¿Qué recordar de la última gran prueba de ensayo del enorme cohete SLS?

La NASA acaba de operar un nuevo ensayo general húmedo de su lanzador gigante SLS. Durante esta prueba, los ingenieros suministraron combustible al cohete y simularon una cuenta regresiva. A pesar de registrar una pequeña filtración, el equipo considera un éxito este nuevo paso.

El cohete SLS (Space Launch System) salió de su hangar a principios de junio con el objetivo de llegar a la plataforma de lanzamiento 39B para otro ensayo general mojado (húmedo debido al flujo real de combustible en los tanques de propulsor). El equipo ya había experimentado tres intentos fallidos, todos abortados por problemas técnicos. Esta vez habrá sido la correcta… o casi.

Una prueba positiva, pero no perfecta

Este lunes 20 de junio, los tanques de propulsor del SLS fueron efectivamente por primera vez completamente llenos con más de 740.000 litros de oxígeno líquido y mas que dos millones de litros de hidrógeno líquidoy se ha simulado con éxito una cuenta regresiva.

Según los equipos, los problemas que ocurrieron durante los tres intentos anteriores en abril se han resuelto. “JCreo que fue un día muy exitoso y nuevamente logré la mayoría de las metas.“, Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento, dijo el martes.

Sin embargo, apareció nuevamente un nuevo problema (una fuga de hidrógeno en un conector de la línea de combustible). Al calentar y luego enfriar nuevamente el conector, los ingenieros esperaban que el sello se moviera lo suficiente como para detener la fuga. Desafortunadamente, no funcionó.

Luego de que la cuenta regresiva se detuviera en T-10 minutos, los ingenieros idearon un plan mediante el cual una válvula se habría cerrado para detener la fuga, lo que permitiría que la cuenta regresiva continuara probando otros componentes del cohete y los procedimientos de lanzamiento. Como era de esperar, la cuenta regresiva finalmente ha terminado. se detuvo a 29 segundos del final. A continuación, se drenaron el oxígeno líquido y el hidrógeno líquido.

Sin embargo, en un lanzamiento real, este problema de fuga habría marcado claramente el final de la cuenta regresiva. Por lo tanto, esta prueba fue positiva, pero no fue perfecta.

SLS
El cohete SLS de pie sobre su plataforma. Créditos: NASA/Ben Smegelsky

¿Qué sigue en el programa?

Los funcionarios de la agencia dijeron que aún era demasiado pronto para saber si este ensayo sería suficiente para dar luz verde al cohete. Este martes, los funcionarios de la NASA dijeron que necesitaban examinar los datos para averiguarlo. Incluso si la cuenta regresiva hubiera ido perfectamente, la misión Artemis 1 habría tenido pocas posibilidades de despegar antes de fines de agosto de todos modos.

Como recordatorio, este vuelo debe ser el punto de partida del programa Artemis, cuyo objetivo es llevar a los humanos de regreso a la Luna. Durante esta prueba, el cohete enviará una cápsula Orión no tripulada para dar la vuelta a nuestro satélite antes de regresar a la Tierra. Si Artemis 1 va bien, la NASA planea llevar astronautas a bordo de Artemis 2 y Artemis 3.

Mientras tanto, la NASA puede decidir realizar otro ensayo general húmedo. También podría estar de acuerdo en que tiene suficientes datos y devolver el cohete al edificio de ensamblaje por última vez para los preparativos finales del lanzamiento. Estos últimos incluyen la instalación del mecanismo de autodestrucción para destruir el cohete en caso de que algo salga mal durante el vuelo.