¿Pueden los lobos cambiar el curso de los ríos? » ABC de la ciencia

En la década de 1920, los lobos desaparecieron del Parque Nacional de Yellowstone. Casi cien años después, los ríos habían cambiado de curso. ¿Qué sucedió?

La cadena alimentaria y la cascada trófica son dos fenómenos que aprendemos en la escuela. Aunque podemos dedicar sus definiciones a la memoria, nunca se nos informa de las consecuencias en tiempo real para la red alimentaria en la vida real.

Una de esas cascadas se observó en el Parque Nacional de Yellowstone, EE. UU. A mediados de la década de 1920, una campaña para erradicar los lobos en el parque (y en todo Estados Unidos) hizo que el río del parque cambiara su curso. La conexión es intrigante porque los lobos, como carnívoros terrestres, no están directamente relacionados con los ríos.

Entonces, ¿qué pasó aquí?

Ilustración vectorial de la cadena alimentaria - pirámide energética - infografía educativa.

Cadena alimentaria ecológica (Crédito de la foto: EreborMountain/Shutterstock)

¿Qué es una cascada trófica?

La cadena alimentaria es el orden en el que los seres vivos dependen unos de otros para la transferencia de alimentos y energía. La interrupción de la cadena alimentaria puede conducir a una cascada trófica hipotética. Se necesita tiempo para que se desarrolle una cascada trófica, pero un caso claro es lo que sucedió en el Parque Nacional de Yellowstone.

Debido al exterminio de los lobos grises, que ocupaban la primera posición en la cadena alimentaria, las especies presentes en los estratos inferiores se descontrolaron y provocaron una explosión demográfica, así como la sobreutilización de los recursos naturales. El desastre causado por esta remoción no planificada tardó unas siete décadas en identificarse.

¿Qué pasó cuando los lobos desaparecieron?

El programa de exterminio de lobos comenzó a mediados de la década de 1920 en respuesta a las preocupaciones de los ganaderos sobre la seguridad de su ganado. Los lobos se encuentran entre los principales carnívoros del parque y se alimentan principalmente de alces (ciervos wapiti).

Debido a la extinción del lobo, la presión de depredación de los alces se redujo y su población comenzó a prosperar y alcanzar su punto máximo en unas pocas décadas.

El aumento de la población de herbívoros ejerció más presión sobre la vegetación y, como resultado, los pastos y árboles jóvenes del parque fueron arrancados. La pérdida de pastos y árboles jóvenes de la ribera fue más pronunciada, ya que los alces tienen una fuente de alimento y agua cerca de la orilla. Las poblaciones de otras especies también han disminuido debido a la falta de alimento disponible. Los carroñeros no obtenían carroña de la misma forma, ya que los lobos mataban todo el año y dejaban muchos restos.

¿Por qué los castores también se fueron?

El parque también tenía una próspera población de castores. Los castores se alimentan de los ricos nutrientes que se encuentran en los nuevos brotes del sotobosque de los árboles que antes no estaban disponibles debido al pastoreo excesivo de alces.

Con la disminución del follaje alrededor de los ríos, los castores comenzaron a migrar de las orillas de los ríos a otras áreas. Con ellos se fue una de las mayores maravillas de la ingeniería de la naturaleza: las represas de castores. Al retener agua, estos diques de castores saturan el suelo cercano, asegurando un suministro constante de humedad para los árboles, incluso cuando no llueve…

¡Y así, el río cambió su curso!

Sin vegetación y sin represas de castores cerca de las orillas del río, el suelo en el área comenzó a erosionarse. Comenzaron las inundaciones estacionales, lo que provocó que los ríos se desviaran de su curso original.

Los cambios en el curso del río alteran el nivel freático y afectan el crecimiento de la vegetación de las áreas cercanas. También impacta el patrón de movimiento de las especies de un lado a otro del río.

Por lo tanto, una historia que comenzó con la eliminación de una sola especie del nivel superior de la cadena alimentaria afectó a todos y cada uno de los eslabones de diversas maneras, incluido un aumento en la población de alces, una disminución de la biodiversidad, la destrucción del hábitat de los castores y , en definitiva, un cambio en el curso del río.

Efectos directos e indirectos del exterminio de lobos

Efectos directos e indirectos del exterminio de lobos

Reintrodujimos a los lobos. ¿Qué sucedió?

Poco después de que los científicos descubrieran esta cascada trófica en el sistema natural, 41 lobos fueron reintroducidos en el Parque Nacional de Yellowstone después de una ausencia de casi 70 años.

Los lobos comenzaron a aprovecharse de los abundantes alces, y los alces gradualmente comenzaron a evitar las áreas abiertas, como las orillas de los ríos, por temor a ser asesinados. Como resultado, el pastoreo excesivo cerca de las orillas del río se detuvo, lo que permitió que crecieran nuevos árboles jóvenes.

Los castores también regresaron a las orillas, construyeron represas complejas y proporcionaron una cobertura adecuada para especies de roedores más pequeños. La tasa de erosión del suelo disminuyó y los ríos comenzaron a desandar su camino original. Como resultado de la reintroducción del principal depredador en la cadena alimentaria, se restauró todo el ecosistema.

Conclusión

¿Significa esto que sustituir lobos por alces resolverá el problema? No.

Los lobos también pueden ser parte del problema. Como depredadores flexibles, los lobos se alimentan de castores y otros animales que viven y prosperan en la vegetación de las orillas de los ríos. Demasiados depredadores, como los lobos, también podrían cambiar el curso de los ríos.

Los procesos de la naturaleza son mucho más complejos y resultan de numerosas interacciones entre varios factores bióticos y abióticos. Los científicos todavía están buscando otras variables que puedan ayudar a restaurar la forma original del ecosistema del Parque Nacional de Yellowstone.

Los científicos admiten que todavía no entienden todos los factores que están causando que el entorno del parque cambie y, como siempre, ¡todavía hay mucho que aprender!

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