¿Son todos los plásticos igualmente dañinos para el medio ambiente? » ABC de la ciencia

No todos los plásticos son igualmente dañinos para el medio ambiente. Los plásticos termoestables son fuertes y más duraderos, lo que los hace más difíciles de reciclar, a diferencia de los termoplásticos viscosos. Además, existe un Código de identificación de resina (RIC) que califica qué plásticos se pueden reciclar y cómo. Por último, algunos plásticos tienen productos químicos, como cloro, que pueden ser tóxicos para el entorno que los rodea.

En 1907, Leo Baekeland, un químico belga, ganó al químico James Swinburne en una oficina de patentes en Escocia por el margen de un día. Allí, Baekeland patentó un material conocido como baquelita. La baquelita fue el primer plástico totalmente sintético del mundo. Fue un digno predecesor de los tipos de plástico que usamos hoy. Desde envases de alimentos y biberones hasta portadores de chips electrónicos, el plástico está tan presente como la luz del sol. Hoy, el mercado del plástico nunca ha sido tan grande. Durante la pandemia de Covid-19, la carga logística de la industria médica estuvo a cargo casi sin ayuda de polímeros sintéticos y plásticos comunes. Se usaron millones de guantes y máscaras de plástico todos los días.

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Es razonable suponer que cada uno de nosotros deja atrás una montaña de botellas de agua de plástico a lo largo de su vida. (Crédito de la foto: Farantsa/Shutterstock)

Por supuesto, el plástico no solo es malo en el mundo, sino que con tanto alrededor, ¿qué diablos hacemos con todo este plástico una vez que hayamos terminado con él?

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¿Qué es el plástico?

Para entender qué le sucede al plástico como basura, necesitamos saber qué es el plástico, químicamente hablando.

El plástico es un polímero que, en los términos más simples, se compone de pequeños bloques químicos (monómeros) unidos entre sí para formar una molécula grande, el polímero. Los monómeros forman enlaces covalentes con otros monómeros. Los monómeros se unen covalentemente para formar cadenas, que juntas forman un polímero.

Es más fácil pensar en un monómero como un ladrillo. Varios ladrillos se colocan juntos secuencialmente para construir una casa. La casa es un polímero. Sin embargo, no todos los plásticos son del mismo tipo de polímero. Los plásticos vienen en dos tipos; plásticos termoestables y termoplásticos. La diferencia radica en sus propiedades químicas y físicas.

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Polipropileno, un plástico compuesto por numerosas unidades monoméricas de Propeno. (Crédito de la foto: Danijela Maksimovic/Shutterstock)

Los plásticos termoestables se fabrican mediante procesos denominados procesos de moldeo líquido. Los polímeros y otros agentes se calientan hasta un estado líquido y, a medida que la mezcla se enfría en el molde, forma un plástico termoestable. Este proceso fomenta una reacción química conocida como reticulación. Cuando los polímeros de la mezcla se entrecruzan, evita que sucumban a los efectos del calor. Por lo tanto, los termoestables como el poliéster, las poliimidas y el poliuretano son perfectos para entornos de alta temperatura. Los enlaces cruzados en los plásticos termoestables también son la razón por la que son imposibles de reciclar. Los termoplásticos, por otro lado, son susceptibles a los efectos del calor y se derriten cuando se exponen a altas temperaturas después del proceso de curado. Esto los hace un poco más fáciles de reciclar. El polietileno es un buen ejemplo de un termoplástico.

¿Qué sucede con todo el plástico una vez que terminamos con él?

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Un símbolo de reciclaje hecho con botellas de plástico que, irónicamente, rara vez se reciclan. (Crédito de la foto: Mykolastock/Shutterstock)

Una palabra: Reciclado

En realidad, es un poco más complicado que eso. El problema del plástico es que no podemos transformarlo en otra sustancia. Técnicamente, es posible reciclar plásticos en combustible o aceite, pero este proceso da como resultado la emisión de contaminantes tóxicos, una situación sin salida.

La mayoría de los plásticos no son biodegradables. Se descomponen en piezas más pequeñas, pero no en sustancias más simples (es decir, materiales orgánicos o biológicos). Estas piezas más pequeñas de plástico se llaman microplásticos.

Para evitar que los plásticos se conviertan en microplásticos, la solución ideal es reciclarlos. Sin embargo, surgen muchos problemas extraños cuando intentamos aumentar el reciclaje de plástico.

Conjunto de iconos industriales RIC de código de resina para marcar e identificar materiales de desecho plásticos

Un gráfico RIC muestra los siete tipos diferentes de plásticos. (Crédito de la foto: Sabelskaya/Shutterstock)

A los plásticos y objetos hechos de plástico se les asigna un código de identificación de resina (RIC). Este código nos ayuda a identificar el tipo de plástico utilizado para fabricar un objeto. Según este código, cada artículo de plástico puede pertenecer a 1 de 7 clases. Las clases RIC 1 (cosas hechas de PETE/PET) y 2 (cosas hechas de HDPE) se pueden reciclar. Las clases RIC 3-7 posiblemente se pueden reciclar (dependiendo de dónde viva).

El dolor de cabeza no termina ahí. Casos específicos como los objetos de dos capas (su taza de café) dificultan el reciclaje de plástico. El plástico fusionado con otro material (papel) no se puede reciclar. Los dos materiales deben separarse y luego procesarse.

Además, algunos artículos de plástico solo se pueden reciclar un máximo de 2 o 3 veces, porque cada vez que se recicla plástico, las cadenas monoméricas que componen el plástico se reducen en longitud. Esto afecta directamente la calidad y la resistencia del plástico resultante.

Por extraño que parezca, la mayoría de los plásticos reciclados se refuerzan con plástico nuevo o “virgen” para compensar la pérdida de calidad que se produce durante el reciclaje. Esto va directamente en contra del objetivo mismo del reciclaje: usar menos. Uno puede preguntarse con razón si esto debería contar como reciclaje.

Entonces, ¿todos los tipos de plástico son malos para el medio ambiente?

Realmente no.

Los plásticos RIC Clase 1 y 2 son los plásticos más reciclados. Por lo tanto, también es menos probable que contribuyan a la producción de microplásticos. Generalmente, también se utilizan para fabricar productos simples de una sola capa, como botellas de agua (100% PET).

En términos del daño causado, son tan inocentes como los plásticos pueden llegar a ser. Las clases 3-6 son un poco más difíciles de juzgar, ya que existen los procesos necesarios para reciclarlos, pero dependiendo de dónde viva, no siempre son reciclables.

Además, para algunos plásticos, como el PVC o los poliestirenos, se requieren múltiples procesos complejos (pirólisis, hidrólisis, calentamiento, etc.) para reciclarlos con éxito.

Dudosamente, también debemos tener cuidado con los plásticos de Clase 7. Todos los plásticos que entran en la categoría de plásticos Clase 7 cumplen con un requisito básico: no encajan en ningún otro lugar. Si el objeto en cuestión no encuentra un lugar entre las primeras 6 clases, simplemente se tira en la clase 7. Es un vertedero literal de plásticos no identificables. Esto hace que todos los artículos de plástico de la Clase 7 sean difíciles de reciclar, ya que no se sabe mucho sobre su composición.

Conclusión

Al final, algunos tipos de plásticos, como los cloruros de polivinilo y los poliesterenos, son más peligrosos que otros. Muchos de los procesos utilizados en el reciclaje de PVC intentan eliminar los niveles peligrosamente altos de cloro y los aditivos que se le agregan. De hecho, la OMS ha clasificado al PVC como carcinógeno.

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Cada pieza de plástico inevitablemente se descompone en microplásticos en algún momento. (Crédito de la foto: Vitte Yevhen/Shutterstock)

El problema real es la cantidad peligrosamente pequeña de plástico que se recicla. En todo el mundo, solo el 9% del plástico se recicla.

Necesitamos encontrar una mejor manera de aumentar la escala y la cantidad de reciclaje de plástico. A menos que averigüemos eso, el tipo de plástico realmente no importa, ya que la mayoría del plástico que se produce eventualmente terminará descomponiéndose en microplásticos, ya que en primer lugar no se reciclarán.

Para terminar con una nota más ligera, no todo es pesimismo. Químicos e ingenieros trabajan incansablemente para sintetizar bioplásticos de la nueva era, que se sintetizan a partir de materias primas renovables y biodegradables como el aceite vegetal, la levadura o el maíz. Capaces de biodegradabilidad, los bioplásticos presentan una fuente de optimismo para la gestión de plásticos en el futuro cercano.

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