¿Qué comía el Megalodón? Todo lo que quería, incluidos otros depredadores.

Un estudio reciente muestra que los tiburones megadentados, grupo al que pertenece el famoso megalodón, eran depredadores al nivel más alto jamás medido. La cadena alimenticia también era más larga en su tiempo.

Como era de esperar, los tiburones megadientes obtienen su nombre de sus enormes dientes. Estos grandes depredadores habrían aparecido tras la extinción de los dinosaurios antes de extinguirse unos tres millones de años. El grupo incluye el megalodón (Otodus megalodón), el tiburón más grande que ha existido jamás, junto con otras especies afines. En un estudio publicado en la revista Science Advances, un equipo dirigido por la Dra. Emma Kast de la Universidad de Princeton intentó determinar la posición trófica de estos animales en su tiempo.

El nivel trófico es una característica fundamental de los animales. Su determinación de las especies extintas puede informarnos sobre su lugar en el ecosistema y puede ayudarnos a comprender la evolución y extinción de animales específicos.“, ella explica. A mayor escala, determinar el nivel trófico de los animales extintos también puede ayudarnos a comprender la ecología de los ecosistemas antiguos en su conjunto.

Para este trabajo, los investigadores utilizaron una nueva técnica para medir concentraciones diminutas de isótopos de nitrógeno conservado en la capa de esmalte de los dientes de estos depredadores extintos.

megalodón
Los megalodones solo son conocidos por los dientes que dejaron. Aquí, un diente de megalodón (izquierda) se compara con un gran diente de tiburón blanco. Créditos: iStock

En la parte superior de la mesa

Sabemos que cuanto más contiene un organismo nitrógeno-15, cuanto mayor sea su nivel trófico (posición en la cadena alimentaria). ” Algunas plantas, algas y otras especies en la parte inferior de la red alimentaria han dominado la habilidad de convertir el nitrógeno del aire o el agua en nitrógeno en sus tejidos.“, detallan los investigadores. ” Los organismos que los comen incorporan este nitrógeno en sus propios cuerpos y, lo que es más importante, excretan preferentemente (a veces a través de la orina) más del isótopo más ligero del nitrógeno, N-14, que su primo más pesado, N-15.“. En otras palabras, el N-15 se acumula en relación con el N-14 a medida que asciende en la cadena alimentaria.

Por lo general, estos datos desaparecen con tejidos blandos como el músculo y la piel, que están muy mal conservados. Para complicar las cosas, los tiburones no tienen huesos, su esqueleto está hecho de cartílago. Sus dientes, por otro lado, se fosilizan muy bien, mientras que el esmalte es prácticamente insensible a la mayoría de las bacterias destructivas. Aquí, los investigadores tenían una serie de dientes de tiburón de diferentes períodos. Gracias a ellos, finalmente pudieron rastrear su nivel trófico en relación con su tamaño.

Estos análisis revelaron evidencia clara de que Megalodon y algunos de sus ancestros eran verdaderamente en la cima de la cadena alimenticia prehistórico. La proporción de nitrógeno también fue mucho más alta que los niveles registrados en las orcas, los grandes tiburones blancos (por cierto, probablemente la causa de la desaparición de los megalodones) y los osos polares, lo que sugiere que las redes alimentarias marinas del Cenozoico eran al menos dos etapas más largas de lo que son hoy. Para los investigadores, también es muy probable que el megalodón se haya alimentado de otros grandes depredadores, incluidos los megalodones más pequeños.