Tenemos una probabilidad de 1 en 6 de que un megavolcán entre en erupción este siglo. ¿No deberíamos prepararnos?

A mediados de enero de 2022, la mayoría de la gente no notó nada especial, pero los geólogos sabían que esquivamos una bala. El volcán Hunga Tonga-Hunga Ha’apai entró en erupción en Tonga, enviando suficiente agua a la atmósfera para calentar brevemente el planeta. La erupción fue una de las más grandes jamás registradas; esencialmente hizo estallar una isla, creó tsunamis y causó daños equivalentes a más del 18% del PIB de Tonga.

Tuvimos suerte de que la erupción duró solo 11 horas; si hubiera durado más, el daño se habría extendido a otras áreas en el sudeste asiático, una de las áreas más densamente pobladas del mundo, que también alberga rutas de navegación vitales y agricultura e infraestructura clave a nivel mundial. . Si hubiera durado más y hubiera sido un poco más fuerte, podríamos haber tenido una catástrofe global.

Una catástrofe global que, advierte un vulcanólogo en un comentario en la naturalezalamentablemente no estamos preparados.

¿Estaremos listos cuando llegue el próximo gran? Imagen de la erupción del volcán Tavurvur en 2010.

Si hubiera una probabilidad de 1 en 6 de que mi casa se derrumbara, haría algo al respecto

Los investigadores clasifican las erupciones volcánicas en algo llamado Índice de Explosividad Volcánica (VEI). Este índice clasifica las erupciones en términos de volumen total de eyección, altura de las nubes y tipos de erupción (algunas pueden ser más suaves, otras pueden ser más explosivas). El VEI varía de 1 a 8, siendo 1 una erupción hawaiana “fría” y 8 una catástrofe absoluta y posiblemente el fin de la civilización.

Las erupciones VEI 8 son relativamente raras (la erupción de Yellowstone de hace 2,1 millones de años y la erupción de Toba de hace 74 000 años son buenos ejemplos), pero las erupciones de VEI 7 no son tan raras. De hecho, las probabilidades de tal erupción dentro de este siglo es alrededor de 1 en 6que está demasiado cerca para su comodidad.

La última erupción de este tipo fue la erupción de 1815 del Monte Tambora. Esta erupción, la más grande jamás registrada en la historia de la humanidad, envolvió al planeta en un manto de aerosoles que bloquearon una parte de los rayos solares, desencadenando el “año sin verano”. Las cosechas fracasaron en todo el mundo. Fue una catástrofe mundial.

¿Y qué si sucedió de nuevo?

Michael Cassidy de la Universidad de Birmingham y Lara Mani de la Universidad de Cambridge advierten en su comentario de Nature que el riesgo de una gran erupción volcánica dentro de décadas es significativo.

Una probabilidad de 1 en 6 es una tirada de dados. Si sacas el lado malo, te quemas. El mundo es muy diferente en comparación con 1815: en muchos sentidos, debido a que estamos tan interconectados e interdependientes, la erupción nos golpearía mucho peor y el daño sería absolutamente devastador.

Probablemente sea seguro decir con la forma en que está el mundo ahora, un mal año en el que las cosechas fallan en todo el mundo desencadenaría no solo hambruna, sino también disturbios y guerras. Así que probablemente sería prudente prepararnos. Pero, ¿cómo podemos prepararnos?

Investigación, investigación, investigación

Al igual que con las pandemias, la preparación comienza con los estudios. El mundo tiene alrededor de 1.300 volcanes activos (volcanes que han entrado en erupción en los últimos 10.000 años), pero es muy probable que haya otros volcanes cuyas erupciones recientes aún no se hayan detectado. Tener una comprensión sólida de qué volcanes están activos y dónde es un primer paso útil.

Esto es particularmente importante porque es muy probable que muchos volcanes grandes sean desconocidos para nosotros. De las 97 erupciones volcánicas de gran magnitud detectadas hasta ahora, solo unas pocas pueden atribuirse a volcanes específicos; el sitio de muchos otros es un misterio. De hecho, los investigadores creen que el 80% de las erupciones de VEI 6 antes del año 1 d.C. no se conocen.

De ahí en adelante, probablemente nos iríamos a monitorear los volcanes. Afortunadamente, muchos avances recientes están permitiendo un mejor monitoreo. Los geólogos generalmente buscan pequeños terremotos que a menudo preceden a las erupciones, la liberación de gas y la deformación del suelo, todo lo cual podría indicar posibles erupciones próximas. Sin embargo, no estamos haciendo un trabajo lo suficientemente bueno, ni siquiera con los volcanes que conocemos: solo el 27 % de las erupciones desde 1950 han sido monitoreadas con al menos un instrumento, vamos. De aquí en adelante, probablemente sería prudente monitorear nuestros volcanes. Afortunadamente, muchos avances recientes están permitiendo un mejor monitoreo. Los geólogos generalmente buscan pequeños terremotos que a menudo preceden a las erupciones, la liberación de gas y la deformación del suelo, todo lo cual podría indicar posibles erupciones próximas. Sin embargo, no estamos haciendo un trabajo suficientemente bueno incluso con los volcanes que conocemos: solo el 27% de las erupciones desde 1950 han sido monitoreadas con al menos un instrumento, por no hablar de los volcanes que aún no conocemos. Los datos satelitales se están volviendo cada vez más útiles para el monitoreo de volcanes, pero la tecnología aún no está del todo allí y los satélites dedicados a volcanes aún están ausentes. volcanes solos que aún no conocemos. Los datos satelitales se están volviendo cada vez más útiles para el monitoreo de volcanes, pero la tecnología aún no está del todo allí, y todavía faltan satélites dedicados a volcanes.

“Donde el monitoreo local basado en tierra no es factible, particularmente en áreas remotas, la observación aérea y satelital se vuelve esencial. Además de monitorear los cambios térmicos, de gas y de deformación, los satélites podrían proporcionar tasas de erupciones masivas en tiempo real, alturas de penachos e imágenes para el alivio de desastres. Pero los satélites actuales carecen de la resolución necesaria en el tiempo y el espacio”, escriben los investigadores.

“Durante más de dos décadas, los vulcanólogos han pedido que se lance un satélite dedicado a la observación de volcanes. Se ha logrado mucho progreso al compartir satélites, sin embargo, se podría lograr un cambio radical en la vigilancia de volcanes con un satélite dedicado que observe en el infrarrojo o drones de gran altitud que actúen como pseudosatélites durante meses”, agregan.

Otra preparación importante sería una mayor investigación de los registros históricos y geológicos, observando las áreas donde los riesgos de una erupción son más altos (a menudo en áreas poco estudiadas, como el sudeste de Asia), y analizando los riesgos potenciales y las estrategias de adaptación y mitigación. A partir de ahí, aumentar la preparación en términos de respuesta humanitaria y lanzar programas de educación serían iniciativas que valdrían la pena.

La ingeniería de volcanes no está sobre la mesa en este momento. Si un gran volcán entrara en erupción, tendríamos que adaptarnos y reaccionar, pero tenemos los medios para hacerlo mejor de lo que somos ahora.

A diferencia de las pandemias, no podemos invertir en la prevención de erupciones volcánicas. Pero podemos prestar más atención y estar preparados para reaccionar en consecuencia.

“¿Aprenderá la humanidad del casi accidente de la vulcanología en Tonga, o será una erupción de gran magnitud el próximo evento que altere el planeta y tome al mundo desprevenido después de la pandemia? Las discusiones deben comenzar ahora”, concluyen los investigadores.