¿Qué es este “helado XIX” recientemente descubierto?

Utilizando la difracción de rayos X, investigadores austriacos han descubierto el secreto de la estructura de una nueva forma de hielo. Formado a temperaturas ultrabajas y presiones increíbles, este “hielo XIX” solo existe en el contexto de experimentos de laboratorio.

Otra variante de forma de hielo

No es una bola, helado no es otra que la forma sólida del agua (H2O). Por otro lado, el público es mucho menos consciente del hecho de que el hielo existe en diferentes formas. La ciencia lo sabe desde que los investigadores han trabajado en su estructura, utilizando la difractometría de rayos X. Se trata de una técnica de análisis basada en la difracción de los rayos X por la materia, en particular cuando es cristalina.

Los científicos se refieren a las diferentes formas de hielo como “polimorfos cristalinos”. Sin embargo, hubo 18 antes de que investigadores de la Universidad de Innsbruck (Austria) identificaran uno nuevo: XIX helado. Éste encuentra en su base hielo VI, formándose a alta presión. El caso es que este ice VI no tiene cristales perfectos, estos son incluso bastante desordenados. Hace más de una década, los investigadores ya tenían tengo una variante (Ice XV) disponiendo periódicamente -y por tanto de forma ordenada- los átomos de hidrógeno.

hielo VI XV XIX
Créditos: Universidad de Innsbruck

Los investigadores austriacos explicaron a través de una publicación en la revista NaturalezaComunicaciones el 18 de febrero de 2021 han obtenido hielo XIX modificando el proceso de fabricación XV helados. Se habla de una ralentización del proceso de enfriamiento y un aumento de la presión hasta unos 20 kbar.

“Helados gemelos”

Debes saber que este descubrimiento se realizó hace tres años. Sin embargo, esta expectativa a nivel de la publicación de los resultados relativos a la estructura cristalina del hielo XIX no es fruto de la casualidad. De hecho, la difracción de neutrones incumbe a reemplazar el hidrógeno ligero del agua por deuterio (2H), es decir hidrógeno pesado. Sin embargo, esto tiene el efecto de ralentizar el proceso de formación de este mismo hielo. Finalmente, los investigadores encontraron la solución: mezclar un pequeño porcentaje de agua normal con agua pesada.

El caso es que Ice XV y Ice XIX son los únicos “helados gemelos” conocidos. Resulta que estos tienen la misma disposición de sus átomos de oxígeno. Por otro lado, difieren los arreglos de sus átomos de hidrógeno. Por lo tanto, esta característica muestra que es bastante posible hacer la transición entre dos formas de hielo en el laboratorio.