¿Qué es la radioastronomía, cuál es su significado?

La radioastronomía es la rama de la astronomía que se ocupa de las radiofrecuencias asociadas con los cuerpos celestes. Ayuda a revelar atributos desconocidos de estos cuerpos.

Para observar el universo en toda su totalidad y gloria, necesitamos conocer no solo lo que muestra, sino también de qué están hechos los objetos celestes. Cada objeto que hay en el universo emite radiación que es muy reveladora sobre sus componentes. Da evidencia de presuntos eventos en el pasado y también indica los eventos que podrían desarrollarse en el futuro.

¿Qué es la radioastronomía?

La radioastronomía es la rama de la astronomía que estudia las radiofrecuencias de los objetos en el espacio. Las ondas de radio emitidas por estos objetos arrojan luz sobre su composición cósmica inherente. La primera persona en detectar estas ondas fue Karl Jansky cuando observó radiación proveniente de la Vía Láctea.

Ya sean estrellas, galaxias enteras, quásares, púlsares o incluso máseres, todo emite ondas de radio. El medio para llevar a cabo la radioastronomía es mediante el uso de radiotelescopios con enormes estructuras similares a antenas.

Telescopios de radio

Los radiotelescopios generalmente se construyen en lugares remotos (Crédito de la foto: CGP Gray / Wikimedia commons)

¿Qué son las ondas de radio?

Las ondas de radio son otro tipo de ondas en el espectro electromagnético. Cada onda emite una gran cantidad de ciclos (la culminación de un pico y un valle da un ciclo). La ola avanza cubriendo distancias cortas en un ciclo. La frecuencia de este tipo de onda se encuentra entre 104 y 1011 o 1012 Hz y se utiliza para comunicaciones de larga distancia.

Técnicas para realizar Radioastronomía

En términos de qué dispositivo debe usarse para analizar el objeto en el espacio, la potencia de la señal, que es consecuencia de la distancia a la Tierra, importa. Se coloca simplemente un radiotelescopio en la dirección del objeto celeste o se utiliza un cóctel más complejo de múltiples telescopios superpuestos para lograr la resolución requerida.

Debido a la presencia de diversos gases y vapores presentes en la atmósfera terrestre, se reduce el nivel de detalle que se puede lograr. La interferencia restringe las señales a ciertas áreas de la atmósfera. La construcción de laboratorios de observación en lugares lejanos es una forma de reducir esta interferencia.

  • Radiotelescopios: los radiotelescopios son los dispositivos más simples que pueden detectar ondas de radio, pero su defecto es su tamaño. Para detectar señales muy débiles, los radiotelescopios deben ser masivos con aperturas muy grandes y esta culminación no es exactamente práctica y construible en todas partes. La precisión asociada con los radiotelescopios no es del todo adecuada.
  • Interferometría de radio: la interferometría de radio utiliza el principio de utilizar varios radiotelescopios para el mismo objeto y, por lo tanto, elimina la falta de precisión que implica el uso de un solo radiotelescopio. Los distintos telescopios están unidos coaxialmente para que su punto de observación base siga siendo el mismo. Dos objetivos principales que cumple este método son la detección y recopilación de una señal más fuerte y el aumento sin precedentes de la resolución. La idea es crear un telescopio gigante sin construir uno. Cada telescopio que se proyecta hacia el espacio se llama línea de base, por lo que cuanto mayor sea el número de líneas de base, más precisa será la imagen del objeto.

Los radiotelescopios y la Vía Láctea de noche

Un radiotelescopio con una apertura masiva (Crédito de la foto: Flickr)

Importancia de la radioastronomía

Al contrario de la astronomía óptica que atraviesa el universo caliente, la radioastronomía se utiliza principalmente para observar el universo frío. La radioastronomía funciona en las bandas de ondas milimétricas, aumentando la resolución en comparación con un telescopio óptico. Los usos clave de la radioastronomía son:

  • Ayuda en la detección y análisis de objetos celestes ocultos que de otro modo no serían visibles debido al polvo y las nubes de gas.
  • Ayuda a comprender los componentes elementales clave de las estrellas y galaxias completas.
  • Ayuda a estudiar de manera intrincada incluso las nubes de gas y polvo
  • Ayuda a atravesar los puntos más lejanos del universo, lo cual es imposible con solo un telescopio óptico.
  • Da una idea de cómo surgió el universo, cómo ha evolucionado durante siglos y milenios y hacia dónde nos dirigimos.
  • Cuéntanos más sobre los agujeros negros presentes en el centro de las galaxias.

Cuando los radioastrónomos buscan ondas de radio, incluso ven las partes oscuras del cielo. Lo que no nos parece bien a nuestros ojos significa algo significativo para el radiotelescopio. Uno de los usos más beneficiosos es estudiar el nacimiento de estrellas en medio de nubes de polvo y gases.

Si se envía una onda de radio a un objeto celeste y se observa la onda resultante, incluso los detalles más mínimos pueden trazarse y analizarse más a fondo. La superposición de múltiples puntos de datos permite a los astrónomos crear una imagen virtual del objeto en discusión.

Lo que comenzó como un mero silbido cada vez que el centro de nuestra galaxia se elevó ahora se ha convertido en algo extremadamente importante. Ahora, la radioastronomía nos está ayudando a determinar hechos sobre estrellas y planetas distantes, lo cual es crucial para comprender las características centrales del universo. ¡La luz visible no es suficiente para tejer la historia completa de un objeto!