Si hay vida en Proxima b, acaba de pasar un mal cuarto de hora

Hace unos meses, los astrofísicos detectaron la erupción más grande registrada en la estrella Proxima Centauri, la vecina estelar más cercana al sol. Los detalles del estudio se publican en The Astrophysical Journal Letters.

Ubicada a poco más de cuatro años luz de la Tierra, Proxima Centauri es de interés para la comunidad científica por una razón muy simple. Hace cinco años, un equipo del Observatorio Europeo Austral anunció el descubrimiento de un planeta de tipo terrestre, desde entonces llamado Proxima Centauri b, que evoluciona en la zona “habitable” de Proxima Centauri. Estudios recientes han resaltado la posible presencia de un segundo planeta alrededor de esta estrella, pero aún no se ha confirmado nada.

Desde el descubrimiento de Proxima b, se ha trabajado para determinar si este planeta podría albergar agua líquida y, por extensión, vida. Sin embargo, conviene interesarse por su estrella.

Las enanas rojas, pequeñas e inestables

Proxima Centauri es una enana roja ocho veces menos masiva y más fría que el Sol. Esto significa que su zona habitable está más cerca del centro de la estrella. Aquí es donde comienzan los problemas. De hecho, si las enanas rojas son pequeñas en comparación con otros mastodontes estelares, por otro lado son muy activo e inestable, proyectando regularmente erupciones estelares a su alrededor. Y Proxima Centauri no es una excepción a la regla.

En un estudio reciente, investigadores delLa Universidad de Colorado dirigida por Meredith MacGregor se basó en nueve instrumentos para observar la estrella en 2019. Entre ellos se encontraban los “ojos” del Hubble, el Atacama Large Millimeter Array (ALMA) y el cazador de exoplanetas TESS. AEn el transcurso de cuarenta horas de observación (distribuidas en varios meses), cinco de estos instrumentos registraron una “llamarada” (explosión de radiación) increíblemente poderosa. “La estrella se ha convertido 14.000 veces más brillante en longitudes de onda ultravioleta en segundos“, De acuerdo a Meredith MacGregor.

Para poner esto en perspectiva, el evento fue unas cien veces más poderoso que cualquier otra erupción similar observada en la superficie del Sol.

proxima b
Concepción artística de un violento cohete estelar que estalla en la estrella vecina, Proxima Centauri. Crédito: NRAO / S. Dagnello

Erupciones casi diarias

Observado el 1 de mayo de 2019, el evento duró solo siete segundos. Aunque no produjo mucha luz visible, generó una gran oleada de Radiación ultravioleta y de radio.. “Así que esta es la primera vez que buscamos bengalas milimétricas.“, Enfatiza el astrofísico. Estas señales milimétricas podrían ayudar a los investigadores a recopilar más información sobre cómo las estrellas generan llamaradas.

Tenga en cuenta que este tipo de empuje no es infrecuente en Proxima Centauri. Además de este evento sufrido el día 1, pero 2019, los investigadores registraron muchas otras erupciones durante estas cuarenta horas de observaciones. Para el planeta o los planetas que se mueven alrededor de esta estrella, estos eventos serían casi diarios. Con el tiempo, esa energía podría destruir su atmósfera, exponer las formas de vida de abajo a radiación mortal.

Si hubiera vida en el planeta más cercano a Proxima Centauri, Proxima b, debería ser muy diferente a cualquier cosa en la Tierra.“, Concluye el astrofísico. “De lo contrario, simplemente lo pasó muy mal “.

En 2017, ya, un equipo de astrónomos había detectado una gigantesca erupción estelar en la superficie de la estrella. Esta erupción había sido tan poderosa que una vida “similar a la tierra” no habría tenido no hay posibilidad de sobrevivir.


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