¿Son los cocodrilos malos en la evolución? » ABC de la ciencia

Actualmente, solo existen 22 especies de cocodrilos en el mundo, y no han evolucionado mucho durante mucho tiempo. Según algunos científicos, los cocodrilos y sus parientes han experimentado un equilibrio puntuado; evolucionaron rápidamente y luego se ralentizaron, por lo que su proceso evolutivo se estabilizó.

Tenemos la suerte de vivir en una era de tremenda biodiversidad, especialmente en términos de aves y mamíferos. Hay más de 11.000 especies de aves y 6.495 especies de mamíferos en el mundo de hoy.

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El mundo moderno es el hogar de 2 millones de especies de animales existentes. (Crédito de la foto: -Arte abierto/Shutterstock)

Los mamíferos aparecieron por primera vez durante la era mesozoica temprana. El primer mamífero apareció en el Período Triásico, originario de la orden de los reptiles, Therapsida.

Unos 50 millones de años después de la evolución del primer mamífero, de otro grupo de reptiles, los terópodos, surgieron las aves.

Después de que los dinosaurios se extinguieron, las aves y los mamíferos dominaron el espectáculo. La especiación medió una expansión épica de la biodiversidad. El Período Cretácico tardío, y especialmente la Era Cenozoica, pertenecieron a estos dos grupos de animales.

Sin embargo, este artículo no se trata de ellos.

(Si desea leer algunos artículos interesantes sobre aves y mamíferos, puede encontrarlos aquí y aquí).

Este artículo trata sobre los cocodrilos. Más bien, este artículo intentará explorar la falta de diversidad de cocodrílidos en el mundo actual.

Si alguna vez has visto Jurassic Park y te has lamentado positivamente de vivir en una época en la que no hay dinosaurios, tengo lo mejor para ti: los cocodrilos. Los gaviales, caimanes, caimanes y cocodrilos se incluyen en esta clasificación de especies.

Los cocodrilos pertenecen a un clado (un grupo de animales que comparten un ancestro común) de animales conocidos como arcosaurios. Algunos dinosaurios y pterosaurios también caen bajo este clado. Los tres juntos eran los “Lagartos Gobernantes” de la Era Mesozoica. Mientras que los dinosaurios y los pterosaurios han sido presa del tiempo, algunos cocodrilos han persistido.

Los cocodrilos son ventanas épicas al pasado. Son inquebrantables ante la implacable marcha del tiempo.

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¿Cuántos Cocodrílidos Existen Hoy en Día?

Solo hay 22 especies de cocodrilos existentes en el mundo hoy. Los cocodrílidos tienen una extraña relación con la evolución; más específicamente, no han evolucionado mucho durante mucho tiempo.

Silueta de cocodrilo.  Un conjunto de siluetas de cocodrilo.

En comparación con la diversidad de aves y mamíferos, los cocodrilos experimentaron una especiación limitada después del Período Cretácico temprano. (Crédito de la foto: NRkz-/Shutterstock)

La última evolución notable de cocodrilos tuvo lugar hace unos 55 millones de años. Fue en esta época cuando los cocodrilos “modernos”, Crocodylidae, aparecieron en escena. De hecho, si viajamos en el tiempo a los inicios de la Era Jurásica, encontraríamos cocodrilos muy similares en el planeta.

Esto no quiere decir que los cocodrílidos no hayan evolucionado o que sean malos en la evolución (suponiendo que “malos” signifique una evolución lenta o una baja diversidad de especies). Todo lo contrario.

De hecho, los primeros cocodrilos evolucionaron a un ritmo muy rápido. Muchos crocodilomorfos aparecieron a finales del Mesozoico y principios del Cretácico, pero antes de profundizar en eso, veamos qué es realmente un crocodilomorfo.

¿Qué son los crocodilomorfos?

Crocodilomorfo es el término general para todos los cocodrilos, incluidos todos y cada uno de los ancestros que podrían haber tenido.

Por ejemplo, Sarcosuchus es un crocodilomorfo extinto que existió a principios del Período Cretácico. Recordados con cariño como “Super Croc”, ¡a menudo alcanzaban longitudes de más de 40 pies! Las formas triásicas, como Xilousuchus, eran mucho más pequeñas, alrededor de 3 pies de largo. Estos morfos preferían los nichos terrestres y corrían como perros.

La gran variedad de crocodilomorfos del pasado sigue siendo subestimada. ¡Había morfos terrestres, morfos acuáticos e incluso morfos vegetarianos! Como podemos ver, en el pasado han aparecido crocodilomorfos de varios tamaños, hábitos y hábitats. Entonces, ¿por qué el nivel actual de diversidad de cocodrílidos es tan bajo?

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La respuesta está en su modo de evolución. Los cocodrilos siguieron un modelo de evolución conocido como equilibrio puntuado.

¿Qué es el equilibrio puntuado?

En 1972, Niles Eldredge y Stephen Gould propusieron una idea algo radical: la teoría del equilibrio puntuado. Lo hicieron como réplica a la teoría del gradualismo de Darwin. El gradualismo postulaba que la evolución era el resultado de cambios graduales acumulados durante largos períodos de tiempo.

Eldredge y Gould no estuvieron de acuerdo. Más bien, dijeron que hubo largos períodos de tiempo en los que no hubo ningún cambio. Llamaron a estos períodos de poco o ningún cambio “estasis”, donde no sucede mucho.

Esto no quiere decir que no surgieron mutaciones, pero cualquiera de esas mutaciones que se acumularon se homogeneizó y se extinguió en grandes poblaciones.

Otra faceta de esta teoría es la especiación. Eldredge y Gould creían que la especiación ocurría en pequeños períodos de tiempo. Además, la especiación estuvo acompañada de un cambio rápido en el entorno relevante. Este rápido cambio provocó la deriva genética, que luego estuvo mediada por el aislamiento reproductivo de un pequeño número de individuos de una gran población.

La evolución impulsada por la necesidad, en pequeños períodos de tiempo, en lugar de cambios acumulados, es la idea principal del equilibrio puntuado. Expliquemos esto con un ejemplo.

Imagina una población de cocodrilos. Esta población ha vivido en un nicho de ríos de aguas profundas durante mucho tiempo. Este ambiente ha sido constante desde que la población ha vivido allí. El entorno estable, a su vez, fomenta un período de estasis. No se requiere una evolución inmediata para la supervivencia continua de la población.

cuando estás en un entorno estable y no tienes que evolucionar

De repente, el entorno sufre un cambio rápido. Una parte del sistema fluvial casi se seca. Una parte de la población se ve obligada a vivir y aclimatarse a aguas menos profundas. Esta parte de la población original de repente experimenta el aislamiento de la población más grande, que vive en aguas más profundas. Este período de cambio acelerado impulsa un fuerte nivel de selección en esta nueva población.

La población más nueva y más pequeña sufre cambios evolutivos muy rápidos y comienza a ocurrir la especiación. La población más pequeña se separa de la población principal y se convierte en su propia nueva especie.

Conclusión

Cuando Crocodylidae evolucionó, se toparon con una especie de “plan maestro” para un plan corporal. Desarrollaron hocicos alargados llenos de filas de dientes cónicos, una cola larga y flexible, una membrana nictitante protectora para cubrir sus ojos y un cuerpo blindado con espinas. Todas estas características, como los números ganadores de una lotería, dieron a Crocodylidae una ventaja en los nichos terrestres y acuáticos. Adoptaron un enfoque de “si no está roto, no lo arregles” a partir de ahí.

El género había llegado a un punto en la evolución en el que no se requerían más cambios. Al menos un rato. Dado un entorno estable, Crocodylidae permanecería en la cima durante mucho tiempo.

En resumen, los cocodrilos de hoy en día son un producto justo de una evolución eficiente. No evolucionan porque no tienen que hacerlo. Sus antepasados ​​se toparon con un plan corporal muy versátil y simplemente lo mantuvieron. Los cocodrilos modernos, en esencia, han ganado la evolución. A menos que sean impulsados ​​por un cambio extenso en sus entornos externos, estos animales no tienen necesidad de evolucionar más.

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