¿Qué es un lirio cadáver y por qué es la flor más grande y apestosa del mundo? » ABC de la ciencia

¡Rafflesia es la flor más grande del mundo, pesa alrededor de 7 kg y puede crecer más de un metro de ancho! Esta flor libera sustancias químicas, como el azufre, que imitan el olor de la carne podrida, lo que lleva a su otro nombre popular: el lirio del cadáver o la flor del cadáver.

Tu aventura comienza como cualquier otra caminata. Estás con grandes amigos, lleno de una actitud positiva, y tus mochilas están repletas de alimentos y suministros. Tu viaje te lleva a lo profundo de los bosques de Indonesia, donde puedes admirar toda la belleza que la naturaleza tiene para ofrecer. Sin embargo, mientras caminas, comienzas a oler el leve aroma de lo que solo puede describirse como… muerte.

Nervioso, continúas hacia una flor absolutamente enorme y hermosa que ves en la distancia, pero cuanto más te acercas, peor se vuelve el olor pútrido. Cuando finalmente puedes ver la hermosa flor de cerca, el hedor es tan abrumador que te obligan a respirar a través de tu camisa. Para su sorpresa, el olor proviene del INTERIOR de la flor. ¡Sin saberlo, has encontrado el raro e increíblemente extraño lirio cadáver!

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Rafflesia arnoldii (Crédito de la foto: Mazur Travel/Shutterstock)

Esta es Rafflesia arnoldii, también conocida como el lirio del cadáver o la flor del cadáver. A menudo se confunde con otra ‘flor de cadáver’ llamada Titan arum, que emite un olor a cadáver, pero a diferencia de Rafflesia, Titan arum está hecho de muchas flores diminutas.

Estas flores misteriosas se pueden encontrar en las selvas tropicales del sudeste asiático y es una de las tres flores nacionales de Indonesia.

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¿Por qué Rafflesia arnoldii es tan especial?

Rafflesia es la flor más grande del mundo, pesa alrededor de 7 kg y es capaz de crecer más de un metro de ancho. Esta planta no solo huele asqueroso, sino que también es un parásito que carece de tallo, raíces u hojas, ¡todo lo que suele definir a una planta! Este parásito maloliente tampoco tiene cloroplastos, lo que lo convierte en uno de los pocos tipos de plantas que no pueden realizar la fotosíntesis. En cambio, los miembros de Rafflesia se han volcado en una vida delictiva y roban todos los nutrientes que necesitan de otras plantas.

Dependen de plantas como las enredaderas Tetrastigma para su supervivencia, ya que no pueden realizar la fotosíntesis y producir su propia energía. Como solo florecen unos pocos días (3-5 días), han desarrollado un sistema de reproducción bastante extraño.

¿Por qué es tan apestoso?

A diferencia de ti y de mí, los miembros de Rafflesia son muy buenos para engañar. Han desarrollado una herramienta hábil para engañar a los insectos para que los ayuden con la polinización. Esta flor libera sustancias químicas como el azufre que imitan el olor de la carne podrida, de ahí su otro nombre popular: lirio del cadáver o flor del cadáver. Este olor desagradable engaña a las moscas carroñeras haciéndoles pensar que se dirigen hacia grandes cadáveres de animales. Golpe, mosca, carroña, mosca, bluebottles, greenbottles, o racimo, mosca

Mosca carroñera (Crédito de la foto: Abel Tumik/Shutterstock)

Algunos científicos creen que el gran tamaño de la flor ayuda a atrapar a las moscas por un corto tiempo, lo que aumenta las posibilidades de polinización. Las flores también producen una gran cantidad de calor para ayudar a imitar la carcasa, mientras que su gran tamaño permite la regulación del calor.

Otra cosa especial de estas flores es que su polen parece moco. El polen de las especies de Rafflesia es un lodo pegajoso que se seca en la parte posterior de las moscas, lo que facilita que los insectos lo transporten largas distancias para la polinización. Esto aumenta las posibilidades de fertilización, ya que las flores solo florecen durante un corto período de tiempo.

¿Estas plantas roban ADN?

Si pensabas que estas plantas no podían volverse más extrañas, abróchate el cinturón, ¡porque también roban el ADN de sus anfitriones!

Charles Davis es un profesor de Herbaria de la Universidad de Harvard que está interesado en descubrir los detalles de la ascendencia de Rafflesia. Davis y sus colegas encontraron que ciertas especies de Rafflesia tienen genes que pertenecen a sus plantas huésped. Este fenómeno se llama transferencia horizontal de genes, o el intercambio de genes sin que ocurra el sexo. De hecho, los genes de los huéspedes constituyen casi el 50 % del ADN mitocondrial de las flores.

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Hackeo (Crédito de la foto: vectorfusionart/Shutterstock)

Esto es especialmente interesante, ya que pocos organismos complejos pueden mostrar un nivel tan extremo de parasitismo. Todavía no está claro por qué hacen esto. Tal vez proporcione una ventaja de supervivencia sobre sus competidores que pueden llegar lo suficientemente alto como para sentir el sol.

Davis propuso otra hipótesis mientras hablaba de Rafflesia para la revista Harvard. Señala que los genes robados podrían ayudar al lirio cadáver a esconderse del sistema inmunológico de sus víctimas.

Estas plantas también se deshacen de genes que no necesitan. Molina y sus colegas investigaron otras especies de Rafflesia en su estudio de 2014 publicado en Molecular Biology and Evolution. Afirmaron que Rafflesia lagascae ha perdido porciones de su genoma de cloroplasto. Davis confirmó este hallazgo en otro estudio independiente publicado en Current Biology. Es probable que Rafflesia haya perdido estos genes debido a su vida criminal y ya no use los cloroplastos para la fotosíntesis y la producción de energía porque simplemente no los necesita.

Una palabra final

El Corpse Lily es una planta maravillosamente repugnante que continúa fascinando a los científicos con su capacidad para robar y mantener durante años. Desafortunadamente, su número está disminuyendo y se deben hacer esfuerzos para conservarlos. A pesar de ser un parásito y una planta realmente extraña, Rafflesia aún puede enseñarnos mucho más sobre genómica y ayudarnos a descubrir los secretos de nuestro propio ADN.

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