¿Qué es la siembra de nubes y por qué es importante?

En diciembre de 2021, una historia inusual fue noticia. Según los informes, el gobierno chino había utilizado tecnología para producir lluvia no natural y reducir la contaminación y las precipitaciones durante un desfile. El gobierno chino es solo uno de los defensores entusiastas de la tecnología de siembra de nubes, con numerosos países y empresas que investigan y ya aplican este tipo de tecnología.

Pero, ¿realmente funciona y cómo podría usarse?

Créditos de la imagen: Fabiano Rodriques/pexels .

¿Puede la lluvia artificial salvar nuestros cultivos de las sequías? La respuesta a esta pregunta ha intrigado a innumerables generaciones, pero a diferencia de épocas anteriores, cuando las personas apelaban a dioses o espíritus, ahora podemos tener a la ciencia como aliada.

La respuesta a estos problemas puede ser algo llamado “siembra de nubes”, una técnica de manipulación del clima que puede hacer que las nubes llueva (o nieve) en cualquier momento y en cualquier lugar. Algunos informes sugieren que las lluvias o las nevadas en una región pueden ir hasta un 15% a través de la siembra de nubes. Además, los científicos han podido aumentar las precipitaciones hasta en un 35 % en algunas regiones áridas de los Emiratos Árabes Unidos utilizando la misma técnica.

Actualmente, más de 50 países en el mundo (incluidos los EE. UU., Australia, China, el Reino Unido, los Emiratos Árabes Unidos, Alemania y Rusia) emplean la siembra de nubes (y otros métodos relacionados) para hacer frente a las lluvias perturbadas y los problemas relacionados con la escasez de agua en sus diversas regiones secas. Sin embargo, algunos científicos, activistas ambientales y meteorólogos también plantean dudas sobre la autenticidad, viabilidad y eficiencia de esta técnica.

¿Cómo funciona la siembra de nubes?

Para entender cómo funciona la siembra de nubes, primero debemos observar las nubes y la lluvia. Las nubes están hechas esencialmente de partículas de agua, que aparecen cuando hay demasiado vapor de agua para que el aire lo retenga. El vapor se condensa y se fusiona en una nube.

En la nube, las gotas pueden crecer; si crecen lo suficiente, pueden caer al suelo en forma de lluvia. Pero para hacer esto, necesitan tener una “semilla” sólida. Esta semilla puede ser una mota de polvo, polen o algo artificial.

Cuando las semillas de nubes se introducen artificialmente en las nubes para aumentar la precipitación en una región, el proceso se denomina siembra de nubes. El proceso se lleva a cabo para producir lluvia en un día determinado o para “secar” las nubes y evitar que se produzcan precipitaciones en los días siguientes.

El meteorólogo estadounidense Vincent Joseph Schaefer propuso la idea de crear precipitaciones artificiales mediante la siembra de nubes en el año 1946. Desde entonces, ha habido una gran cantidad de investigaciones sobre las técnicas asociadas con la siembra de nubes.

Siembra de nubes a través de yoduro de plata

El método más común de siembra de nubes es la dispersión de sales como el yoduro de plata en el aire a través de aviones o sistemas terrestres. Cuando las partículas microscópicas dispersas de yoduro de plata entran en contacto con las nubes (que se encuentran por debajo del punto de congelación), comienzan a comportarse como núcleos de condensación. Las partículas de sal condensan los vapores de agua cercanos y permiten cristales de hielo en las nubes para crecer más.

Pasos involucrados en el proceso de siembra de nubes a través de la sal de yoduro de plata. Créditos de la imagen: Naomi E. Tesla/Wikimedia Commons

La humedad y el contenido de agua también son atraídos hacia los cristales de hielo en crecimiento y, como resultado, las nubes se vuelven pesadas y, finalmente, los cristales de hielo comienzan a derretirse en forma de lluvia fría. Cuando la precipitación se produce en nubes que tienen una temperatura superior a cero grados centígrados, la lluvia se considera cálida. Además, el proceso de siembra de nubes empleado en este método de lluvia artificial se conoce como siembra estática.

Siembra de nubes eléctrica

En 2017, un grupo de investigadores de la Universidad de Reading del Reino Unido realizó un estudio sobre el uso de carga eléctrica para inducir la lluvia. Él estudio revelado que la descarga eléctrica puede desequilibrar la carga dentro de las nubes y puede convertir las pequeñas gotas de agua dentro de ellas en gotas de agua de gran tamaño, estas últimas caerían al suelo en forma de lluvia.

Un par de años después, en abril de 2021, CNN informó que el Centro Nacional de Meteorología de los Emiratos Árabes Unidos ha otorgado una subvención de $ 1,7 millones a los científicos involucrados en la investigación de siembra de nubes eléctricas. Como parte del programa de investigación científica de mejora de la lluvia del gobierno, los investigadores también realizarán pruebas en los Emiratos Árabes Unidos, en función de su estudio. El informe también sugiere que durante las pruebas, el equipo de siembra de nubes en los Emiratos Árabes Unidos utilizará drones personalizados para dar una descarga eléctrica a las nubes y hacerlas llover. tecnología

“Es probable que la carga de gotas de nubes por sí sola no reemplace las técnicas establecidas de siembra de nubes, pero podría funcionar junto con las técnicas existentes para maximizar la eficiencia de la siembra de nubes”. dicho Dra. Keri Nicoli, Investigadora de la Universidad de Reading

En las pruebas iniciales realizadas en julio, los investigadores pudieron provocar con éxito una tormenta de lluvia utilizando el método de siembra de nubes eléctricas. Sin embargo, al igual que otros métodos no convencionales como la siembra de nubes con láser, la técnica aún está en desarrollo y tiene un largo camino por recorrer antes de que sea tan práctica como la siembra de nubes a base de sal.

El potencial y los problemas de la siembra de nubes

La siembra de nubes a menudo se considera una práctica inofensiva para los humanos y la naturaleza. Algunos informes incluso sugieren que mediante el aumento de las precipitaciones a nuestra voluntad, esta tecnología puede permitirnos habitar desiertos, mejorar la producción agrícola, elevar el nivel de vida de las comunidades pobres y evitar condiciones ambientales adversas. Muchas cosechas perdidas podrían haberse salvado si tan solo lloviera de vez en cuando.

En la actualidad, el gobierno de los EAU lleva a cabo cientos de misiones de lluvia artificial cada año para satisfacer sus demandas de precipitación. Muchos estados afectados por la sequía en los Estados Unidos están empleando métodos de siembra de nubes para superar la escasez de lluvias. China posee el sistema de siembra de nubes más grande del mundo y lo usa para inducir la lluvia no solo en regiones secas sino también en sus ciudades, y usa la técnica para eliminar la contaminación del aire para eventos sociales clave.

Sin embargo, muchos científicos creen que todavía no hay suficiente evidencia para considerar que la siembra de nubes sea segura para nuestro medio ambiente. Por ejemplo, el uso de yoduro de plata para la lluvia artificial es a menudo condenado por muchos investigadores porque algunos estudios sugieren que puede causar daño a los animales acuáticos y microorganismos.

Otro estudio indica la siembra de nubes puede reducir el riesgo del calentamiento global, pero al mismo tiempo, las prácticas no reguladas de siembra de nubes pueden generar problemas ambientales graves, como la acidificación de los océanos, patrones naturales de lluvia alterados, desequilibrio ecológico, agotamiento de la capa de ozono, etc.

Un hombre haciendo té mientras está atrapado en una región inundada. Créditos de la imagen: hitesh choudhary/pexels

Todavía no está muy claro qué tan bien funciona la técnica. UN estudio de 2016 no encontró ninguna evidencia estadísticamente significativa para respaldar la siembra de nubes, y el estudio concluyó que “es difícil mostrar claramente que la siembra de nubes tiene un efecto muy grande”. Comentando estos hallazgos, Rob Jackson, ecologista de la Universidad de Stanford, le dijo a C&EN que “puede exprimir un poco más de nieve o lluvia en algunos lugares bajo ciertas condiciones, pero eso es bastante diferente de un programa que afirma aumentar la precipitación de manera confiable”, dice. .

Quieto, reclamos de china que utilizando el método de siembra de nubes, el país evitó con éxito la lluvia en Beijing durante los Juegos Olímpicos de 2008. Además, también se dice que el ejército de EE. UU. usó técnicas de siembra de nubes de un millón de dólares para causar condiciones climáticas adversas para las unidades del ejército oponente durante la guerra de Vietnam, aunque tales afirmaciones son muy difíciles de verificar.

En este momento, parece que estamos en una etapa en la que hay pruebas de que, en algunos escenarios, la siembra de nubes puede producir precipitación (cuando hay nubes). Pero aún queda por demostrar si esto realmente produce algún cambio significativo a largo plazo, y si tiene uso en la agricultura o en cualquier otra aplicación.

Incluso si funciona, existe la preocupación de que la técnica pueda convertirse en un arma. En las manos equivocadas, la siembra de nubes podría usarse para provocar inundaciones o sequías en lugares específicos.

Otro gran inconveniente de la siembra de nubes es que es muy costosa. Por ejemplo, el gobierno de los Emiratos Árabes Unidos asignó un fondo de $5 millones durante los primeros tres años de su programa de investigación científica para mejorar la lluvia. Cada año, el gobierno de los Estados Unidos gasta aproximadamente $ 15 millones en actividades de siembra de nubes, mientras que solo China tiene un gasto anual de más de $ 50 millones en sus numerosos proyectos relacionados con la lluvia artificial. ¿Este dinero produjo un buen retorno de la inversión? Difícil de decir.

La lluvia artificial no puede verse como una solución permanente para las sequías, el cambio climático y los problemas relacionados con la escasez de agua porque la siembra de nubes tiene sus propias limitaciones y aún no estamos seguros de su impacto en nuestro planeta. Hemos pasado el punto en el que era tecnología de ciencia ficción; hasta cierto punto, podemos hacer que suceda ahora. Simplemente no entendemos realmente sus consecuencias a largo plazo, y quizás eso sea lo más aterrador de todo.