Rusia quiere enviar naves espaciales de propulsión nuclear a Júpiter

Roscosmos, la agencia espacial federal rusa, está trabajando en el desarrollo de una misión para explorar Júpiter. Durante este viaje, que durará aproximadamente cincuenta meses, la nave espacial de propulsión nuclear hará dos “paradas en boxes”.

Exploración del sistema joviano

Hasta ahora, solo la NASA ha llegado a Júpiter. La primera exploración del planeta y sus satélites se remonta a 1973, con el sobrevuelo del Pioneer 10. En 2016, una docena de misiones espaciales también visitaron rápidamente a la santa patrona del sistema solar, principalmente para beneficiarse de su asistencia gravitacional para ‘ llegar a otro destino. Solo dos de ellos, Galileo y Juno (recientemente ampliado), han llevado a cabo misiones extendidas in situ.

Para el futuro, la Agencia Espacial Europea está desarrollando su misión Jupiter Icy Moon Explorer (JUICE), cuyo lanzamiento está previsto para 2022. Esta será la primera misión a los planetas exteriores del sistema solar que no ofrecerá la NASA. La nave espacial realizará repetidos sobrevuelos de las lunas Calisto, Europa y Ganímedes. Luego se colocará en órbita alrededor de este último a partir de 2032 para un estudio más profundo.

Finalmente, hace tres años, la NASA confirmó su intención de centrarse en Europa. De hecho, sabemos que la luna alberga bajo su superficie un océano global salado a priori capaz de sustentar la vida. Para intentar determinarlo, la agencia estadounidense está preparando una misión llamada Europa Clipper. Normalmente se esperaba que la sonda se lanzara en 2024 a bordo de un lanzador privado, con una llegada prevista para 2029 o 2030.

Rusia atacando a Júpiter

Dicho esto, parece que Rusia también tiene la mira puesta en el sistema joviano. Roscomos, la agencia espacial del país, acaba de anunciar un plan para explorar Júpiter.

Durante su viaje, que durará poco más de cuatro años, la sonda hará una primera “parada en boxes” alrededor de la Luna para depositar un orbitador. Luego, la nave pasará por Venus para realizar una maniobra de asistencia gravitacional. Rusia también aprovechará la oportunidad para entregar una sonda de exploración en el sitio, antes de aventurarse a Júpiter.

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Euorpe, Io y Júpiter al fondo. Créditos: Wikipedia

Reactor nuclear

La mayoría de las naves espaciales dependen de paneles solares para convertir la energía solar en electricidad. Sin embargo, cuanto más profundamente penetra una nave espacial en el espacio, menos energía solar está disponible. Como parte de esta misión, Rusia utilizará un reactor nuclear completo de 500 kilovatios apodado Zeus, confiando en las reacciones de fisión para impulsar la propulsión.

Algunas misiones, como Cassini y Voyager, fueron impulsadas (y todavía lo son para las sondas Voyager) por un generador termoeléctrico de radioisótopos (RTG), que es muy parecido a una batería nuclear que utiliza el calor de la desintegración radiactiva de los isótopos. Sin embargo, los RTG no son reactores nucleares estrictamente hablando, ya que no hay reacción en cadena.


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