¿Pueden los chimpancés aprender lenguaje de señas? » ABC de la ciencia

En las décadas de 1960 y 1970, los psicólogos trabajaron y fomentaron primates, especialmente chimpancés, para ver si los primates podían aprender el lenguaje de señas. Una chimpancé, Washoe, fue la primera chimpancé en aprender el lenguaje de señas, comunicándose con sus padres adoptivos humanos y profesores de psicología, Beatrix y Allen Gardner. Aunque los chimpancés pueden aprender el lenguaje de señas, sus habilidades gramaticales no se desarrollan al nivel de los humanos.

¿Sabías que los chimpancés comparten casi el 98% del ADN (ácido desoxirribonucleico) con nosotros? Es por eso que compartimos muchas de nuestras características con ellos, desde expresiones faciales coloridas y caminar sobre dos piernas hasta ser capaces de abrazar y acicalarse. Los chimpancés han demostrado ser los primates más inteligentes de nuestro planeta, solo superados por los seres humanos.

Su inteligencia, capacidad para usar herramientas y obtener alimentos, y capacidad para adquirir habilidades plantearon una pregunta interesante: ¿Pueden los chimpancés aprender lenguajes humanos, específicamente lenguaje de señas?

En este artículo, nos centraremos en un chimpancé que hizo precisamente eso.

chimpancé

Un chimpancé sumido en sus pensamientos (Crédito de la foto: Pexels)

Washoe

En el árido Reno, Nevada, en pleno mes abrasador de junio de 1966, Beatrix y Allen Gardner —profesores de psicología con el objetivo de ser pioneros en los estudios del lenguaje de señas en chimpancés— conocieron por primera vez a un chimpancé bebé de 10 meses. La llamaron Washoe, por el condado de Washoe, donde se encuentra Reno. Los Gardner tenían la intención de enseñarle al pequeño Washoe cómo comunicarse con los seres humanos a través del lenguaje de señas americano o ASL. Se convertiría en la primera chimpancé en aprender el lenguaje de señas.

Allen y Beatrix Gardner cruzaron a Washoe. La crianza cruzada se refiere al acto de criar una descendencia de una especie por un miembro de otra especie. Washoe disfrutó de muchas comodidades en su vida adoptiva. Vivía en un remolque en el patio trasero de los Gardner con sus propios muebles, cocina y baño. Tenía sus propios juguetes para jugar, ropa para ponerse e incluso su propio cepillo de dientes.

Washoe recibió todas las comodidades con las que un niño pequeño podría soñar. También cenó con sus padres adoptivos y disfrutó de paseos frecuentes en el automóvil de los Gardner.

Los entrenadores de Washoe nunca usaron comunicación vocal cuando estaban cerca de ella. Solo usaron lenguaje de señas, en un esfuerzo por alentarla a usar esos mismos signos. También se la animó a usar sus propias versiones para bebés de los letreros.

Británico, Signo, Idioma, Alfabeto

Manos mostrando el alfabeto del lenguaje de señas (Crédito de la foto: optimarc/Shutterstock)

Creación de nuevas palabras.

Cuando Washoe tenía alrededor de tres años, ¡era capaz de firmar más de cien palabras! Podía identificar cosas y nombrarlas perfectamente, desde palabras como avión, plátano y mujer hasta pronombres como tú. También podía usar varias palabras a la vez, formando oraciones pequeñas.

Lo que sorprendió a todos fue su habilidad para crear nuevas palabras y frases para describir cosas novedosas. Pudo expresar un signo de su propia creación para la palabra “babero”. También firmó su propia palabra para cisne, llamándolo “pájaro acuático”. La habilidad de Washoe de usar palabras existentes para describir palabras nuevas y desconocidas tomó al mundo por sorpresa, ya que era una habilidad que antes estaba limitada a los seres humanos.

Estas son algunas de las frases que Washoe firmó para expresarse.

“Cosquillas de Roger Washoe”

“Dame cosquillas/Dame más cosquillas”

“Dame por favor comida”

“Date prisa, dame un cepillo de dientes”

“Tú vete”

Vea más de Washoe comunicándose aquí.

¿Por qué específicamente el lenguaje de señas?

¿Por qué estábamos tratando de averiguar si los chimpancés podían aprender el lenguaje de señas? ¿Por qué no enseñarles el habla oral?

Para entender por qué los lingüistas fueron específicos sobre la enseñanza del lenguaje de señas a los chimpancés (y otros primates, como los bonobos y los gorilas), primero debemos observar cómo los seres humanos producen el habla.

El ser humano utiliza una combinación de tres mecanismos para hablar: los pulmones, que proporcionan aire y energía; las cuerdas vocales, que producen sonidos en la laringe, un tubo que se conecta a nuestro sistema respiratorio; y finalmente, la boca, que da forma y manipula el aire con la ayuda de nuestros dientes, lengua y otras partes de la boca para crear el habla.

Los chimpancés y otros primates, por otro lado, son incapaces de producir la amplia variedad de sonidos que puede producir un ser humano. Esto se debe simplemente a que los chimpancés y otros primates no tienen sistemas motores compatibles con la producción del habla.

Órganos respiratorios principales

Órganos del habla en los seres humanos (Crédito de la foto: OpenStax College/Wikimedia commons)

En las décadas de 1930 y 1940, se hicieron dos intentos para enseñar a los chimpancés a hablar. Sus esfuerzos fueron recibidos sin éxito.

¡Gua el chimpancé, que fue atendido por Luella y Winthrop Kellogg, pudo entender unas cien palabras! Sin embargo, ella no pronunció ninguna de esas palabras. Por el contrario, Viki, el chimpancé, que fue atendido por Catherine y Keith Hayes, aprendió con gran dificultad a “decir” cuatro (finalmente siete) palabras mal pronunciadas, incluyendo mamá, papá, arriba y taza. ¡Escúchala aquí!

LINGÜISTAS QUE TRATAN DE ENSEÑAR A HABLAR A LOS CHIMPANCÉS

Los lingüistas experimentaron con la enseñanza del lenguaje oral a los chimpancés antes de intentar enseñarles el lenguaje de señas.

Washoe vivió con los Gardeners hasta la década de 1970, después de lo cual quedó al cuidado de Roger Fouts, uno de sus cuidadores. En 1980, la trasladaron a la Universidad Central de Washington, donde vivió hasta su fallecimiento en 2007 a la edad de 42 años. Durante su tiempo en la universidad, ¡le enseñó a su hijo adoptivo, Loulis, cómo firmar también! Eso convirtió a Loulis en el primer primate no humano al que se le enseñó el lenguaje de señas de otro primate no humano.

Los investigadores que trabajaron con Washoe se sorprendieron al ver que ella y los primates no humanos a los que se les enseñó el lenguaje de señas en etapas posteriores se comunicarían activamente entre sí en lenguaje de señas.

Ideas como estas reflejaron las posibles explicaciones que realmente podría tener la exploración de la psicología del comportamiento animal.

Conclusión

En resumen, sí, los chimpancés pueden aprender el lenguaje de señas si se les enseña desde muy pequeños.

Washoe, junto con sus amigos primates no humanos, como Tatu, Moja y su hijo Loulis, aprendieron a usar señas y se comunicaron activamente entre sí en lenguaje de señas. Podrían expresar sus necesidades y deseos de actividades y golosinas con facilidad. Sin embargo, se notó que tenían problemas para socializar con otros chimpancés.

Estar rodeado de humanos toda su vida los privó de su hábitat natural, hasta el punto de que Washoe una vez expresó su consternación por el hecho de que ella no era la única chimpancé en el mundo. Entonces, aunque los chimpancés pueden aprender a comunicarse con los seres humanos, se considera egoísta y poco ético sacar una especie de su hábitat simplemente para nuestra conveniencia y beneficio.

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