Supuestamente resistentes, las diatomeas son magulladas por la acidificación del agua

Consideradas durante mucho tiempo resistentes, incluso favorecidas por la acidificación de los océanos, las diatomeas son en realidad muy sensibles a esta última y no escaparían a la perspectiva de una disminución significativa. Esto es en todo caso lo que informa un estudio publicado en la prestigiosa revista Naturaleza el 25 de mayo.

Las diatomeas son un conjunto de microalgas, constituyente esencial del fitoplancton y base sobre la que se asientan las cadenas alimentarias marinas. Sin embargo, si hasta ahora se pensaba que estos organismos se veían poco afectados por la acidificación de los océanos, nuevos estudios han revelado una fuerte sensibilidad a la disminución del pH del agua de mar.

Diatomeas y acidificación del agua

En efecto, para formar su test (envoltura mineral), muchos organismos marinos necesitan agua rica en carbonatos. Sin embargo, la disolución del dióxido de carbono (CO2) en los océanos y la acidificación resultante conduce a una disminución del contenido de carbonato. Además, cada vez es más difícil para los organismos sintetizar carbonato de calcio, un elemento esencial para la formación de pruebas.

Sin embargo, dado que las diatomeas funcionan de manera muy diferente, los investigadores pensaron que la acidificación de las aguas no era un problema para ellos. Y por una buena razón, en lugar de carbonato, estas algas utilizan la sílice presente en la parte superior del océano en forma de ácido silícico para sintetizar sus caparazones de ópalo (hablamos de frústula).

diatomeas
Relación entre el pH del agua (abscisas) y el aumento de la relación sílice/nitrógeno con la profundidad (ordenadas). Estos datos obtenidos a través de mediciones en el lugar muestran que cuanto más bajo es el pH, más lenta y profundamente se disuelve la sílice. Créditos: J. Taucher y coll. 2022.

Sin embargo, el trabajo del profesor Jan Taucher y su equipo ha demostrado que con un pH más bajo, la sílice tarda más en disolverse y formar ácido silícico. En consecuencia, esta última se vuelve menos presente en aguas superficiales donde se desarrollan las diatomeas y, por el contrario, más abundante en profundidad donde es más difícil que los organismos accedan a ella.

Hacia una reducción significativa de las diatomeas

A la vista de estos resultados obtenidos a través de experimentos realizados en el lugarlos científicos esperan una caída de alrededor del 25% en el número de diatomeas para el próximo siglo. No hace falta decir que las implicaciones en términos de la evolución del sumidero de carbono oceánico y la biología marina son numerosas, pero también poco conocidas.

Este estudio destaca una vez más la complejidad del sistema terrestre y la dificultad asociada para predecir completamente las consecuencias del cambio climático inducido por el hombre. “, subraya Ulf Riebesell, coautor del artículo. ” Sorpresas como esta nos recuerdan una y otra vez los riesgos incalculables que corremos si no abordamos el cambio climático de manera rápida y decisiva. “.