¿Qué es el petróleo crudo?

Con la crisis energética actual, es posible que se pregunte de dónde proviene nuestra energía. Parte de esta energía proviene del petróleo crudo. A nivel mundial, se utilizan casi cien millones de barriles cada día. Pero, ¿de qué estamos hablando exactamente?

¿Cómo se forma el petróleo?

Al igual que el gas natural y el carbón, el petróleo crudo es un combustible fósil. Estos son compuestos producidos por los restos muertos de plantas y animales comprimidos y calentados bajo tierra durante millones de años. En detalle, una vez muerta, toda esta materia orgánica se hunde en aguas profundas muy pobres en oxígeno. Esta falta de oxígeno promoverá la descomposición de proteínas, carbohidratos y lípidos, dejando solo hidrocarburos complejos llamados kerógenos. Luego obtienes el material de aceite original.

Transportados por los ríos, los sedimentos continentales también se hunden hasta el fondo del agua. Estos eventualmente cubrirán la materia orgánica. Con el tiempo, este proceso de estratificación repetido eventualmente colocará este material bajo tal presión que comenzará a calentarse. A cierta temperatura, el material se convertirá en petróleo (o gas, si las temperaturas son aún más altas).

Estas sustancias luego ascienden en los intersticios de la roca sedimentaria donde se almacenan.

Por lo tanto, el petróleo crudo es particularmente abundante en las regiones del mundo que una vez estuvieron bajo el agua, aunque aún ofrecen un clima tropical. Este clima facilita el crecimiento de las plantas. El país con más reservas de petróleo es Venezuela, con más de 300.900 millones de barriles, seguido de Arabia Saudita (unos 266.500 millones) y Canadá (unos 169.700 millones). Tenga en cuenta que un barril de petróleo crudo equivale a aproximadamente 159 litros.

También tenga en cuenta que, debido a la deriva continental, las regiones que alguna vez ofrecieron climas tropicales pueden no ser necesariamente las que los ofrecen hoy. Esta es la razón por la cual Canadá, pero también toda la región del Ártico, alberga una gran cantidad de petróleo en la actualidad.

extracción de petróleo
Créditos: Galya Malanchuk / Wikipedia

Extracción y usos

Estos yacimientos de petróleo a menudo miden varios kilómetros de diámetro de varias decenas de metros de espesor. Ellos estan localizados entre uno y doce kilómetros bajo tierra. Para extraer este crudo, los geofísicos liberan ondas sísmicas a través de la roca. Cuando estas ondas se reflejan en las diferentes capas de roca subterránea, crean un mapa de la composición de la roca subyacente (o reservorio).

Sin embargo, estos datos son preliminares. La mejor manera de estar seguro de la presencia de petróleo es perforar. Este proceso puede llevar varios meses y costar cientos de millones de dólares. Todo depende de la zona. Básicamente, cuanto más cerca esté el petróleo de la superficie, más fácil será perforarlo. La perforación en tierra también requiere mucha menos mano de obra que la perforación en el agua. En Arabia Saudita y Texas, por ejemplo, gran parte del petróleo se encuentra no muy por debajo de la superficie de la Tierra.

Una vez refinado, el petróleo crudo se puede separar en “productos de petróleo utilizables” como gasolina, combustible para aviones, asfalto y combustible diesel. Su uso es por tanto especialmente útil, revolucionando nuestras sociedades en las últimas décadas.

Sin embargo, su extracción perjudica significativamente al planeta. Según un estudio publicado en 2018 en la revista Cienciasla extracción, el transporte y la refinación del petróleo crudo podrían representar hasta el 40% de todas las emisiones gases de efecto invernadero de los combustibles para el transporte y 5% de las emisiones globales totales.