¿Qué nos dice esta nueva foto firmada del JWT?

El equipo de JWT publicó las últimas imágenes del observatorio el martes. La estrella de esta nueva colección no es otra que la galaxia Cartwheel, que como podéis ver hace honor a su nombre. Situado a unos 500 millones de años luz de la Tierra, este objeto ya había sido estudiado en el pasado, pero nunca con tanto detalle.

Una pintura espectacular

Los astrónomos han estudiado la galaxia Cartwheel durante décadas. Inicialmente, el objeto fue detectado e inspeccionado por dos observatorios terrestres en Australia. Sin embargo, es mejor conocido por el telescopio espacial Hubble, que produjo las primeras imágenes detalladas de la galaxia en la década de 1990.

La aparición de esta galaxia es el resultado de una colisión galáctica producido hace cientos de millones de años. Los astrónomos especulan que Cartwheel, que probablemente se parecía a la Vía Láctea, fue golpeada por una galaxia. Sin embargo, en lugar de estar atrapada en la más grande, esta galaxia más pequeña tiene siguió su camino. Por eso no se ve en la imagen publicada por la NASA.

Las colisiones galácticas no son infrecuentes en el espacio, aunque es raro que den como resultado una forma tan extraña y fascinante. Es esta apariencia la que ha motivado a los astrónomos a estudiarla durante décadas.

Alrededor de 1,5 veces más grande que la Vía Láctea, la Rueda del Carro siempre se está expandiendo. Se están formando nuevas estrellas tanto dentro de su anillo exterior como cerca del centro. Sin embargo, no se sabe cuál será su tamaño final.

Tenga en cuenta que las imágenes compuestas de esta galaxia ya estaban disponibles el 12 de julio, cuando la NASA lanzó las primeras cinco imágenes del telescopio. Desde entonces, se ha trabajado en ellos para hacerlos más accesibles visualmente al público en general, destacando las estrellas jóvenes de tonos azules brillantes, las moléculas de tonos rojos de las estrellas más viejas y el polvo espacial que flota entre los anillos.

rueda de carruaje
La galaxia fotografiada por Hubble. Créditos: ESA/Hubble y NASA
rueda de carruaje
La galaxia Cartwheel fotografiada por el JWT. Créditos: NASA, ESA, ASC,

Atraviesa los velos de polvo

La tecnología para detectar esta luz con tanto detalle es lo que distingue a las imágenes del JWT de las realizadas por el Hubble. Si bien este último tenía algunas habilidades para registrar la luz en el espectro infrarrojo, su sucesor es más avanzado, lo que nos garantiza imágenes más vívidas.

Cuando Hubble capturó la galaxia en la década de 1990, por ejemplo, los “rayos” de este objeto fueron oscurecidos por nubes de gas que dispersaban la luz, lo que dificultaba ver las miles de estrellas que se formaban en el exterior. Dado que puede estudiar longitudes de onda de luz infrarroja media e infrarroja cercana, el JWT puede filtra este polvo. Estas observaciones permiten a los astrónomos retener varios datos nuevos, como la ausencia de formación estelar en ciertas áreas entre los radios de la rueda.