¿Qué es la inmunidad colectiva? » Cienciahoy

La inmunidad en una población se denomina “inmunidad colectiva”. Es la inmunidad indirecta que las personas de una población tienen frente a una infección porque muchos ya son inmunes a ella.

Han sido un par de años difíciles en la Tierra, y todos esperan que termine esta terrible pandemia. A las personas se les recuerda constantemente que usen máscaras, obtengan su dosis de refuerzo, sigan el distanciamiento social, coman bien, hagan ejercicio y sigan todas las demás pequeñas pautas de salud y seguridad. El mundo entero está unido en esta crisis, esperando pacientemente que el COVID-19 deje de ser una pandemia. Una forma en que podríamos lograr esto es a través de la “inmunidad colectiva”.

Eso es cierto hasta cierto punto, pero no es tan simple. Averigüemos por qué.

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¿Qué significa inmunidad colectiva?

La inmunidad en una población se conoce como “inmunidad colectiva”. Es la inmunidad indirecta que las personas de una población tienen frente a una infección porque muchos ya son inmunes a ella.

Veamos la inmunidad colectiva con un ejemplo simple. Suponga que es susceptible a un pequeño patógeno (por ejemplo, una bacteria) y está sentado en un salón de clases pequeño con otros cinco estudiantes. La bacteria está dando vueltas, buscando huéspedes para infectar. Solo después de que infecta a alguien puede crecer, multiplicarse y luego propagarse para infectar a otros.

Afortunadamente para ti, cuatro de cada cinco estudiantes son inmunes a la bacteria. Esto significa que si la bacteria intenta infectarlos, su sistema inmunológico los atacará y los matará. No podrá crecer y eventualmente se extinguirá, manteniéndolos a usted y a la otra persona susceptible a salvo.

No es como si los sistemas inmunológicos de esas otras cuatro personas lo protegieran de la infección. Son anfitriones saludables que evitan que las bacterias crezcan en su interior y se propaguen. Esto reduce la probabilidad de que la bacteria infecte con éxito a alguien y se multiplique, lo que reduce su infecciosidad general. ¡Eso es inmunidad colectiva! Proporciona protección indirecta al prevenir brotes de enfermedades.

Grupo de personas con inmunidad colectiva contra las bacterias del virus

La inmunidad colectiva protege indirectamente a las personas susceptibles. (Crédito de la foto: BrainCityArts/Shutterstock)

Por otro lado, en ese salón de clases, digamos que en lugar de cuatro, solo una persona era inmune a la bacteria. Las posibilidades de que la bacteria pueda infectar a una persona susceptible son mayores. Si esto sucede, la bacteria puede crecer, multiplicarse e infectar a otras personas susceptibles mucho más fácilmente. Por lo tanto, existe un mayor riesgo de infección. La inmunidad colectiva solo funciona cuando la mayoría de la población es inmune a la infección.

Grupo de personas con texto de inmunidad de rebaño.  Concepto de inmunidad colectiva o un grupo de personas que están infectadas con la persona infectada como un virus que se propaga en la sociedad. Ilustración vectorial. Infografía de estilo plano.

Un diagrama que ilustra el efecto protector de la inmunidad colectiva. (Crédito de la foto: Joebite/Shutterstock)

El término inmunidad colectiva fue acuñado por el Dr. Wilson en 1923. Publicó un artículo en ese momento sobre la propagación de infecciones bacterianas. Fue el primer artículo publicado en el que se mencionó la “inmunidad colectiva”.

¿Cómo se forma la inmunidad colectiva?

La inmunidad a un patógeno puede venir de forma natural o puede adquirirse artificialmente. La diferencia radica en la forma en que estamos expuestos al patógeno.

Si está expuesto a un patógeno del medio ambiente durante el curso normal de los eventos, desarrolla inmunidad natural. Para comprender cómo se forma naturalmente la inmunidad colectiva, debemos observar la dinámica de la infección. Veamos un ejemplo un poco más divertido.

Supongamos que un pequeño meteorito se estrella contra la ciudad. Afortunadamente, el impacto no daña a nadie, pero el meteorito lleva un germen espacial desconocido y altamente infeccioso. Nadie tiene ninguna inmunidad preexistente a ella.

El nuevo germen se abre camino en el entorno de la ciudad y comienza una epidemia. Al principio, todo el mundo es susceptible a él y el germen infecta fácilmente a cualquier persona con la que entra en contacto. Afortunadamente para nosotros, este nuevo germen no mata a las personas, solo hace que se sientan enfermas durante unos días. A medida que las personas recién infectadas se encuentran con personas más susceptibles, el patógeno se propaga y las infecciones aumentan drásticamente.

Eventualmente, las personas comienzan a recuperarse. A medida que cada persona en la ciudad se enferma y se recupera, esa es una persona menos susceptible. Finalmente, hay un punto en el que la mayoría ha contraído la nueva infección y se ha recuperado. Esas personas han obtenido inmunidad natural y no volverán a enfermarse fácilmente cuando se reencuentren con el misterioso germen espacial.

Ese es el umbral de inmunidad colectiva. Es el número de personas en una población que necesitan volverse inmunes para lograr la inmunidad colectiva.

La inmunidad adquirida está orientada a la vacuna. Inyectar patógenos artificialmente a través de vacunas obliga a la exposición a los patógenos, lo que hace que nuestro cuerpo inicie una respuesta inmunitaria.

concepto médico y de atención de la salud: médico que aplica la vacuna a la anestesia del paciente

Las vacunas ayudan a adquirir inmunidad colectiva. (Crédito de la foto: Syda Productions / Shutterstock)

A veces, dejar que las personas adquieran enfermedades de forma natural no es una opción inteligente. Muchos gérmenes no son tan amables como nuestro misterioso germen espacial y pueden causar enfermedades que alteran la vida, como el virus de la poliomielitis o el sarampión. Esto es cuando los funcionarios de salud pública realizan programas de vacunación para inmunizar a las poblaciones de manera segura. Las vacunas ayudan a alcanzar el umbral de inmunidad colectiva de forma más rápida y segura.

Sin embargo, esa no es toda la historia, ya que la inmunidad colectiva puede desaparecer con el tiempo.

¿Cómo se pierde la inmunidad colectiva?

Desafortunadamente, la inmunidad colectiva no es permanente, aunque existen algunas razones por las que las poblaciones pueden perderla.

A veces, la inmunidad de una persona a una infección se desvanece con el tiempo, como sucede con la tos ferina. Según los CDC, la inmunidad a la tos ferina puede durar entre 4 y 20 años. Después de eso, una persona puede volver a ser susceptible nuevamente. En otras palabras, una población puede perder su inmunidad colectiva con el tiempo a medida que sus niveles de inmunidad caen por debajo del valor umbral.

A veces, la inmunidad puede durar toda la vida, pero otra razón por la que se pierde la inmunidad colectiva es “el círculo de la vida”. Hay una cosa que todo ser vivo debe enfrentar: la muerte. A medida que mueren personas inmunes y nacen nuevas vidas susceptibles, la inmunidad de la población disminuye.

Con el tiempo, incluso el patógeno sufre mutaciones, lo que aumenta su potencial para evadir el sistema inmunitario y volverse más infeccioso.

Las poblaciones pueden perder repentina o gradualmente su inmunidad colectiva.

La inmunidad colectiva se pierde de todas estas maneras diferentes. Sin embargo, las vacunas ayudan a combatir esto. Tener programas continuos de vacunación, como los de la poliomielitis o la rubéola, ayuda a mantener el umbral de inmunidad colectiva.

Una palabra final

La inmunidad colectiva es vital para controlar las enfermedades infecciosas. No contamos con medidas preventivas 100 % efectivas, por lo que obtener inmunidad colectiva brinda una capa protectora adicional a las personas susceptibles.

Dicho esto, es importante tener en cuenta que la inmunidad colectiva no es infalible. Previene brotes de enfermedades y reduce las posibilidades de que las personas susceptibles entren en contacto con el patógeno. Sin embargo, no hace que el riesgo sea CERO.

Además, para que la inmunidad colectiva sea óptima, la inmunidad debe distribuirse uniformemente entre una población. Por ejemplo, tome una ciudad poblada como Nueva York. Si solo una pequeña parte de la ciudad tiene 100% de inmunidad, pero el resto no, esto no será de mucha ayuda. El umbral de inmunidad colectiva requiere que la inmunidad se distribuya de manera aleatoria y casi uniforme.

Como hemos visto con la pandemia, simplemente esperar la inmunidad colectiva no va a ser fácil ni indoloro. Puede tomar años, y es posible que no estemos fuera de peligro incluso después de lograr la inmunidad colectiva. ¡Es por eso que debemos hacer nuestra parte para mantenerlo de cualquier manera que podamos!