Titán: la NASA planea una misión de retorno de muestra

Un equipo de la NASA está trabajando en el desarrollo de una posible misión de retorno de muestras a Titán, la gran luna de Saturno. Tal proyecto, como la futura misión marciana organizada conjuntamente por la NASA y la ESA, podría conducir al descubrimiento de formas de vida extraterrestres.

Una luna con alto potencial.

Titán es un objeto fascinante. La luna más grande de Saturno es de hecho el único cuerpo de nuestro sistema que tiene una atmósfera densa como la de nuestro planeta, compuesta principalmente de nitrógeno. También es el único que contiene líquidos en la superficie (lagos, ríos y mares de hidrocarburos enfriados a -180 ° C).

Además, los investigadores creen que Titán puede albergar un océano global de agua líquida ubicado debajo de su superficie helada. Por estas razones, la luna de Saturno se ha considerado durante mucho tiempo una especie de Tierra prebiótica. Así que, inevitablemente, los astrobiólogos están muy interesados ​​en él.

Los científicos creen que el océano de agua subterránea de Titán podría albergar una vida similar a la que se encuentra en las regiones más profundas de los océanos de la Tierra. A pesar de sus temperaturas superficiales de congelación y la presión atmosférica hasta un 50% más alta que en la Tierra, los lagos y mares de hidrocarburos también podrían albergar varias formas de vida diferentes de las que conocemos, según una química muy compleja.

Además, también hemos descubierto en la atmósfera de Titán una clase de compuestos químicos llamados tolinas. Sin embargo, estos compuestos podrían haber desempeñado un papel clave en el surgimiento de la vida en la Tierra joven hace miles de millones de años, creen los investigadores.

Un dron y un submarino.

Titán, por tanto, merece un estudio más a fondo. Y estudios más profundos requieren que vayamos allí. Con esto en mente, la NASA confirmó su misión Dragonfly hace dos años. La idea será enviar un pequeño dron capaz de identificar si la vida es capaz de desarrollarse en la superficie o en la atmósfera de esta luna. Su lanzamiento ahora está programado para 2027, con una llegada prevista para 2034.

Además, la agencia estadounidense está madurando actualmente la idea de enviar un submarino robótico para explorar uno de los mares más grandes de Titán (Kraken Mare). Si se aprueba, dicha misión podría lanzarse en la década de 2030 con una llegada prevista en la de 2040.

libélula titán
Ilustración de la misión Dragonfly. Crédito: APL / Michael Carroll

Una misión de retorno de muestra

Dicho esto, un equipo de la NASA ve aún más lejos. Si alguna vez queremos confirmar la existencia de formas de vida extraterrestres en Titán, aún sería ideal traer muestras de la Luna a la Tierra. Ya se está preparando una misión similar con Marte. Estas muestras luego podrían analizarse con instrumentación de laboratorio de última generación.

En este sentido, un equipo de ingenieros del Glenn Research Center en Cleveland recibió recientemente un sobre de $ 125 000 de la NASA Innovative Advanced Concepts (NIAC) para examinar la viabilidad de dicho proyecto.

La buena noticia es que aterrizar en Titán sería mucho más fácil que aterrizar en Marte. De hecho, la atmósfera de la luna de Saturno es seis veces más gruesa que la de la Tierra, lo suficiente como para proporcionar suficiente material para permitir un tacto suave. ” Esperamos que aterrizar en Titán sea relativamente fácil “, confirma Steven Oleson, quien dirige el diseño de naves espaciales para la NASA.

muestras de titán
Crédito: NASA

Dejando a un lado el aterrizaje, el mayor desafío de esta eventual misión sería el regreso, que requeriría combustible para cohetes, es decir, metano líquido y oxígeno.

Para el primero, el equipo planea depender directamente de los lagos de hidrocarburos presentes en la superficie. “La producción de combustible para cohetes en Titán no requeriría un tratamiento químico, solo necesitas una manguera y una bomba”, de hecho plantea el investigador.“El metano ya está en estado líquido, por lo que está listo para funcionar”.

Los investigadores ahora deben encontrar una manera de producir oxígeno líquido de manera eficiente en el sitio, para permitir que el combustible se queme. Una opción sería derretir las “rocas” de hielo de agua de Titán con una fuente de calor nuclear y luego dividir el agua por electrólisis.

Como puede ver, esta es solo una idea en papel por el momento, que implica muchos desafíos que superar. Pero la idea suena realmente interesante. Para ver si alguna vez se materializará.


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