Rocket Lab se pone al día con su primera etapa de cohetes en helicóptero

La próxima misión de Rocket Lab probará algo nuevo

Al igual que SpaceX desde hace varios años, la empresa Rocket Lab está trabajando para que su cohete Electron sea parcialmente reutilizable. El plan contempla tomar las primeras etapas con un helicóptero antes de que vuelvan a caer al océano. Ayer, la compañía pasó su prueba a gran escala… antes de finalmente lanzar el refuerzo. ¿Que pasó exactamente?

El cohete Electron de Rocket Lab es demasiado pequeño para realizar los aterrizajes motorizados del Falcon 9 de SpaceX. No contiene suficiente combustible a bordo. Para operar, los ingenieros de la empresa optaron por un captura en helicóptero.

Según el plan, el propulsor es desplegar un paracaídas estabilizador a unas ocho millas de altitud. A continuación, se libera un conducto más grande a una altura de unos seis kilómetros para reducir su velocidad de caída desde el propulsor hasta unos 36 km/h. A partir de ahí, un gancho que desciende del helicóptero finalmente debe agarrar ese paracaídas antes de que el propulsor vuelva a caer al mar.

Después de varias pruebas exitosas con propulsores ficticios, Rocket Lab finalmente hizo su primer intento real este lunes 2 de mayo.

Un éxito parcial

Como parte de esta misión, el cohete Electron (de dieciocho metros de altura) despegó del Complejo de Lanzamiento 1 de la compañía en Nueva Zelanda a las 6:49 p. m., hora del Este. El ascenso del cohete fue según lo planeado, con treinta y cuatro pequeños satélites a bordo. Este último alcanzó la órbita unos diez minutos después. Sin embargo, la atención de los especialistas se centró naturalmente en la primera etapa del cohete.

Unos quince minutos después del lanzamiento, el helicóptero Sikorsky S-92, en posición de captura a unos 280 kilómetros frente a la costa de Nueva Zelanda, soltó su anzuelo antes entrar con éxito el paracaídas ante los vítores del control de la misión. Momentos después, algunos gemidos seguidos de una interrupción en la transmisión por Internet del evento sugirieron que el helicóptero podría haber perdido el impulsor.

laboratorio de cohetes
El propulsor Electron (derecha) visto desde el helicóptero mientras intentaba agarrar el paracaídas. Créditos: Rocket Lab

Más de media hora después, Rocket Lab finalmente confirmó que el helicóptero agarró y luego soltó el propulsor. Después de la captura, el piloto sí se habría dado cuenta diferentes características de carga de los registrados durante las pruebas. A su discreción y como medida de seguridad, este último decidió finalmente suelta tu agarre. Luego, el propulsor fue recuperado en el mar por un buque dedicado.

A pesar de este contratiempo final, la empresa llamó a esta primera captura real ” monumental paso adelante en [son] programa para hacer de Electron un lanzador reutilizable“. Los datos de telemetría pronto se analizarán para tratar de comprender las diferencias de masa que siente el piloto entre las pruebas y esta primera prueba de tamaño real.