¿Qué estaba matando a los dinosaurios antes de que cayera el asteroide? » ABC de la ciencia

Se argumenta que el vulcanismo activo fechado alrededor del borde KT es la causa del enfriamiento atmosférico global y la disminución de la población de dinosaurios en ese momento. Esta teoría desafía el impacto del choque del asteroide como la razón de la desaparición de los grandes dinosaurios.

Hace unos 140 millones de años, la Tierra no se parecía en nada a lo que vemos hoy. El clima era cálido y húmedo y las regiones polares carecían de capas de hielo continentales. De hecho, ¡estaban cubiertos de árboles!

Los dinosaurios vagaron y dominaron el reino animal en la tierra y en el mar. Esta época durante el período Cretácico se conoce como la “Era de los dinosaurios”.

Sin embargo, ¿qué representó la verdadera “caída” de estas enormes criaturas terrestres? Ha habido mucho debate sobre la causa de la extinción de los dinosaurios no aviares en el límite KT, ya que todos los principales continentes y mares se vieron afectados por esta extinción global KT.

El borde KT es un acrónimo que denota la división entre los períodos Cretácico y Terciario. Uno de los mayores eventos de extinción en la historia de la Tierra ocurrió en esta frontera, conocido como el Evento KT.

Para leer más sobre lo que marca los límites del pasado geológico de la Tierra, puede consultar este artículo que explica la escala de tiempo geológico del planeta.

¿Qué mató a los dinosaurios?

Esta pregunta no tiene una respuesta definitiva. Ha habido varias explicaciones para la extinción de los dinosaurios, algunas tontas y otras bastante persuasivas.

Por ejemplo, un libro sobre el evento de extinción afirmaba que los dinosaurios podrían haberse extinguido porque habían estado expuestos al sol durante demasiado tiempo. Desarrollaron cataratas y, en consecuencia, se cayeron de los acantilados debido a la mala visión.

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Dejando de lado esa hipótesis, hay dos teorías populares que son el foco de una importante investigación en torno al evento KT. Estas son la teoría del impacto de un meteorito significativo y la teoría de la actividad volcánica masiva.

¿La actividad volcánica jugó un papel en el evento KT?

Según una investigación que apareció por primera vez en la revista “Nature Communications”, hubo una fuerte disminución en el número de especies globales 10 millones de años antes del choque del asteroide. El estudio se centró en tres grupos de dinosaurios carnívoros y tres herbívoros.

Estudiaron el período de tiempo en el que estas familias se diversificaron y descubrieron una caída gradual en las poblaciones de herbívoros y carnívoros. La desaparición de los carnívoros probablemente fue provocada por la pérdida de pastizales. Tal proceso se conoce como extinción en cascada.

Es posible que los cambios climáticos fueran la causa de esta drástica caída en la población de dinosaurios. Se produjo un enfriamiento mundial de 7 a 8 °C en la Tierra en el límite KT. El planeta experimentó actividad magmática ardiendo a través de placas tectónicas en África e India durante el evento KT, cuya evidencia se ha encontrado en las trampas de Deccan.

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Las erupciones volcánicas comenzaron repentinamente justo antes de la frontera KT (Crédito de la foto: Aaron Rutten/Shutterstock)

Las trampas de Deccan son áreas en la parte sur de la India que aún conservan rastros de una de las erupciones volcánicas más masivas del planeta. Según los científicos, la erupción se produjo durante 500.000 años, comenzando 250.000 años antes del impacto del asteroide. Es posible que el vulcanismo prolongado haya envenenado el medio ambiente y los océanos al liberar altas concentraciones de materiales tóxicos a la atmósfera.

¿Cómo es un asteroide responsable de una extinción masiva?

Los asteroides son objetos rocosos que giran alrededor del Sol, con un diámetro que oscila entre unos pocos y varios cientos de metros. Casi al mismo tiempo que la extinción KT, un asteroide golpeó el planeta. Los investigadores han descubierto que las rocas que se formaron precisamente cerca del borde KT tienen concentraciones inusualmente altas del elemento iridio, un metal raro relacionado con sustancias extraterrestres.

En la Tierra, el iridio es significativamente menos común que el oro, pero en el lodo del borde KT, el iridio suele ser más frecuente. Así, según los científicos, el iridio se dispersó globalmente cuando un asteroide se estrelló contra el planeta. Un cráter del impacto, llamado cráter Chicxulub, se ha ubicado debajo de los estratos de la península de Yucatán en México.

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Un asteroide golpeó la Tierra en el momento del evento de extinción de KT (Crédito de la foto: m.mphoto/Shutterstock)

El impacto del asteroide destruyó por completo la región cercana, creando un gran cráter y una onda de choque increíblemente poderosa. Esto provocó que el hollín se extendiera por todo el planeta y bloqueó parcialmente la luz solar para que no viajara a la superficie, lo que afectó el desarrollo de las plantas.

Esto cayó en cascada a través de la red alimentaria como fichas de dominó, haciendo que la biosfera se derrumbara. La supervivencia de los herbívoros se vio gravemente afectada por la disminución de la vida vegetal, por lo que los carnívoros también perecieron.

¿Habrían sobrevivido los dinosaurios si el asteroide no hubiera chocado contra la Tierra?

Es difícil decir con certeza cuál habría sido el destino del planeta si el asteroide no hubiera golpeado la Tierra. La posibilidad de un repunte de la diversidad es extremadamente difícil de calcular, ya que ciertos grupos pueden haber persistido, mientras que otros pueden haber desaparecido.

Podemos inferir que el asteroide golpeó cuando los ecosistemas ya estaban bajo mucho estrés por el cambio climático. Quizás fue solo el último golpe de gracia para la población de dinosaurios. Esta es frecuentemente la situación cuando una especie se extingue.

Primero, la población comienza a disminuir constantemente, y luego llega otra catástrofe inesperada y la arrasa por completo.

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