¿Qué tan alto pueden volar realmente los insectos?

Si estás en el piso 50 de un rascacielos y abres la ventana, no pasará mucho tiempo antes de que entre un insecto. Incluso las arañas pueden saltar, dispersadas por el viento. Pero como todas las cosas, hay un límite para la altura a la que pueden volar los insectos, incluso en el cielo.

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Es un desafío precisar una cifra real sobre qué tan alto pueden volar los insectos. “Podemos recoger insectos a 5000 o 6000 pies”, dice Phil Pellitteri del laboratorio de diagnóstico de insectos de la Universidad de Wisconsin-Madison. “Pero el viento es un factor importante en el movimiento de los insectos, y es difícil saber si están volando o a la deriva”.

Todas las criaturas voladoras vivas, ya sean pájaros, insectos o murciélagos, están limitadas en cuanto a la altura que pueden ascender en el aire por tres factores principales: la densidad del aire, la temperatura y los niveles de oxígeno. Cuanto más alto subas en altitud, más delgado será el aire. Y dado que cada vez menos moléculas de aire pueden empujar contra las alas de un pájaro o un insecto, volar se vuelve más desafiante. Lo mismo ocurre con el oxígeno, que los insectos también necesitan para respirar y funcionar, y cuyos niveles son solo la mitad de los del nivel del mar una vez que estás a 6.000 metros (20.000 pies) de altitud.

A esa altitud, la temperatura desciende hasta unos -20°C. A 10 000 metros (40 000 pies), la temperatura del aire es de -50 °C. A tales temperaturas, los diminutos músculos de las moscas o las abejas ya no funcionan para mantener sus alas batiendo.

Entonces, no es de extrañar que la mayor altitud que los científicos hayan encontrado insectos (algunas moscas y mariposas) sea de alrededor de 6.000 metros (20.000 pies). Este registro pertenece a una termita solitaria, capturada en 1961 por trampas para insectos colocadas en un avión Super-Constellation. El avión voló más de 186 000 km (116 000 millas) cerca de los 20 000 pies de altitud y la termita es todo lo que pudieron encontrar, por lo que es seguro decir que el techo para los insectos está alrededor de esta altitud. Un poco más abajo, a unos 5.000 metros (16.400 pies), los globos meteorológicos han recogido moscas de piedra, efímeras y langostas.

En 2014, científicos dirigidos por Michael Dillon, investigador del Departamento de Zoología y Fisiología de la Universidad de Wyoming, realizó un experimento de laboratorio inusual en el que se colocaron abejorros alpinos en una cámara que imitaba la baja presión del aire de las grandes alturas. Bajo condiciones simuladas, los investigadores encontraron que algunos abejorros podrían, al menos en teoría, volar a altitudes de aproximadamente 9,000 metros (29,500 pies), que es más alto que el Monte Everest.

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La densidad reducida del aire obligó a los abejorros a adaptarse cambiando los movimientos de sus alas, haciéndolas girar a través de un arco más amplio que compensa la reducción de la resistencia del aire, encontraron los investigadores. Sin embargo, los autores admiten que en el mundo real es muy poco probable que las abejas vuelen tan alto, especialmente considerando las bajas temperaturas que dañan sus músculos.

En cualquier caso, los insectos no necesitan alas para volar alto en el cielo. Según el investigador británico Jason Chapman, durante un mes ventoso de verano en el Reino Unido, 3 mil millones de insectos pueden volar por encima. A medida que viaja hacia el ecuador, aumenta la cantidad de tráfico aéreo de insectos. La mayoría de estos insectos, incluidas muchas criaturas sin alas, se dispersan con el viento. Pueden viajar miles de kilómetros y aterrizar en una parte completamente diferente del mundo. Sorprendentemente, a pesar del viaje lleno de baches, la mayoría de los insectos sobreviven al agotador viaje.

Además, algunos insectos parecen haber evolucionado hasta el momento en que surfean con ráfagas de viento para coincidir con la mejor estación para migrar. Pellitteri explica:

“Algunas de las especies del sur, como el saltahojas pequeño, que infesta la alfalfa, las fresas y la papa, tienen algo que funciona como un indicador de temperatura. Si la temperatura cae por debajo de los 60 grados, bajan. Esto tiene sentido. Si el viento es del sur, va a hacer más calor y tendrán un viaje gratis hacia el norte. Cuando el viento viene del norte, es más fresco y se quedan en el suelo”.

Es difícil precisar una cifra exacta de cuán alto pueden volar los insectos, pero lo que es seguro es que miles de millones de insectos cruzan estas carreteras aéreas cada día en todo el mundo.