Regreso a la Luna: al elegir SpaceX, la NASA apuesta por el futuro

Recientemente, la NASA sorprendió a todos al seleccionar SpaceX (y solo SpaceX) para entregar su próximo módulo de aterrizaje lunar tripulado. Al apostar por el Starship, se está dando los medios para aumentar el número de misiones a bajo costo. Por su parte, SpaceX también necesitará que la agencia estadounidense vaya a Marte.

Hace aproximadamente un año, la NASA anunció tres contratos adjudicados a Blue Origin, Dynetics y SpaceX para comenzar el desarrollo de sistemas de aterrizaje que permitirían aterrizar al próximo hombre y la primera mujer. aterrizar en la luna en 2024.

En los últimos meses, estos tres proveedores de servicios han desarrollado su prototipo. Los equipos de Blue Origin y Dynetics presentaron los diseños más convencionales. Sobre el papel, estas dos estructuras parecían eficientes, pero aún tenían el tamaño suficiente para traer solo unos pocos astronautas a la superficie de la Luna.

SpaceX, por otro lado, ha presentado una versión de su vehículo Starship que llevar a muchas más personas en un solo viaje además de ser totalmente reutilizable. Por supuesto, el Starship también es técnicamente el más exigente de los tres vehículos. Para llevar a cabo sus misiones en la Luna y más allá, los ingenieros de la compañía tendrán que desarrollar la tecnología para suministrar metano y oxígeno líquido a sus buques en órbita terrestre baja. Pero la NASA ve más allá de la punta de su nariz.

Una oferta mucho más interesante

Considere esto: el lanzador SLS súper pesado de la NASA podrá lanzar 95 toneladas de carga útil a una órbita terrestre baja. La agencia y sus subcontratistas podrán construir uno por año por alrededor de dos mil millones de dólares por misión.

Los vehículos Starship y Super Heavy deberían poder entregar casi la misma cantidad de cargas en órbita baja. Sin embargo, SpaceX ya es capaz de construir una nave por mes. Y eventualmente, cada barco podrá volar docenas de veces.

Imagine, entonces, el tipo de programa espacial que la NASA podría desarrollar con la capacidad de poner en órbita cien toneladas cada dos semanas en lugar de una única misión anual de dos mil millones… En el papel, simplemente no hay foto. En su decisión de seleccionar SpaceX, los funcionarios de la NASA pudieron reconocer este potencial.

Sin embargo, no se ganó de antemano. Para algunos, parecía difícil imaginar a la NASA considerando completamente la nave espacial antes de que lograra aterrizar sin daños, lo que aún no es el caso. La capacidad de SpaceX para construir y lanzar tantas naves estelares desde el sur de Texas en los últimos meses obviamente ha sido suficiente para convencer.

Por lo tanto, la NASA financiará SpaceX hasta $ 2.89 mil millones para una primera misión no tripulada a la Luna, seguida de una segunda con tripulación. Es decir, cuando los astronautas de la NASA regresen a la Luna en unos años, lo harán dentro de un vehículo de cincuenta metros de altura. Esta visión contrasta con el módulo lunar de siete metros de altura dentro del cual Neil Armstrong y Buzz Aldrin se habían amontonado para aterrizar en el suelo lunar en julio de 1969.

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Crédito: Trevor Mahlmann

SpaceX también necesita a la NASA

Los ingenieros de SpaceX son ahora los mejores del mundo en el diseño, construcción y pilotaje de nuevos cohetes innovadores. Sin embargo, para ir a Marte, ya que esta es la ambición de la empresa, construir grandes cohetes no será suficiente. De hecho, SpaceX necesitará depender de otras capacidades necesarias para garantizar la supervivencia de los humanos en el Planeta Rojo. Aquí es donde entra la NASA.

De hecho, la agencia ha estado realizando estudios de misiones en el espacio profundo durante décadas y también ha estado trabajando en cuestiones de reciclaje de aire, agua y otros consumibles a bordo de la ISS durante años, mientras que en estas áreas, SpaceX solo tiene una. experiencia limitada.

Además, cualquier misión humana a Marte planteará cuestiones de protección planetaria y otras preocupaciones internacionales. También se necesitará una agencia gubernamental, por ejemplo, para facilitar el desarrollo de la energía nuclear en el planeta Marte. Por lo tanto, tener a la NASA junto a SpaceX podría ayudar a resolver todos estos desafíos.

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Panorama marciano capturado por el rover Perseverance. Crédito: NASA / JPL

El problema con SLS

Entonces surge una pregunta: ¿por qué la NASA está financiando un sistema de lanzamiento que será directamente en competencia con su booster SLS ? Aún no está muy claro. Por ahora, todavía se espera que el SLS y su nave espacial Orion sean una parte esencial de la arquitectura de Artemis. Y por una buena razón, el desarrollo de estas estructuras proporciona puestos de trabajo en los cincuenta estados estadounidenses y apoya a cientos de pequeñas empresas. En contraste, el Starship es visto más como un programa “asesino de empleos”, desde el punto de vista del Congreso.

Además, según el plan actual, tendremos que lidiar con tres estructuras. Un cohete superpesado lanzará una nave Starship a la órbita lunar. Unos días más tarde, un cohete SLS lanzará una tripulación dentro de una nave espacial Orion que se acoplará a la nave espacial alrededor de la luna. La tripulación será transferida al Starship que los dejará en la Luna. Para la devolución, será el mismo principio.

Sin embargo, este “trío” podría ser solo temporal. En última instancia, si la nave espacial es capaz de transportar humanos a la Luna directamente desde la Tierra, es difícil imaginar a la NASA con presupuestos de más de dos mil millones por misión, mientras que apoya a un número limitado de ocupantes a bordo.


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