Realmente no sabemos cuántos leones hay, pero los investigadores tienen una idea para contarlos

Los cálculos actuales estiman que hay entre 20.000 y 30.000 leones en la naturaleza … pero no estamos realmente seguros. Incluso si estuviéramos totalmente seguros en ese intervalo, un margen de error del 50% no es exactamente trivial.

Contar leones no es fácil de ninguna manera, pero un investigador tiene una idea de cómo hacerlo con mayor precisión.

Una leona en el Área de Conservación Queen Elizabeth. A los leones a menudo les gusta pasar los días calurosos a la sombra de las higueras gigantes de los parques. Créditos de imagen: Cody Pope.

Hay 102 poblaciones de leones esparcidas en aproximadamente 2,5 millones de kilómetros cuadrados de África. La mayoría de las estimaciones sobre la población y densidad de leones africanos se basan en recuentos de pistas, encuestas con señuelos de audio y solicitudes de expertos, lo que no es lo suficientemente confiable como para realizar recuentos precisos.

Pero sin recuentos precisos, los esfuerzos de conservación se ven seriamente socavados. Dado que se cree que las poblaciones de leones han experimentado una disminución del 50% desde 1994, eso es bastante preocupante.

El candidato a doctorado de la Universidad de Queensland, Alexander Braczkowski, revisó los estudios existentes sobre el conteo de leones y cree que un nuevo enfoque puede funcionar mejor. No es fácil, pero según Braczkowski, su idea puede ayudar no solo a contar leones con mayor precisión, sino también a comprender su comportamiento.

“Implica conducir mucho y buscar leones activamente, y luego tomar fotografías de alta calidad para identificarlos individualmente y anotar su ubicación”, dijo Braczkowski. “Usamos un método analítico conocido como Captura-Recaptura Espacialmente Explícita (SECR). Para los leones africanos, fue aplicado por primera vez en Maasai Mara por el Dr. Nicholas Elliot y el Dr. Arjun Gopalaswamy, y ahora ha sido adoptado por el Servicio de Vida Silvestre de Kenia y otros para estudiar leones y otros carnívoros en todo el país “.

Los investigadores probaron la técnica para comprender mejor la densidad y la población de leones en el Área de Conservación Queen Elizabeth de Uganda, un parque conocido por su vida silvestre (que incluye búfalos, kob ugandeses, hipopótamos, jabalíes, cocodrilos, elefantes, leopardos, leones y chimpancés). así como características volcánicas. Dado que a estos leones ugandeses les encanta su sombra, también fue más fácil tomarles fotos.

“Este era el lugar perfecto para utilizar este enfoque novedoso, ya que los leones de Queen Elizabeth pasan mucho tiempo en los árboles y es relativamente sencillo obtener buenas fotografías de ellos”, dijo Braczkowski. “Debido a este comportamiento único de trepar a los árboles, los administradores y turistas de este parque ven leones con mucha frecuencia. Pero nuestro estudio mostró que estos leones ahora se mueven más y tienen un rango de hogar más grande en comparación con un estudio anterior realizado hace aproximadamente una década “.

Según el análisis de la SECR, la población de leones es menor que la estimada anteriormente, por lo que los investigadores sugieren que las poblaciones de leones pueden ser incluso más bajas de lo que se espera actualmente, y piden que se implemente con urgencia un conteo más riguroso en todas las poblaciones.

Los conteos precisos en todo el continente respaldarían los proyectos de recuperación de leones, asegurando una asignación eficiente de recursos donde puedan tener el mayor impacto, concluyen los investigadores.

Referencia de la revista: Alex Braczkowski et al. Restaurando los Leones de África: Empiece con buenos resultados, Fronteras en ecología y evolución (2020). DOI: 10.3389 / fevo.2020.00138