Todas las bases de la vida finalmente fueron encontradas en meteoritos

Cómo se originó la vida en la Tierra es uno de los misterios más perdurables de la ciencia. Sin embargo, cada vez hay más evidencia que sugiere que los componentes básicos pueden habernos sido entregados desde el espacio. Un nuevo estudio hace que este escenario sea aún más probable. De hecho, los investigadores han identificado en meteoritos las dos últimas nucleobases de ADN que faltaban hasta ahora.

El origen de la vida

Las recientes misiones de retorno de muestras de los asteroides Ryugu (tipo C) y Bennu (tipo B) lideradas por JAXA (agencia japonesa) y la NASA nos proporcionarán información importante sobre la evolución de moléculas orgánicas extraterrestres y pistas potenciales sobre los orígenes de la vida en Tierra a través de análisis químicos de materiales prístinos que no han sido comprometidos por la contaminación terrestre.

La justificación científica para elegir asteroides de tipo C y B para las misiones de retorno de muestras es que estos asteroides ricos en carbono son cuerpos padres plausibles de condritas carbonáceas en el que varias secuencias de moléculas orgánicas primordiales de interés astroquímico, incluyendo aminoácidos y azúcaresfueron detectados.

Desde nucleobases, uno de los componentes estructurales de los ácidos nucleicos, también se han identificado en las condritas carbonáceas. El ADN y el ARN están formados por cinco de estas nucleobases: adenina, citosina, guanina, timina y uracilo. La adenina, la guanina y el uracilo se han descubierto previamente en fragmentos de meteoritos. Un equipo anuncia que ahora tiene identificó a los otros dos (citosina y timina) por primera vez.

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Un bombardeo masivo de meteoritos pudo proporcionar moléculas esenciales para la vida en la Tierra. Créditos: Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

Todos los ingredientes básicos vinieron del espacio exterior.

Según el equipo de investigación, el hecho de que estas dos nucleobases hayan escapado a la detección hasta ahora podría explicarse por una estructura más frágil que los otros. Normalmente, los científicos que desean examinar los compuestos en una muestra de meteorito colocan los granos en ácido fórmico caliente. Luego analizan las moléculas en la solución resultante. Sin embargo, este proceso puede destruir algunos compuestos.

Para este nuevo trabajo, los investigadores optaron por una infusión fría. Combinado con instrumentos analíticos de última generación. más sensible que antes, esto proceso más suave finalmente permitió la detección de frágiles citosina y timina.

Aunque todos los ingredientes necesarios para producir ADN y ARN pueden haber estado presentes en antiguos asteroides y cometas, los autores señalan que es poco probable que se hayan formado polímeros más complejos directamente en el espacio. Por el contrario, el estudio nuevamente respalda la idea de que un conjunto diverso de materia orgánica meorítica exógena, incluidas las nucleobases, puede haber sido entregado a la Tierra primitiva. Este proceso pudo haber tenido lugar durante el último período de intenso bombardeo, hay alrededor de 4-3.8 mil millones de años.

Por lo tanto, más que nunca, se considera que la afluencia de estos materiales orgánicos extraterrestres jugó un papel importante en la evolución química de la etapa primordial de la Tierra.

Los detalles del estudio se publican en Nature Communications.