¿Pueden oír las plantas?

Aunque las plantas no tienen orejas como la mayoría de los animales, pueden responder a las vibraciones del sonido y realizar cambios en su fisiología en función de las señales que perciben.

Vivimos en un mundo de sonido. A través de la evolución, los animales han desarrollado diversas formas en las que pueden recibir sonidos y utilizarlos en su beneficio. Los humanos tenemos un órgano completo dedicado a la percepción del sonido: nuestros oídos. Algunos otros animales, como las serpientes, perciben los sonidos por la superficie de su cuerpo.

Sin embargo, compartimos nuestro mundo con otra clase de organismos vivos: las plantas. ¿Las plantas también pueden oír sonidos?

¿Qué es el sonido?

El sonido es una vibración que viaja a través de un medio, como aire, agua o materia sólida. Cuando los animales interceptan estas vibraciones, los órganos evolucionados para la percepción del sonido las amplifican y las convierten en señales eléctricas. Los órganos para la amplificación del sonido están presentes dentro de nosotros y se conocen como huesecillos del oído. Son los huesos más pequeños del cuerpo humano.

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El sonido es una forma de vibración que pueden percibir animales y humanos. (Crédito de la foto: maxpixel)

Las señales eléctricas convertidas luego viajan a nuestro cerebro a través del nervio auditivo y finalmente se procesan en la corteza auditiva presente en el lóbulo temporal del cerebro.

La frecuencia del sonido se mide en hercios (Hz), mientras que su volumen se mide en decibelios (dB).

¿Pueden las plantas percibir sonidos?

Las plantas no poseen cerebro, pero eso no les impide interactuar con su entorno. Los girasoles giran hacia el sol, mientras que los Touch-me-not se marchitan al contacto físico. Si las plantas pueden responder a la luz y al tacto, ¿pueden responder también al sonido?

Los estudios realizados sobre el impacto de la acústica en las plantas muestran que las plantas responden a los sonidos.

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Los estudios han demostrado que las plantas no solo pueden percibir las vibraciones sonoras, sino que también pueden responder a ellas de manera adecuada. (Crédito de la imagen: Max Pixel)

Las plantas interceptan los sonidos de dos formas:

  • Como vibraciones directas. Por ejemplo, una oruga masticando hojas. Las plantas pueden sentir el patrón de masticación rítmico de la oruga.
  • Como vibraciones que viajan a través de un medio, como el aire o el suelo. Las plantas pueden sentir un hilo de agua en el suelo, así como el zumbido de los insectos.

Los científicos de la Universidad de Missouri registraron los sonidos de las orugas al masticar las hojas. Luego lo volvieron a reproducir en la planta de Arabidopsis. Al exponerse a los sonidos de masticación, las plantas secretaron ciertos químicos, a saber, glucosinolatos y antocianina, los cuales protegen a las plantas de los ataques de los herbívoros.

Oruga de la mariposa monarca sobre una hoja verde con una hoja parcialmente comido (K Hanley CHDPhoto) s

Las plantas tienen respuestas especiales al sonido de los insectos que mastican las hojas. (Crédito de la foto: K Hanley CHDPhoto / Shutterstock)

Curiosamente, las plantas produjeron estos productos químicos solo en respuesta a los sonidos de masticación; cuando se exponen al sonido del viento o al zumbido de los insectos, las plantas no muestran niveles altos de estos mismos químicos. Por tanto, las plantas muestran una reacción defensiva visceral a los sonidos que producen los herbívoros que se alimentan de ellas.

Las plantas también tienen respuestas únicas a los sonidos producidos por los insectos, como el zumbido de las abejas. Los insectos, especialmente las abejas, son cruciales para la polinización y, por lo tanto, la propagación de las plantas. Cuando los científicos de la Universidad de Tel-Aviv en Israel tocaron el zumbido de las abejas con las flores de Beach Evening Primrose, notaron que las flores producían un néctar más dulce a los tres minutos de escuchar el zumbido.

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El zumbido de los insectos induce la producción de un néctar más dulce en las flores. (Créditos de las fotos: Amit Erez / Shutterstock)

Las plantas pueden incluso sentir el sonido del agua que gotea. Los biólogos evolucionistas de la Universidad de Australia Occidental encontraron que las raíces de la planta de guisantes se extienden hacia el sonido del agua. Las raíces de las plantas actúan como sensores del agua y utilizan gradientes de humedad para navegar a través del suelo y llegar a áreas ricas en agua. La pregunta es, ¿cómo saben dónde buscar agua en primer lugar? Los científicos plantearon la hipótesis de que las plantas podían sentir el sonido del agua en el suelo, lo que finalmente las dirigió a la ubicación precisa.

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Las raíces de las plantas crecen hacia el sonido del agua. (Crédito de la foto: veinte20)

Las plantas no tienen oídos, entonces, ¿cómo pueden oír?

Como se mencionó anteriormente, un sonido no es más que una forma de vibración. Escuchamos sonidos de la forma en que lo hacemos debido a cómo nuestro cerebro convierte estas vibraciones en señales eléctricas. Una serpiente, por ejemplo, percibe el sonido de una manera completamente diferente, es decir, como vibraciones a través de la superficie de su piel, casi como una forma de toque rítmico.

Las plantas también tienen ciertas partes morfológicas que les ayudan a percibir mejor el sonido. La forma de la flor de la onagra es tal que puede amplificar la frecuencia del sonido de las aletas de un insecto polinizador.

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La forma de la flor de onagra les permite amplificar el sonido del batir de alas de los insectos. (Crédito de la foto: veinte20)

Algunas plantas pueden incluso devolver el sonido a los animales. Por ejemplo, los murciélagos utilizan la ecolocalización para navegar por su entorno. Dos especies de vid polinizadas por murciélagos en los densos bosques de las selvas tropicales de América Central poseen enormes hojas parecidas a platos.

Estas hojas actúan esencialmente como reflectores de sonido. Reflejan el sonido producido por los murciélagos directamente hacia ellos. Este eco de fondo del sonido permite a los murciélagos encontrar estas enredaderas particulares entre el denso follaje del bosque.

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Los murciélagos utilizan la ecolocalización para localizar determinadas plantas. (Crédito de la foto: veinte20)

Conclusión

Como cualquier otro organismo o adaptación, la percepción del sonido se ha desarrollado en las plantas para beneficiar su supervivencia y propagación. Las plantas están expuestas a varios sonidos a lo largo de su vida: la cacofonía de los insectos, el lento correr del agua subterránea, la masticación agresiva de los depredadores herbívoros y el susurro de sus propias hojas y las de las plantas vecinas en el viento, entre otros.

Los científicos han teorizado que las plantas convierten estos sonidos en señales mecánicas (como raíces que crecen hacia el agua) o metabólicas (como plantas que secretan sustancias químicas o néctar), en contraposición a señales eléctricas, como es el caso de los humanos.

Incluso se pueden utilizar frecuencias de sonido particulares para lograr un mejor rendimiento de los cultivos. Las frecuencias de sonido en el rango de 1 a 2.5 kHz, con un volumen de 90 dB, aumentan notablemente la tasa de germinación en las judías verdes.

Está claramente establecido que las plantas pueden reaccionar y responder a los sonidos. Los científicos ahora están tratando de descubrir el mecanismo detrás de estas respuestas, así como los efectos de la contaminación acústica en las plantas.

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