¿Qué es el hexágono en la parte superior de Saturno? » ABC de la ciencia

El hexágono en el Polo Norte de Saturno es una gran tormenta que ha tomado forma hexagonal debido a ciertas condiciones raras presentes en el polo norte de ese planeta.

El universo está lleno de patrones y formas, pero a veces encontramos formas en lugares y formas que ciertamente no esperábamos. Ese es el caso de la forma hexagonal descubierta en el polo norte de Saturno. Los científicos no esperaban ver un patrón hexagonal enorme y aparentemente perfecto en la parte superior del planeta anillado. Tan perfecta como era la forma, era (y sigue siendo) un fenómeno extraño.

Echemos un vistazo a cómo se descubrió esta hermosa forma en este planeta gaseoso e identifiquemos la causa detrás de ella.

¿Cuál es el hexágono en el polo norte de Saturno?

El hexágono en la parte superior de Saturno es de hecho una tormenta, ¡y es enorme! Sus lados son más largos que la Tierra, mientras que se supone que su profundidad es de alrededor de 180 millas. El ojo de esta tormenta es 50 veces más grande que el ojo de una tormenta típica aquí en la Tierra. Las imágenes en color de Cassini muestran que la tormenta ha cambiado de azul a dorado durante el período de varios años.

Saturno

La tormenta hexagonal sobre Saturno ahora es dorada. (Crédito de la foto: Flickr)

Hay vientos de amoníaco e hidrógeno a su alrededor que se mueven a velocidades superiores a 300 millas por hora. Los científicos también han detectado varios vórtices (centros de una tormenta) dentro del hexágono. Se ve que algunos de estos vórtices se mueven en el sentido de las agujas del reloj, mientras que otros se mueven en el sentido contrario a las agujas del reloj. El mayor de estos vórtices se ve blanco y tiene aproximadamente el doble del tamaño de un huracán normal en la Tierra.

El hexágono en sí es una corriente en chorro que consiste en gases atmosféricos que los científicos han considerado “solo una corriente de aire y características climáticas”.

Lo que es más desconcertante sobre el hexágono es que el vórtice está a una altura mayor que las nubes de Saturno, lo que significa que la forma se ha elevado como una enorme torre. Sin embargo, debido a la falta de datos y las condiciones climáticas desfavorables de Saturno, es difícil estudiar este fenómeno con más detalle.

La aurora de Saturno causada por el campo magnético también se encuentra justo encima de esta forma hexagonal, dándole la apariencia de un fuego en forma de hexágono.

Aurora en Saturno

La aurora de Saturno. (Crédito de la foto: NASA Hubble/Wikimedia commons)

¿Cómo se descubrió el hexágono?

Corría el año 1981 cuando los científicos vieron por primera vez el hexágono. La Voyager 1 (un satélite utilizado en la misión de la NASA para estudiar Júpiter y Saturno) volaba sobre Saturno cuando tomó fotografías que desconcertaron a la comunidad científica de la época. (Puede leer más acerca de cómo la gravedad ayudó a las Voyager 1 y 2 a escapar de nuestro sistema solar aquí: https://www.scienceabc.com/innovation/gravitational-slingshot-how-did-gravity-assist-voyager-1-2-in-escaping-the-solar-system.html)

Los científicos tardaron algunos años en obtener la imagen correcta, pero finalmente lo vieron: el hexágono perfecto en la parte superior de Saturno.

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Voyager 1 orbitando alrededor de Saturno. (Crédito de la foto: Dima Zel/Shutterstock)

Después del primer descubrimiento, el hexágono se cubrió con una sábana de oscuridad. Fue solo cuando la luz del sol volvió a revelar la forma de seis lados que la nave espacial Cassini pudo revelar una serie de imágenes encantadoras.

Tomando el sol en la luz

El hexágono que se encuentra en la parte superior de Saturno. (Crédito de la foto: Flickr)

Cassini solo había podido estudiar la forma en infrarrojo mientras estaba cubierta por la oscuridad, lo que aún confirmaba su existencia, pero las imágenes no eran muy satisfactorias.

Cuando la luz del sol finalmente envolvió el polo norte de Saturno, Cassini igualó la velocidad del planeta y, por lo tanto, pudo producir un video del patrón climático hexagonal que mostraba el movimiento del patrón hexagonal (un enlace al video está en las referencias de este artículo) .

¿Cuál es la razón detrás del hexágono?

Los científicos de la Universidad de Oxford han realizado simulaciones para recrear el patrón hexagonal que se encuentra en el planeta y han encontrado varias formas de hacerlo posible. También hay formas de recrear una forma similar para líquidos en laboratorios.

Cuando el líquido se colocó en un recipiente circular y se hizo girar a diferentes velocidades en su centro y en la periferia, se produjeron en el recipiente patrones de seis lados como los que se ven en Saturno. En el contenedor también se encuentran un buen número de vórtices más pequeños que interactúan entre sí. Se vio que el límite cambia de forma y toma una forma poligonal debido al espaciamiento de estos vórtices.

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Un vórtice de líquido. (Crédito de la foto: Lisic/Shutterstock)

Sin embargo, estas formas poligonales creadas artificialmente no son estables. Necesitan las condiciones límite muy específicas de velocidad y viscosidad (la característica del fluido para parecer espeso) que están presentes en el polo norte de Saturno.

Estas condiciones son raras, por lo que tal fenómeno no se ve en un planeta como Júpiter, que es muy similar a Saturno.

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Júpiter es otro planeta gaseoso con muchas tormentas enormes. (Crédito de la foto: Yeti punteado/Shutterstock)

En simulaciones más detalladas, se encontró que tales patrones se ven cuando los vientos que fluyen alrededor de la tormenta se mueven en la dirección opuesta a la tormenta.

En palabras más simples, los vientos más lentos (todavía moviéndose a velocidades horribles de 220 millas por hora) alrededor de la tormenta que fluye en la dirección opuesta forman remolinos (flujos circulares de líquido o gases) que actúan como tormentas en miniatura que empujan a la tormenta más grande (que es solo una corriente en chorro, como se discutió anteriormente) en patrones similares a ondas, logrando finalmente la forma hexagonal.

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Los remolinos son corrientes circulares de agua o aire. (Crédito de la foto: Letowa/Shutterstock)

Conclusión

A medida que exploramos el vasto mundo que nos rodea, tendemos a encontrar fenómenos que nos dejan con más preguntas que respuestas. Lo que vemos en el Polo Norte de Saturno es seguramente una tormenta de gases atmosféricos en forma hexagonal, pero ¿cuál es el origen de este exótico incidente? Nosotros y todos los científicos de todo el mundo solo podemos tratar de adivinar y desarrollar modelos y teorías para explicar lo que estamos viendo. Sin embargo, hay una cosa que es cierta en este mar de incertidumbres: la tormenta hexagonal de Saturno solo se suma a la belleza del planeta más fotogénico de nuestro sistema solar.

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La interpretación de un artista de Saturno. (Crédito de la foto: Dima Zel/Shutterstock)

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