¿Qué es la lixiviación de plástico y por qué es mala? » ABC de la ciencia

La lixiviación es cuando los productos químicos del plástico se filtran al entorno circundante. Las personas entran en contacto cercano con estos productos químicos a través de platos o vasos desechables, envases de alimentos y revestimientos de cartón.

Intenta imaginar una vida sin plásticos. Es bastante difícil, ¿no? Mire a su alrededor y vea cuánto plástico hay en nuestras vidas. Nuestra comida, agua, paquetes de Amazon, juguetes, ropa, equipos deportivos, componentes electrónicos están todos hechos con plástico o empacados en plástico. Lamentablemente, gran parte del equipo de protección personal, como máscaras y protectores faciales, que tenemos que usar en nuestra vida diaria ahora también es de plástico.

En la escuela has aprendido que el plástico, por muy útil que sea, es malo para el medio ambiente y la salud. Aprendemos todos los días a usarlo con moderación y nos enfocamos en formas innovadoras de reciclarlo.

Pero, ¿por qué el plástico es tan malo y por qué causa tanto daño?

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¿Qué es el plástico?

Los plásticos son polímeros parcial o totalmente hechos por el hombre que son livianos, duraderos y fuertes. Se pueden moldear en varias formas dependiendo de su función. Hay muchos tipos de plástico que están hechos de una variedad de productos químicos. Los envases de plástico por sí solos pueden tener alrededor de 4000 productos químicos diferentes.

¿Cómo se hacen?

Los plásticos se fabrican utilizando monómeros y polímeros orgánicos como materia prima. Los hidrocarburos orgánicos como la celulosa, el carbón y el petróleo crudo se procesan en gran medida con catalizadores. Dependiendo de los materiales utilizados, podemos tener muchos tipos de plástico, cada uno con sus propiedades únicas. Para mejorar aún más su calidad o apariencia, se agregan otros aditivos como plastificantes, antioxidantes, estabilizadores térmicos y pigmentos.

A veces, el proceso de producción genera muchas impurezas no deseadas o los subproductos de la reacción pueden infiltrarse en el producto final en pequeñas cantidades. Esas se llaman sustancias añadidas no intencionalmente (NIAS).

Tipos de plásticos vectoriales con marcas de reciclaje y ejemplos de productos.  Plásticos PETE, HDPE, PVC LDPE PP y PS.  Pipa de agua, botellas de agua, bolsas de compras, paquetes de alimentos.  Ilustración aislada

Diferentes formas plásticas. (Crédito de la foto: Antonov Maxim/Shutterstock)

Los productos químicos que intervienen en la fabricación de plástico los hacen dañinos. Desafortunadamente, los mismos químicos que hacen que los plásticos sean tan duraderos y útiles también son los que ponen en peligro la vida. Aquí es donde la lixiviación de plástico entra en escena.

¿Qué es la lixiviación de plástico?

La lixiviación es cuando los productos químicos del plástico se filtran al entorno circundante. Esto incluye la comida y la bebida o el artículo dentro del envase de plástico o la tierra o el agua externa que lo rodea. Las personas entran en contacto cercano con estos productos químicos a través de platos o vasos desechables, envases de alimentos y revestimientos de cartón.

Estos productos químicos plásticos no están firmemente unidos al núcleo del polímero. Es por eso que estas sustancias químicas se desprenden y escapan al medio ambiente con el tiempo. Factores como el calor pueden aumentar la lixiviación. Eso significa que si calienta su comida en recipientes de plástico en el microondas, más químicos se filtran y más rápido.

La basura plástica permite que estos químicos se filtren al medio ambiente. Los productos químicos en los vasos de plástico o envoltorios de alimentos que a veces se ven tirados en el suelo se filtran al suelo o al agua circundante. A medida que se vierten más desechos plásticos en el medio ambiente, se acumulan con el tiempo y causan estragos en la vida.

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El plástico libera químicos dañinos en el suelo que llegan a los cuerpos de agua. (Crédito de la foto: chaiyapruek youprasert/Shutterstock)

Otro motivo de preocupación son los microplásticos. Se trata de minúsculas piezas de plástico de menos de medio cm de tamaño que rompen los productos de plástico. Estas diminutas piezas de plástico también contienen sustancias químicas lixiviables. Algunos de estos microplásticos pueden ser tan anchos como un cabello.

Un estudio sugiere que alrededor del 90% de nuestra agua embotellada podría estar contaminada con microplásticos. Los investigadores tomaron 259 botellas de agua de once marcas diferentes en nueve países y encontraron que el 93% de ellas estaban contaminadas con microplásticos. Esto se debe a que, con el tiempo, los microplásticos de la botella de plástico van al agua que terminamos bebiendo. Tal agua es dañina para beber. Mantener las botellas de agua al sol también acelera el proceso de lixiviación de plástico.

¿Por qué es dañina la lixiviación de plástico?

Estas diminutas piezas de plástico hacen mucho daño dado su tamaño. Algunos productos químicos lixiviables utilizados en el plástico incluyen bisfenol A (BPA), éteres de difenilo polibromados (PBDE) y ftalatos. Estos productos químicos se denominan compuestos disruptores endocrinos (EDC). Una vez que ingresan a nuestro cuerpo, alteran nuestro sistema hormonal.

El bisfenol A es un aditivo común en las latas de alimentos y bebidas. Se filtra en los alimentos que comemos y, como resultado, entra en nuestro cuerpo. Los ácidos aceleran la lixiviación de bisfenol A. Los estudios han encontrado que las latas de salsa de tomate tenían más bisfenol A en la salsa porque la naturaleza ácida de la salsa rompería los enlaces entre el bisfenol A y la lata.

El bisfenol A y otras sustancias químicas similares compiten con los receptores celulares dentro de nuestro cuerpo que funcionan con moléculas hormonales. Esta interacción molecular irregular afecta nuestros procesos de señalización celular y expresión génica. Estos desequilibrios hormonales pueden provocar diabetes, obesidad e incluso pubertad temprana.

Con el tiempo y tanta exposición al plástico, estos microplásticos y químicos se acumulan en nuestros cuerpos, un término llamado bioacumulación.

Otro ejemplo son los retardantes de llama bromados (BFR). Estos son productos químicos resistentes al fuego recubiertos en productos sanitarios para mejorar su seguridad. Los BFR se han filtrado en la cadena alimentaria y se han bioacumulado en los cuerpos de las personas. En consecuencia, se descubrió que las mujeres tenían BFR en la leche materna y es el más alto en las mujeres estadounidenses. Los BFR, una vez dentro de nuestros cuerpos, también interfieren con nuestros ciclos hormonales.

Efectos ambientales

Lamentablemente, debido a que los plásticos son baratos y fáciles de fabricar, muchos se desperdician. Hasta la fecha, se han producido millones de toneladas de plástico y gran parte se ha quemado, vertido en vertederos o en el mar. Esto provoca la contaminación del aire, la tierra y el agua.

Cuando se queman, los productos químicos tóxicos se liberan en el aire, lo que reduce su calidad. Los plásticos vertidos en la tierra tienen sus productos químicos filtrados en el suelo o cuerpos de agua subterráneos. Esto contamina la tierra y las plantas absorben estos químicos y microplásticos. Los herbívoros comen las plantas llenas de productos químicos, que a su vez son devoradas por los carnívoros. Así es como los microplásticos penetran lentamente en todos los niveles de la cadena alimentaria.

Uno de los peores peligros ambientales es el plástico que flota en el mar. Estos microplásticos y productos químicos son absorbidos por organismos marinos como los peces.

Los ftalatos, un químico dañino que mencioné anteriormente, se encuentran en muchos plásticos. No solo plásticos, también se encuentran en perfumes y fertilizantes. Desafortunadamente, debido a su gran presencia, los ftalatos también se están abriendo paso en los ambientes acuáticos. Los ftalatos se bioacumulan en la vida marina y contaminan nuestra agua potable.

Casi la mitad de la población mundial (4.300 millones) consume pescado. Pueden ser increíblemente deliciosos, pero estos animales marinos se están llenando de químicos tóxicos y microplásticos. Los ftalatos y otras sustancias químicas asociadas con el plástico se bioacumulan en los peces, lo que los hace poco saludables para comer. Muchas enfermedades están vinculadas a tales productos químicos. La exposición excesiva a los ftalatos puede causar infertilidad masculina.

Diagrama ilustrativo de cómo los Microplásticos contaminan el medio ambiente

Los microplásticos se bioacumulan en los mariscos. (Crédito de la foto: francoimage/Shutterstock)

Los microplásticos también dan miedo porque pueden albergar gérmenes que causan enfermedades. Gracias a las lavadoras, los tediosos días de lavar nuestra ropa a mano se han ido. Sin embargo, las aguas residuales contienen microplásticos que provienen de nuestra ropa. Estos desechos plásticos pueden albergar bacterias que causan enfermedades como E.coli.

Conclusión

Es demasiado tarde para volver atrás y reparar el daño causado por el plástico y sus químicos lixiviados. Sin embargo, podemos luchar contra su propagación y reducir nuestra exposición. Una iniciativa verde exitosa es el uso de bioplásticos. Los bioplásticos están hechos de fuentes orgánicas biodegradables y renovables, como desechos de alimentos, celulosa, almidón, etc. No son tan fuertes como nuestros plásticos convencionales, pero son muy amigables con el medio ambiente.

Aunque lo mejor es evitar los plásticos en la medida de lo posible. Tenga cuidado con las fragancias que usan ftalatos. Tendrán la palabra ‘parfum’ mencionada si lo hacen. Cambie a utensilios de vidrio o acero en lugar de plástico. Lleva tus bolsas de tela reutilizables la próxima vez que vayas de compras. Tome nota de no calentar la comida dentro de recipientes de plástico en el microondas. Los filtros de agua que tienen carbón activado son buenos para eliminar los ftalatos.

Una excelente estrategia para combatir la presencia cada vez mayor del plástico es utilizar bacterias que degradan el plástico. Estos ayudantes microscópicos pueden descomponer el plástico y los desechos plásticos, eliminándolos del medio ambiente. Sin embargo, la investigación se está enfocando en mejorar su tasa de degradación del plástico, ya que lamentablemente tenemos mucho plástico que eliminar.

En general, cuando se trata de plástico, recuerde las tres R que debe haber aprendido en la escuela: ¡reduzca, reutilice y recicle!