¿Qué son las bacterias intestinales y por qué son importantes? » ABC de la ciencia

Las bacterias intestinales son aquellas bacterias que viven dentro del sistema digestivo de todos los animales, incluidos los humanos. Hemos descubierto que estas bacterias son cruciales para nuestra salud, tanto física como mental. Nos ayudan a digerir los alimentos, nos proporcionan nutrientes y nos ayudan a defendernos de las bacterias patógenas.

En pocas palabras, las bacterias intestinales, también conocidas como microbiota intestinal, son las bacterias presentes en nuestros cuerpos que se alinean en las paredes internas de nuestro tracto gastrointestinal. Hay alrededor de 300-500 especies de bacterias en el intestino humano con una población promedio de 100 billones. Eso es suficiente para llenar doce mil seiscientos cincuenta y ocho Tierras con nuestra población actual. Inicialmente, se pensó que era diez veces el número de células humanas en nuestro cuerpo, pero una nueva investigación sugiere que la proporción de células bacterianas a células humanas podría ser de 1,3:1.

Es posible que esté aprendiendo mucho sobre las bacterias intestinales en las noticias, las redes sociales y muchos canales científicos. Recientemente hemos comenzado a comprender su papel en nuestros cuerpos y son más importantes de lo que podríamos imaginar.

¿Dónde comienza todo?

Cuando los bebés aún están en la etapa fetal dentro del útero de la madre, las bacterias comienzan a colonizar y formar asentamientos en sus intestinos. Estas bacterias son similares a las de la madre y entran al cuerpo cuando el bebé traga líquido amniótico. Una vez que se asientan en el interior, las bacterias intestinales comienzan a planificar sus asentamientos, pero solo comienzan a construirlos después de que nace el bebé.

Después del nacimiento del bebé, entran más bacterias en el intestino, especialmente al nacer. Durante el parto, las bacterias presentes en la vagina de la madre se abren camino hacia el interior de la boca del bebé e intentan colonizarse en su interior. De hecho, los bebés por cesárea tienen una microbiota intestinal diferente en comparación con sus contrapartes naturales.

Desafortunadamente, todas las bacterias que ingresan al intestino del bebé no son buenas. A veces, incluso las bacterias dañinas que causan enfermedades pueden entrar. Sin embargo, existe una solución simple: la leche materna. La leche materna de la madre contiene todo lo que un bebé necesita para crecer grande y fuerte.

Un componente de la leche materna son los anticuerpos. Cuando nacen los bebés, su sistema inmunológico no está bien desarrollado. Estos anticuerpos protegen a los bebés recién nacidos hasta que sus sistemas inmunológicos aprenden a luchar por sí mismos. Una de las formas en que lo hacen es asociándose con las bacterias buenas para combatir las bacterias malas y evitar que se acumulen dentro del intestino del bebé.

Además, la leche materna tiene oligosacáridos de leche humana, que son moléculas azucaradas destinadas a estimular el crecimiento de las bacterias intestinales. Es un prebiótico natural que ayuda a aumentar la población de Bifidobacterium, la bacteria mayormente presente en el intestino de un bebé.

A medida que el bebé crece y comienza a comer alimentos sólidos, las bacterias intestinales comienzan a divertirse. Todos estos alimentos nuevos traen bacterias intestinales cada vez más nuevas al sistema del bebé, donde pueden mezclarse entre sí. Los nuevos alimentos también aportan nuevos nutrientes que apoyan el crecimiento de bacterias intestinales tan diferentes. Por eso es tan importante llevar una dieta saludable. Incluso las investigaciones muestran que comer demasiada comida chatarra no nutritiva provoca desequilibrios en nuestras bacterias intestinales.

Las nuevas especies de bacterias que empiezan a sentirse como en casa son Bacteroides, Ruminococcus y Clostridium. Luego, cuando los bebés cumplen tres años, sus intestinos se asientan y se vuelven como los adultos.

¿Por qué es este procedimiento tan delicado e importante? ¡Es porque las bacterias intestinales tienen enzimas que ayudan a descomponer los alimentos difíciles de digerir y ayudan a producir vitaminas que nuestros cuerpos son incapaces de producir! Sin bacterias intestinales, nuestro cuerpo enfrentaría deficiencias de vitaminas y sufriría de indigestión y defectos de crecimiento.

El proceso de colonización de bacterias intestinales en bebés en crecimiento

El proceso de colonización de bacterias intestinales en bebés en crecimiento. (Crédito de la foto: ScienceDirect)

¿En qué otros procesos participan las bacterias intestinales?

Acabamos de hablar sobre cómo las bacterias intestinales ayudan en la digestión, pero no solo lo hacen en la etapa de la infancia. A lo largo de toda nuestra vida, las bacterias intestinales ayudan a digerir los alimentos.

¡En promedio, cada persona pasa 60 toneladas de alimentos a través de su tracto GI en su vida! Eso es tan pesado como diez elefantes o un avión lleno de combustible. Nuestras bacterias intestinales muelen sin parar ayudándonos a descomponer azúcares complejos como el almidón y otros polisacáridos. Al hacerlo, fabrican las vitaminas del grupo B y la vitamina K que liberan en nuestro entorno intestinal, donde son absorbidas por nuestras propias células. Debemos agradecer a nuestras bacterias intestinales ya que necesitamos estas vitaminas para que nuestro cuerpo se mantenga saludable.

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Nuestras doce vitaminas esenciales. (Crédito de la foto: OlgaChernyak/Shutterstock)

Pero, ¿cómo realizan las bacterias intestinales tareas tan útiles? Tienen los genes para ello y todos estos genes forman lo que conocemos como el microbioma intestinal. Curiosamente, más del 99% de los genes de nuestro cuerpo son microbianos.

Dormir

Además de la digestión, las bacterias intestinales también juegan un papel en nuestro ciclo de sueño. Los estudios encontraron que las bacterias intestinales liberarían compuestos inductores del sueño llamados péptidos de muramilo.

Otros estudios encontraron que las personas privadas de sueño mostraron cambios en sus bacterias intestinales.

Algunas bacterias intestinales como Corynebacterium después de alimentarse de los alimentos que comemos producen metabolitos como la serotonina. Esta serotonina producida se libera en la sangre e interactúa con el sistema nervioso que le indica al cerebro que controle el ciclo de sueño/vigilia.

Si sufres de mala calidad del sueño por una razón desconocida, podría deberse a que tus bacterias intestinales están alteradas.

Si sus bacterias intestinales no pueden dormir bien, usted tampoco.

Eje intestino-cerebro

Además de ayudarnos a digerir y dormir bien, la microbiota intestinal también se comunica con el cerebro. Así es, todos los microbios intestinales tienen nuestro cerebro en marcación rápida y ayudan a coordinar las funciones de nuestro cuerpo. Esto se conoce como el eje intestino-cerebro. Es la comunicación bidireccional entre los sistemas nervioso central y entérico que permite que el tracto gastrointestinal y el cerebro se comuniquen entre sí para regular la homeostasis.

Las neuronas en el tracto GI envían señales al cerebro para coordinar funciones fisiológicas e incluso respuestas inmunitarias a los gérmenes. Así es como las bacterias intestinales pueden afectar la forma en que nos comportamos, pensamos e interactuamos.

Un estudio que trabajó en ratones hembra especiales que no tenían bacterias intestinales descubrió que tenían niveles de ansiedad más bajos cuando estaban dentro de laberintos. En los hombres, sin embargo, hubo una respuesta de estrés más fuerte. Esto llevó a los científicos a creer que el eje intestino-cerebro difiere según el género.

Entonces, dependiendo de qué tan saludables sean nuestras bacterias intestinales, puede afectar la señalización de nuestro cerebro, afectando nuestras respuestas hormonales. Es por eso que a veces, cuando tienes indigestión o problemas estomacales, puedes sentir mucha ansiedad o irritabilidad.

¿Cómo podemos aumentar la fuerza de nuestras buenas bacterias intestinales?

Aparte de mantener una buena dieta saludable, podemos ayudar a fortalecer las bacterias intestinales buenas usando dos herramientas; probióticos y prebióticos.

Los probióticos son esencialmente buenas bacterias que ponemos en nuestros cuerpos, en cantidades lo suficientemente altas como para tener un efecto beneficioso. Estos incluyen especies de Bifidobacterium y otras especies de bacterias del ácido láctico. Estas bacterias se pueden consumir tomando cápsulas o comiendo alimentos probióticos como queso, yogur y otros alimentos ricos en bacterias.

Los prebióticos son ligeramente diferentes. Estos son alimentos utilizados por las bacterias intestinales buenas para ayudar a impulsar su crecimiento y fuerza. Como cualquier otro organismo vivo, a las bacterias intestinales les gusta una buena cantidad de golosinas. Darles prebióticos como inulina, fructooligosacáridos o galactooligosacáridos permite que las bacterias intestinales buenas crezcan mejor.

No obstante, antes de probar cualquiera de los dos, es importante consultar con tu médico para saber qué probióticos o prebióticos son los adecuados para ti.

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Fuentes de probióticos y prebióticos. (Crédito de la foto: Natasha Markina/Shutterstock)

una última palabra

Espero que esté comenzando a comprender ahora cuán importantes son las bacterias intestinales para nosotros. Son más que simples gérmenes que nos ayudan a digerir los alimentos. Ayudan a controlar las funciones de nuestro cuerpo de maneras inimaginables. Los estudios están encontrando conexiones entre las bacterias intestinales alteradas y las condiciones neurológicas como el Alzheimer y el autismo.

Es por eso que tanta investigación se enfoca en comprender mejor las conexiones intestino-cerebro. Anteriormente, los trastornos cerebrales se consideraban incurables, pero ahora existe la esperanza de que podamos tratar mejor estas afecciones modificando las bacterias intestinales.

Hay muchas compañías que pueden brindarle detalles sobre sus bacterias intestinales en función de sus muestras de heces. Todo lo que tienes que hacer es enviarles una bolsa de caca y ellos aislarán todas las cepas bacterianas y las secuenciarán para que sepas qué tan saludable es tu intestino y qué tipo de bacterias tienes dentro.

Nuestras bacterias intestinales hacen tanto por nuestro cuerpo que aún no entendemos. Pero lo que está claro es que al optimizar la relación entre nuestro cuerpo y nuestras bacterias intestinales, podemos volvernos más fuertes mental y físicamente.

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