¿Se puede determinar el sexo de una tortuga por su nido? » ABC de la ciencia

Simplemente mirar el nido no te ayudará a saber si una tortuga será macho o hembra, pero la(s) temperatura(s) dentro del nido pueden revelar de qué sexo resultará ser la tortuga bebé.

Por duro que parezca, las tortugas marinas abandonan sus huevos y nunca vuelven a cuidarlos. Por lo tanto, el componente que le da a estos huevos un toque maternal y ayuda a asegurar su correcto desarrollo también determina si nacen machos o hembras.

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Zonas de anidación de tortugas (Crédito de la foto: Bradley Olson/Shutterstock)

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A algunos les gusta caliente

Cuando llega el momento de aparearse, los machos disparan acariciando suavemente el cuerpo de la hembra. Este macho tendría que vencer a todas las demás tortugas macho para ganarse su corazón. Si ella no huye, los dos pueden aparearse. Sin embargo, hay muchos peces en el mar (o en este caso, tortugas), por lo que las hembras tienden a aparearse con muchos otros machos antes de anidar, donde almacena los espermatozoides y los fertiliza cuando pone sus huevos. Esto ayuda a mantener la diversidad genética en la población de tortugas. Cuando llega el momento de dar a luz a sus crías, las tortugas hembras permanecen leales a la playa en la que anidaron anteriormente. No solo eso, sino que las tortugas hembras incluso buscarán cuidadosamente el mismo lugar de anidación del pasado. Una vez que está allí, usa su cuerpo para crear un “hoyo del cuerpo” y ahueca sus aletas traseras para cavar una cavidad en forma de huevo. Como todos los nidos están hechos con la misma técnica, se parecen mucho entre sí. En otras palabras, simplemente mirar el nido no te ayudará a saber si una tortuga será macho o hembra, entonces, ¿qué revela exactamente el género de las tortugas, sino la apariencia física del nido? Después de que se ponen los huevos, están solos. Los huevos tardan unos 60 días en desarrollarse, y la temperatura de la arena es lo que determina este ritmo. Por lo general, cuanto más caliente sea la arena del nido, más rápido estos embriones se transformarán en pequeñas tortugas bebés de pleno derecho.

¿Es un chico o una chica?

¡En el mundo de las tortugas, las chicas son atractivas y los chicos geniales! Se ha observado que en los veranos cálidos, el número de crías de tortuga cuenta con un número abrumador de hembras, mientras que ocurre lo contrario durante los veranos comparativamente más fríos, cuando emergen la mayoría de las tortugas macho.

A diferencia de la mayoría de las especies, donde el género se determina durante la fertilización, los reptiles tienen sus sexos determinados después de la fertilización. Las tortugas marinas bebés no tienen género y no tienen cromosomas sexuales, es decir, un cromosoma X o Y. La temperatura de la arena alrededor del nido imparte calor a los huevos, y este nivel variable de calor decide el destino de estas tortugas marinas bebés sin género. Este fenómeno se conoce como determinación del sexo dependiente de la temperatura o TSD.

Determinación del Sexo Dependiente de la Temperatura (TSD) de tortugas marinas

Determinación del sexo dependiente de la temperatura en tortugas (Crédito de la foto: KOHYAO/Shutterstock)

La arena de diferentes colores absorbe el calor del sol en cantidades variables. Cuanto más oscura es la arena, más caliente tiende a ser. Las playas de arena clara o blanca son algo más frescas que las de arena negra.

Los científicos han descubierto que, en las tortugas, hay una “temperatura fundamental” de unos 29 °C (84,2 °F). A esta temperatura, las tortugas nacen con una proporción de género aproximada de 50:50; aproximadamente la mitad de las tortugas de una nidada (huevos en un nido) son hembras, mientras que la otra mitad son machos. Si los huevos de una tortuga se están desarrollando a una temperatura inferior a 27° Celsius, las crías de tortuga serán predominantemente machos, y si se han incubado a temperaturas superiores a 31° Celsius, es casi seguro que serán hembras.

Una hipótesis de cómo un factor físico como la temperatura podría cambiar el género de una tortuga es que el cambio de temperatura es detectado por las neuronas en el sistema nervioso central de la tortuga, que a su vez envía una señal a las gónadas a través de las fibras nerviosas.

Sin embargo, no todas las especies siguen este tema de determinación del sexo dependiente del medio ambiente. Por ejemplo, en Macroclemys, los huevos de la tortuga mordedora se vuelven hembras a temperaturas frías (22 °C o menos) o calientes (28 °C o más). A cualquier temperatura entre estos valores, predominarán los machos.

¿Qué otros factores afectan la determinación del sexo dependiente de la temperatura?

En los vertebrados, el sexo de un organismo puede estar determinado únicamente por sus genes, o esta responsabilidad puede ser compartida tanto por los genes como por la influencia del medio ambiente. Esto último es cierto en el caso de reptiles como las tortugas, donde la determinación del sexo es el resultado de cambios dependientes de hormonas impulsados ​​por cambios en el medio ambiente.

Las tortugas tienen una hormona, el estrógeno, que es crucial para el desarrollo de los ovarios. Esto se puede estimular a una temperatura diferente a la requerida para producir hembras. Si lo hace, puede inducir la diferenciación de los ovarios, produciendo así machos. El período de tiempo sensible para que el estrógeno surta pleno efecto coincide con el momento en que suele ocurrir la determinación del sexo.

Otro factor que podría entrar en juego durante TSD es una enzima llamada aromatasa. Esta enzima puede convertir una hormona sexual masculina, la testosterona, en una hormona sexual femenina, el estrógeno. Si los niveles de las hormonas aromatasas son bajos, nacerán muchas crías masculinas. Por lo tanto, a la temperatura de promoción femenina de 30-31°C, la actividad de la aromatasa aumenta drásticamente, produciendo muchas crías femeninas.

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Crías de tortuga (Crédito de la foto: seasoning_17/Shutterstock)

Una palabra final

Después de haber incubado durante 60 días, los recién nacidos ahora están listos para dejar sus nidos y embarcarse en un viaje hacia el mar, pero antes de que puedan hacerlo, se espera que las crías de tortugas marinas rompan sus caparazones por sí mismos. Para esto, usan un diente de huevo o carúncula que crece temporalmente, que es bastante afilado y se puede usar para salir del huevo.

Aquellos que nacieron como machos nunca regresarán a su lugar de nacimiento ni a ninguna otra tierra una vez que estén en el mar, mientras que las hembras regresarán cuando estén listas para anidar. Estallaron ansiosamente en pequeños grupos, trepando sobre sus hermanos y orientándose hacia el horizonte más brillante. Una vez que han encontrado una dirección, se lanzan hacia las olas.

Desafortunadamente, su batalla aún no ha terminado. Muchos obstáculos, como pájaros hambrientos, tiburones, otros depredadores y, por supuesto, plástico, se interponen entre ellos y su nuevo hogar en las profundidades marinas.

¡Solo una tortuga entre mil llegará a la edad adulta!

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Las tortugas se orientan para moverse en la dirección del horizonte más brillante (Crédito de la foto: JohnHancockPhoto/Shutterstock)

El cambio en las temperaturas del clima debido al calentamiento global antropogénico está calentando las arenas del mundo a un ritmo alarmante y obstaculizando el fenómeno natural de TSD. Las tortugas se enfrentan a la peor parte, ya que su población se está convirtiendo en un asunto exclusivamente femenino. Esto deja pocos o ningún macho para fertilizar la población de hembras en constante crecimiento, lo que eventualmente amenazará a la especie con la extinción. Otro estudio revela que los PCB o compuestos bifenílicos policlorados, una clase de contaminantes muy extendidos, pueden imitar a la hormona estrógeno, lo que les da el poder de revertir incluso el sexo de las tortugas que han sido criadas a temperaturas “masculinas”.

¡El color de los ojos, la longitud de sus garras y la forma de sus caparazones son indicaciones que debes buscar cuando vas a la fiesta de revelación de género de una tortuga! ¡Ahora sabes que si obtienes un pedazo de pastel azul o rosado en realidad depende de la calidez del hogar de la tortuga bebé en la arena!

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