La fusión nuclear, ese “sol artificial”: su energía limpia y su futura rentabilidad lucrativa están instando cada vez a más empresas privadas a invertir y explotar esta tecnología. Es un recurso que sin duda la humanidad necesitará. El lanzamiento al mercado se espera para la década de 2030.

Los datos publicados en 2021 por una asociación estadounidense, la Fusion Industry Association, se centran en la fusión nuclear y el interés que despierta entre las empresas privadas. Más de treinta industrias están trabajando en el proyecto. La mayoría de ellos han recibido inversiones de más de dos mil millones de dólares de fondos privados. Acertadamente estimado al principio, extremadamente complejo de implementar y dominar, la fusión es hoy el tema de una verdadera locura. Además, los avances técnicos recientes permiten altas tasas de cómputo de computadoras y medios de construcción mucho más eficientes que en el momento en que las agencias públicas comenzaban a considerar la idea. La perspectiva de la realización práctica es ahora sólo una cuestión de financiación y tiempo.

Fusión y fisión nuclear, breve explicación

La fisión nuclear se produce en nuestras centrales nucleares para generar electricidad. Un material que contiene núcleos pesados ​​como el uranio, estos se parten en dos por efecto del impacto de un neutrón y dan lugar a núcleos más ligeros, liberando energía en forma de radiación radiactiva además de dos o tres neutrones, que a su vez chocarán otro núcleo pesado, etc. Entonces comienza la reacción en cadena de la fisión nuclear.

fusión nuclear es el fenómeno que ocurre en el corazón de las estrellas. Bajo el efecto de una temperatura de varios millones de grados y una intensa presión, los núcleos (esta vez ligeros) de helio se fusionarán, produciendo un núcleo más pesado e inestable. Para recuperar su estabilidad, expulsará un neutrón y un átomo de helio, liberando así energía.

Una multiplicación de beneficios energéticos

Las bombas de hidrógeno de la década de 1950 utilizaron reacciones de fusión. Desde entonces, los investigadores han buscado controlar este poder. Sus ventajas son inigualables en comparación con los diversos procesos que se encuentran actualmente en funcionamiento, ya que la fusión no genera residuos radiactivos a largo plazo y no crea reacciones en cadena por debajo de un umbral crítico de temperatura. Por lo tanto, no hay riesgo de fuga del reactor. Además, la necesidad mundial de energía está aumentando exponencialmente. La eficiencia energética de la fusión, cuatro millones de veces mejor que quemar petróleo y cuatro veces mejor que la fisiónllenaría este vacío.

planeta tierra iluminada por la noche
Panorámica de la luz emitida por la humanidad durante la noche. Créditos: Piqsels

Condiciones extremas de activación y control

Solo que, aquí está, es extremadamente difícil desencadenar una fusión nuclear. Es necesario obtener una temperatura de 100 millones de kelvins en el interior del reactor, y el plasma generado, por su naturaleza ionizada, es inestable y hace complejo su confinamiento. Nunca antes los científicos lograron recuperar más energía de la que gastaron para iniciar el proceso. Sin embargo, recientemente el reactor de fusión Joint European Torus (JET) en Gran Bretaña venció récord de producción de energía.

tokamak de fusión nuclear
El tokamak, uno de los dispositivos que permiten el control de la fusión nuclear, en vista seccionada. Sus paredes absorben la energía liberada por la fusión de los núcleos atómicos contenidos en el plasma confinado en la cámara de vacío. Créditos: Filipp Borshch / iStock

Una fecha de lanzamiento prevista poco realista

Los reactores de fusión nuclear del sector privado se estiman en mil millones o incluso 250 millones de dólares. Estos costes de fabricación, anunciados por el momento por algunas empresas, son significativamente inferiores a los de la construcción del sector público.

La perspectiva de la energía limpia es muy atractiva. Sin embargo, según Tony Donné, director de EUROfusion, un consorcio formado por institutos de investigación de fusión en Europa, “Las empresas privadas dicen que esto funcionará en diez añospero estos son solo hermosas promesas para atraer inversores». También agrega que “Estas empresas siempre han afirmado estar a diez años de un reactor de fusión funcional y eso es lo que siguen haciendo hoy. »

Si algún día la fusión nuclear se convierte en nuestro principal recurso energético, los científicos podrían centrarse más tarde en el principio de la “fusión en frío”. Se basa en el mismo proceso que la fusión nuclear con una excepción: las reacciones se activarían y se sucederían a temperatura y presión constantes. Esta es una teoría que muchos especialistas comparan con la alquimia. ¿Quimera o realidad? La investigación quizás responda a esto en un futuro relativamente lejano.