SpaceX podría ser el próximo relevo de la NASA en el espacio

SpaceX se encuentra entre las compañías que probablemente reemplazarán los servicios de la antigua constelación de telecomunicaciones espaciales de la NASA que mantiene, entre otras misiones, conexiones entre la ISS y las estaciones terrestres.

Servicio de rastreo satelital y retransmisión de datos

La constelación de satélites de seguimiento y retransmisión de datos (TDRS) ha sido utilizada desde principios de la década de 1980 por la NASA para actuar como una estación de retransmisión entre la nave espacial y la Tierra. Estos satélites son diez y circulan en una órbita geosíncrona (36.000 kilómetros de altitud) donde su período orbital corresponde a la rotación de la Tierra. Como resultado, estos satélites parecen por lo tanto suspendido sobre un punto fijo del planeta. Se distribuyen por los océanos Atlántico, Pacífico e Índico.

Por lo tanto, el TDRS puede proporcionar enlaces de retransmisión de comunicaciones casi constantes entre instalaciones terrestres (ubicadas en White Sands, Nuevo México y en la isla de Guam) y satélites en órbita por debajo de la órbita geosincrónica.

Actualmente, el sistema TDRS admite enlaces con aproximadamente veinticinco naves espaciales, incluida la Estación Espacial Internacional (ISS) y el telescopio Hubble, pero las máquinas son cada vez más viejas. Además, la NASA planea retirar seis de estos satélites (los de la primera generación lanzados entre 1983 y 1995) durante la próxima década para encomendar su tarea a empresas comerciales.

En la década de 1980, cuando desarrollamos TDRS, realmente no había capacidad comercial para brindar este servicio.“, dice Eli Naffah, Gerente de Proyecto de Servicios Comerciales de la NASA. ” Sin embargo, desde entonces la industria ha superado con creces la inversión de la NASA en esta área. Existen multitud de infraestructuras tanto en tierra como en órbita capaces de prestar este tipo de servicios a una nave espacial. »

spacex TDRS
Un TDRS de primera generación. Créditos: NASA

Seis empresas en la carrera

Seis operadores luchan actualmente por este contrato, entre ellos SpaceX y su constelación Starlink, la empresa británica Inmarsat, la estadounidense Viasat y la suiza SES. Todos tendrán que demostrar durante los próximos tres años cómo pueden apoyar las necesidades de comunicación espacial de la NASA en el futuro. la NASA invertirá $ 278 millones en este proyecto durante los próximos cinco años.

Este nuevo anuncio es parte de la iniciativa a largo plazo de la NASA para subcontratar la mayoría de sus operaciones de órbita terrestre baja a jugadores comerciales. La agencia espacial ya está comprando servicios de transporte de carga y tripulación de Northrop Grumman, SpaceX y próximamente Boeing. Al confiar ciertas tareas a empresas comerciales, la agencia pretende lograr ahorros de costos poner más énfasis en la ciencia y la exploración.