN puede repararse sin cesar; incluso sus extremidades volverán a crecer, si se cortan.

Las langostas americanas tienen una enzima telomerasa infinita en sus células. Esta enzima puede extender los telómeros, que son estructuras celulares que causan la muerte celular cuando han envejecido lo suficiente.

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Los telómeros son estructuras distintivas que se encuentran en los extremos de los cromosomas (Crédito de la foto: nobeastsofierce/Shutterstock)

Tortugas y consumo de energía

Las tortugas se las arreglan para vivir tanto tiempo al no ser muy enérgicas. Se las arreglan para mantenerse usando muy poca energía de los alimentos y usando esa energía muy lentamente. También conservan energía cuando hibernan. Además, como animales de sangre fría, apenas tienen que irrumpir en el banco de energía cuando se trata de mantenerse calientes.

Tortuga,Hibernando,Bajo,Suelo,Encendido,A,Frío,Invierno,Día.,SelectivoTortuga hibernando (Crédito de la foto: dimitris_k/Shutterstock)

Ratas topo desnudas y reparación celular

Hablando de trucos genéticos para el envejecimiento, las ratas topo desnudas sacan algunos de los mejores de la bolsa. Sus ribosomas, las estructuras que ayudan a ensamblar proteínas en las células, son excepcionalmente precisos. Casi nunca causan errores, cometiendo solo una décima parte de los errores que un ribosoma normal en un ser humano. Estas ratas también han tenido suerte con muchas chaperonas en sus células, que ayudan en el plegamiento adecuado de las proteínas. Estos procesos permiten que sus cuerpos cometan menos errores que podrían conducir a la senescencia.

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Una rata topo desnuda (heterocephalus glaber) (Crédito de la foto: Neil Bromhall/Shutterstock)

Las especies grandes, como las ballenas y los elefantes, obtienen los beneficios de una maquinaria celular bien acondicionada, ya que su ADN tiende a mantenerse mejor y es menos propenso a errores. La razón de su larga vida podría ser sus etiquetas químicas juveniles, llamadas grupos metilo, que ayudan a activar y desactivar sus genes. Este proceso activa los genes que estaban destinados a activarse, controlando así con precisión la actividad de los genes.

En organismos más pequeños, estas etiquetas comienzan a volverse más inexactas y aleatorias a medida que el individuo envejece, lo que hace que la actividad de sus genes sea imprecisa. Sin embargo, las etiquetas en los organismos grandes tardan su propio tiempo en degradarse, por lo que realizan sus funciones correctamente durante mucho tiempo.

Los animales grandes, en virtud de ser grandes, tampoco son depredados con frecuencia, lo que los hace menos susceptibles a la muerte por depredación.

Mecanismos epigenéticos como expresión de la proteína del gen del ácido del ADN en el diagrama de contorno

Mecanismo epigenético (Crédito de la foto: delcarmat/Shutterstock)

Animales que desafían a la muerte

Olvídese del antienvejecimiento, algunos animales no se molestan en morir en absoluto.

Turritopsis doohmii – La medusa inmortal

Medusa

Medusa inmortal (Crédito de la foto: Rebecca Schreiner/Luca Mendieta/Shutterstock)

Una de esas maravillas eternas vive en el mar. La Turritopsis doohmii es más conocida como la medusa inmortal, y literalmente puede revertir su proceso de envejecimiento cuando se siente mal o ha resultado herida. Lo hacen convirtiéndose en su pólipo o en su yo más joven, pasando tres días trabajando en esta transformación.

Deinococcus radiodurans

¿Volver a la vida después de que te hayas muerto y te hayas ido? Suena extraño… pero es un juego de niños para Deinococcus radiodurans, una bacteria poliextremófila. Puede que no sea un animal, pero merece una mención. Tiene una respuesta de reparación del ADN tan buena que resiste incluso 3.000 veces la cantidad de radiación gamma que podría matar a un humano. Hay una muy buena razón por la que estos organismos tienen el récord mundial Guinness de la bacteria más resistente del mundo.

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Tardígrado u oso de agua (Crédito de la foto: 3Dstock/Shutterstock)

¿Hay algún animal que también pueda hacer esto? ¡Apuesta! Específicamente, un microanimal de 8 patas, conocido como tardígrado, ‘oso de agua’ o ‘lechón de musgo’, son invertebrados que son inmunes a cualquier cosa que intente destruirlos. ¡Son capaces de detener por completo su metabolismo, extendiendo sus vidas infinitamente, incluso en el espacio!

corales de aguas profundas

Un coral de aguas profundas, Monorhaphis chuni, es por mucho el animal (¡sí, los corales son animales!) con más velas en su pastel de cumpleaños. Pueden vivir hasta la asombrosa cifra de 11.000 años, una esperanza de vida a la que ningún otro animal puede acercarse. La razón por la que estos corales viven tanto tiempo es porque permanecen en su lugar seguro y dejan que la vida venga a ellos. Su sustento, en forma de agua corriente, trae consigo oxígeno y alimento. Además, los corales son clonales, lo que significa que están hechos de unidades idénticas. Entonces, si algunas unidades mueren, nuevas unidades tomarán su lugar, lo que dará como resultado un ciclo interminable de renovación.

Pensamientos finales

Claramente, los animales tienen un montón de trucos antienvejecimiento bajo la manga, pero ¿podemos determinar cuánto tiempo lo han estado haciendo?

Si vas a explorar una jungla y te topas con una nueva especie, los científicos pueden predecir la duración del tiempo que vivirán estas especies. Utilizan una técnica que les permite determinar con precisión la vida útil de cualquier especie mediante el uso de datos sobre la cantidad de sitios a los que se adhieren las etiquetas de metilo antes mencionadas. Por lo general, hay aproximadamente 800 de estos sitios dispersos por el genoma, por lo que se puede hacer una estimación precisa.

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