SpaceX lanza la primera misión lunar de Corea del Sur

Corea del Sur partió hacia la luna el jueves. Su primera nave espacial lunar, llamada Danuri, levantada por un cohete SpaceX Falcon 9 desde Cabo Cañaveral, Florida, se separó de la segunda etapa del cohete unos 40 minutos después del lanzamiento, comenzando su largo viaje hacia nuestro satélite.

¿Qué es Danuri y cuáles son sus objetivos?

Originalmente conocida como Korea Pathfinder Lunar Orbiter, Danuri será la primera misión espacial de Corea del Sur en aventurarse más allá de la órbita terrestre baja. Sus instrumentos científicos incluyen un magnetómetro, un espectrómetro gamma y tres cámaras. Uno, proporcionado por la NASA, será lo suficientemente sensible como para captar los pocos fotones que rebotan en los cráteres oscuros y permanentemente sombreados de la luna.

Estos cráteres son probable que contenga hielo de agua. Esta materia prima eventualmente podría proporcionar una gran cantidad de recursos para futuros astronautas visitantes. En particular, el hielo podría extraerse y derretirse para obtener agua. También podría descomponerse en oxígeno e hidrógeno, lo que proporcionaría aire para que los astronautas respiren y combustible para cohetes para aquellos que buscan despegar de la Luna a otros destinos.

Las imágenes de Danuri también ayudarán a los planificadores de misiones a identificar sitios potenciales para la futura misión de aterrizaje lunar de Corea del Sur

La nave espacial toma una ruta larga y energéticamente eficiente hacia la luna. Primero se dirige hacia el sol, luego gira para ser capturado en órbita lunar a mediados de diciembre. Esta “trayectoria balística” lleva más tiempo, pero no requiere el encendido de un motor grande para reducir la velocidad de la nave espacial cuando llega a la luna. Danuri luego ajustará su órbita a una altitud de cien kilómetros sobre la superficie de la luna. La misión científica principal está prevista para un período de un año.

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Créditos: NASA

¿Cuántos países han enviado misiones a la luna?

Los Estados Unidos y la Unión Soviética enviaron muchas naves espaciales robóticas a la Luna a partir de la década de 1960. El programa Apolo de la NASA se hizo famoso entre 1968 y 1972, y luego el mundo se alejó casi por completo de la Luna durante las siguientes tres décadas. Desde hace varios años, nuestro satélite ha vuelto a ser el centro de atención, con varios jugadores que aspiran a establecerse de forma permanente en la superficie.

Con este fin, China ya ha enviado varias naves espaciales robóticas exitosas, incluidos tres módulos de aterrizaje. Japón y la Agencia Espacial Europea han lanzado misiones lunares, mientras que la NASA también ha enviado varios orbitadores allí y ha contratado a empresas comerciales para enviar cargas útiles a la superficie lunar en los próximos años.

India también envió dos orbitadores a la Luna, aunque un módulo de aterrizaje que acompañaba al segundo se estrelló cuando descendía a la superficie en 2019. En el mismo año, una misión israelí llamada Bereshit también se estrelló mientras intentaba aterrizar en la Luna.

¿Quién más apuntará a la luna este año?

Una pequeña nave espacial financiada por la NASA, llamada CAPSTONE, está actualmente en camino a la luna con el objetivo de explorar el potencial de una órbita altamente elíptica en la que la NASA planea construir un puesto avanzado lunar para futuros astronautas. Se espera que llegue en noviembre.

Sin embargo, el gran evento del año será Artemisa 1, la primera gran misión de un programa para devolver a los humanos a la superficie lunar. Para este vuelo, ningún astronauta estará a bordo. Una cápsula de Orión levantada por un pesado cohete SLS dará dos vueltas a la Luna antes de regresar a la Tierra. La última noticia es que el lanzamiento de esta misión aún está previsto para finales de agosto.

Finalmente, dos empresas comerciales, ispace en Japón e Intuitive Machines en Houston (EE. UU.), también esperan lanzar pequeños módulos de aterrizaje robóticos en el sitio a fines de este año.