¿Qué necesitamos para evitar que un asteroide golpee la Tierra? De tiempo !

Según la estimación de un astrónomo, se necesitarían al menos cinco años para tratar de evitar que un asteroide golpeara la Tierra. Otros, más pesimistas, evocan al menos diez años. ¿Pero solo tenemos los medios para ahorrar tiempo?

Hace unas semanas, el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA completó un proyecto para simular un escenario de impacto de asteroide. El objetivo de este trabajo, que se realiza cada dos años, es trabajar en grupo en la predicción de un posible impacto reaccionando ante situaciones cambiantes.

Para este año, los investigadores tuvieron que enfrentarse a un asteroide llamado “2021 PDC” descubierto el 19 de abril de 2021 a 57 millones de kilómetros de la Tierra. Su acercamiento más cercano debía tener lugar el 20 de octubre de 2021, apenas seis meses después de su detección. El resultado: gran parte de Europa central ha sido destruida.

La simulación fue afortunadamente ficticia, pero nos enseñó una lección difícil: si un asteroide similar realmente amenazara a la Tierra, ninguna tecnología existente podría evitar que nos golpee en tan poco tiempo. Entonces surge una pregunta: ¿cuánto tiempo debemos tener frente a nosotros para prepararnos?

No unos meses, años

Cinco años es el mínimo“, Anuncia Paul Chodas, uno de los responsables de la simulación. Y nuevamente, el investigador es uno de los optimistas. El astrónomo del MIT Richard Binzel lo es mucho menos, citando al menos una década de preparación. “El tiempo es el bien más preciado que podría desear si se enfrenta a una amenaza real de asteroide“, Explica el investigador a Business Insider.

En la reciente simulación de la NASA, los participantes solo se enteraron del tamaño del asteroide ficticio aproximadamente una semana antes de que llegara a la Tierra. Sin embargo, una roca de treinta y cinco metros no hace tanto daño como un asteroide de quinientos metros. Cuando el primero podría explotar en la atmósfera, el segundo podría diezmar una ciudad entera.

A la identificación rápida podría cambiarlo todo en la medida en que los astrónomos tendrían más tiempo para comprender la naturaleza de la amenaza (tamaño, velocidad, trayectoria). Armados con esta información, las defensas podrían desplegarse en consecuencia.

Para ahorrar tiempo, un vigilancia del cielo aumentada y eficiente por tanto, es fundamental. En este sentido se ha avanzado, pero aún queda trabajo por hacer.

En 2005, el Congreso de los Estados Unidos había pedido a la NASA que identificara y rastreara el 90% de todos los objetos cercanos a la Tierra de al menos 140 metros de ancho en el Sistema Solar Interior. Hace dos años, la agencia dijo que desenterró alrededor del 40% de un estimado de 25,000 objetos de este tamaño o más.

Asteroide bennu
Asteroide Bennu. Crédito: NASA / Goddard / Universidad de Arizona / Lockheed Martin

Destruye o modifica la trayectoria del asteroide

En cuanto a los medios de defensa, son posibles tres opciones. El primero consiste en detonar un dispositivo explosivo cerca de un asteroide para fragmentarlo. El segundo es disparar láseres capaces de calentar la roca lo suficiente como para cambiar su trayectoria orbital. Finalmente, el tercero requiere enviar una nave espacial para golpear el asteroide, nuevamente para intentar cambiar su trayectoria.

La NASA y la ESA también están a punto de probar esta última estrategia en Dimorphos, un satélite del asteroide Didymos. Como parte de una misión llamada DART (Prueba de redireccionamiento de doble asteroide), las dos agencias en 2022 enviará una nave espacial para estrellarse contra Dimorphos. La misión Hera de la ESA se encargará de mapear el sistema binario unos años más tarde para evaluar el éxito de esta misión.

Pero entonces de nuevo, desarrollar cualquiera de estas tres opciones llevaría años. “Por lo general, es un proceso largo y de varios años pasar de la propuesta a tener una nave espacial en un lanzador, sin mencionar el hecho de que todavía tienes que navegar para llegar a tu destino y desviar el asteroide.“, Subraya Paul Chodas.

E incluso si tuviéramos que cambiar la trayectoria de un asteroide, tomaría uno o dos años más para que su trayectoria alrededor del sol cambiara lo suficiente como para alejarlo de nuestro planeta.

Como habrá entendido, la mejor forma de prepararse para este tipo de ataque sigue siendo la vigilancia. En este sentido, la NASA está desarrollando actualmente una misión, NEO Surveyor, cuyo objetivo es rastrear los asteroides más oscuros mediante un telescopio infrarrojo enviado al espacio. El lanzamiento de esta misión es planeado para 2026.

En unos meses, los investigadores también podrán contar con el apoyo del Observatorio Vera C. Rubin, que permitirá el descubrimiento de miles de nuevos asteroides.


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