Si hay vida en Marte, podría estar debajo de la superficie.

El análisis de varios meteoritos marcianos sugiere que el subsuelo de Marte podría ser un buen lugar para buscar una posible vida actual en el Planeta Rojo. ¿Cuándo se programará una operación de perforación? Los detalles del estudio se publican en la revista Astrobiology.

En la Tierra, la gran mayoría de los seres vivos necesitan la luz solar para desarrollarse y evolucionar, pero hay organismos en las profundidades que pueden prescindir de ella. Para sobrevivir, estas criaturas dependen de los subproductos de las reacciones químicas que se producen cuando las rocas entran en contacto con el agua.

Una de estas reacciones es la radiólisis. Ocurre cuando los elementos radiactivos contenidos en las rocas reaccionan con el agua atrapada en sus poros. Luego, las moléculas de agua se descomponen en sus elementos constituyentes, a saber, hidrógeno y oxígeno. El hidrógeno liberado finalmente se disuelve en el agua subterránea restante, mientras que los minerales como la pirita absorben oxígeno para formar minerales sulfatados.

Los microbios pueden ingerir hidrógeno disuelto como combustible y utilizar el oxígeno almacenado en los sulfatos para “quemar” este combustible. Por ejemplo, en el fondo de la mina Kidd Creek en Canadá, algunas de estas criaturas eran aislado más de 1,5 km bajo tierra en agua que no había visto la luz del día durante más de mil millones de años.

Condiciones similares en Marte

Como parte de su doctorado, Jesse Tarnas y su equipo en la Universidad de Brown buscaron comprender mejor estos sistemas subterráneos en un intento por descubrir si hábitats similares podrían aislarse en Marte.

Para este trabajo, los investigadores se basaron en los datos de composición de varios meteoritos marcianos representativos de diferentes partes de la corteza del planeta. El análisis de estos meteoritos determinó que si estuvieran en contacto constante con el agua, estas rocas podrían de hecho producir la energía química necesaria para apoyar a las comunidades microbianas similares a los que sobreviven en las profundidades sin iluminación de la Tierra.

Según este trabajo, los “ingredientes” necesarios para el desarrollo de la vida son particularmente abundante en brechas de rocas de más de 3.600 millones de años. Recuerde que, a diferencia de la Tierra, Marte no está sujeto a la tectónica de placas que recicla constantemente las rocas de la corteza (las que forman la corteza). Además, estas parcelas de tierra, a pesar de su antigüedad, probablemente aún estén intactas en su mayor parte.

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Foto tomada por Perseverancia el 22 de abril de 2021 (Sol 57). Crédito: NASA / JPL-Caltech

¿Hacia un programa de exploración mediante perforación?

Dado que estos meteoritos estudiados aquí son representativos de las vastas extensiones de la corteza marciana, los resultados sugieren que gran parte del subsuelo de Marte podría ser habitable.

La gran implicación aquí para la ciencia de la exploración subterránea es que dondequiera que haya agua subterránea en Marte, existe una buena posibilidad de que tenga suficiente energía química para sustentar la vida microbiana bajo tierra.“, Resume Jesse Tarnas. “No sabemos si alguna vez se desarrolló vida debajo de la superficie de Marte, pero si es así, creemos que hay suficiente energía para mantenerla hasta hoy.“.

Para los investigadores, este nuevo trabajo aboga por una programa de exploración por perforación con el objetivo de buscar signos de vida en el subsuelo marciano. Sabemos que el planeta alguna vez albergó agua subterránea. Además, podría haber más. En julio de 2018, un equipo de astrónomos anunció la posible presencia de un lago de unos veinte kilómetros de ancho ubicado a 1,5 km de profundidad bajo el hielo marciano.


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