¿Qué es una estrella de neutrones?

El Universo está lleno de objetos exóticos, cuyas características físicas van más allá de la comprensión. Entre ellos se encuentran las estrellas de neutrones. ¿Qué es exactamente? Hacemos balance.

¿Qué es una estrella de neutrones?

Detrás de los agujeros negros, las estrellas de neutrones son el objetos más densos en todo el Universo. Se forman tras la muerte de una estrella al menos diez veces más masiva que el Sol. Hacia el final de su vida, estas estrellas gigantes fusionan en su núcleo elementos cada vez más pesados, hasta llegar al hierro que, a diferencia de otros elementos, no puede fusionarse.

A partir de ese momento, la estrella ya no puede extraer energía para equilibrar la fuerza gravitacional. Luego, su núcleo se contrae y, en menos de un segundo, las increíbles presiones convierten los protones en neutrones. Durante este breve período de tiempo, el colapso va acompañado de una explosión de las capas exteriores de la estrella (supernova) devueltas al medio interestelar.

Luego obtienes una bola de neutrones capaz de detener temporalmente el colapso de la estrella. Estos remanentes de estrellas son increíblemente compactos, empaquetan entre 1,4 y 3,2 veces la masa del Sol en una esfera de unos veinte kilómetros de ancho. Por lo tanto, su densidad es extraordinariamente alta. Para popularizar, simplemente dígase a sí mismo que una cucharadita de estrella de neutrones pesaría más de mil millones de toneladas en la Tierra.

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Ilustración de una estrella de neutrones. Créditos: NASA

Superficie increíblemente suave

Naturalmente, tales objetos densos desarrollar una atracción gravitatoria excepcional lo que no deja de tener consecuencias para los relieves superficiales. Según un estudio, estas “montañas” podrían medir menos de un milímetro de altura. A modo de comparación, si tuviéramos que relacionar una estrella de neutrones del tamaño de la Tierra, estas formaciones montañosas podrían tener solo unos cincuenta centímetros de altura.

Cuando nacen, estas estrellas de neutrones tienen un muy alta velocidad (varias decenas de revoluciones por segundo) y también tienen un campo magnético muy fuerte. En constante movimiento a través del Universo, estos objetos también pueden encontrar ocasionalmente otras estrellas de neutrones o incluso agujeros negros. Estas colisiones luego generan ondas gravitacionales, pequeñas ondas que deforman el tejido del espacio-tiempo que se puede recoger desde la Tierra.

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RX J1856.5-3754, una estrella de neutrones aislada cerca del Sistema Solar. Fuente: Hubble

Aunque probablemente haya alrededor de mil millones de estrellas de neutrones en la Vía Láctea, estos objetos relativamente pequeños y oscuros son muy difíciles de detectar. Hasta la fecha, solo hay unas pocas docenas.


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