Todo lo que necesita saber sobre el rover lunar “VIPER” de la NASA

El rover de exploración polar de investigación de volátiles, o más simplemente VIPER, aterrizará en el polo sur lunar en 2023. Su principal objetivo será cartografiar y analizar las concentraciones de hielo de agua casi en tiempo real. La distribución y disponibilidad de agua podrían ayudar a sustentar futuros asentamientos humanos en el espacio.

El agua será un recurso esencial para la exploración humana del espacio. Y por una buena razón, se puede beber y utilizar para cultivar plantas. También podría proteger a los humanos de la radiación y utilizarse para producir oxígeno respirable o combustible para cohetes. Es bastante simple: si logramos encontrar una forma de transformar y usar el agua en el lugar, entonces serán posibles los viajes humanos en el espacio durante largos períodos.

Como parte del programa Artemis, que tiene como objetivo devolver a los humanos al suelo lunar de forma permanente, la NASA y sus socios deben, por tanto,evaluar aguas arriba la cantidad de este recurso en la región. Con esto en mente, la agencia ordenó un nuevo rover llamado VIPER (para Volatiles Investigating Polar Exploration Rover).

Cazador de hielo del Polo Sur

Hace unos días, la agencia estadounidense puso la mira en el cráter Nobile (93 kilómetros cuadrados) como terreno de exploración para su nuevo buggy, desarrollado por la empresa Astrobotic.

Obviamente, este entorno no se eligió al azar. Gracias al trabajo de teledetección, sabemos que el Polo Sur lunar, y este cráter en particular, potencialmente contiene grandes cantidades de agua. Pero dónde está exactamente esta agua y cómo llegó allí todavía es un misterio.

Para operar, el robot utilizará un taladro de un metro de largo guiado por un espectrómetro de neutrones diseñado para detectar áreas más húmedas debajo de la superficie. También se utilizarán dos espectrómetros integrados para analizar las muestras recogidas. Tenga en cuenta que es poco probable que VIPER encuentre hielo de agua con grandes trozos o hojas como los que se encuentran en la Tierra. Los científicos imaginan fragmentos bastante pequeños mezclados con polvo de luna.

Si el agua está literalmente congelada en el exterior de estas partículas de polvo lunar, entonces será fácilmente accesible.“Dice Tracy Gregg de la Universidad de Buffalo College en Smithoninan. ” Lo palas y lo colocas en un calentador para derretirlo antes de recuperarlo.“.

Si, por el contrario, resulta que esta agua está “ligada” a los materiales lunares, entonces el proceso de extracción será más complicado. ” En realidad, deberías estar haciendo química. Esto no significa que será imposible acceder al agua, simplemente será más costoso y tardará más en obtenerlo.“, Continúa el especialista.

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El nuevo vehículo lunar se está probando en el Laboratorio de Operaciones Lunares de la NASA. Crédito: NASA

Tres mil millones de años sin sol

El rover concentrará sus operaciones en áreas constantemente privadas de luz solar (de lo contrario, el agua se evaporaría inmediatamente). Recuerda que el eje de la Luna tiene solo una ligera inclinación con respecto al de la Tierra, lo que significa que nuestra estrella no se eleva tan alto en el horizonte. Como resultado, varias cuencas de impacto ofrecen áreas permanentemente sombreadas.

En estos entornos oscuros que nunca han visto la luz del día durante más de tres mil millones de años, las temperaturas pueden bajar a -204 ° C. Además, los componentes VIPER deben estar diseñados y suficientemente probados para resistir. El rover también necesitará usar calentadores solares para mantenerse lo suficientemente caliente durante estas operaciones.

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Una visualización de datos que muestra el área montañosa al oeste del cráter Nobile. Crédito: NASA

Manténgase abrigado tanto como sea posible

Dado que no se puede utilizar ningún satélite para retransmitir las comunicaciones del rover a la Tierra, el rover también necesitará un enlace de radio directo a la Tierra. Por lo tanto, para hacer esto, los ingenieros deberán evitar las principales características del paisaje, como montañas altas o bordes de cráteres empinados que normalmente bloquearían cualquier señal.

Durante las noches lunares (aproximadamente dos semanas al mes), VIPER también tendrá que esperar en un “refugio” mientras espera que se reanuden las comunicaciones. Estos “espacios de estacionamiento” deben ser lugares particularmente seguros y soleados para que el rover pueda obtener suficiente energía. De hecho, no podrá sobrevivir más de cincuenta horas de oscuridad continua. Además, la misión es planeado durante la temporada de verano en el Polo Sur, para maximizar los períodos de luz solar.

Este trabajo debe durar al menos cien días terrestres. VIPER y su módulo de aterrizaje volarán a la luna a bordo de un cohete SpaceX Falcon Heavy. Se espera que el costo total de esta misión sea de alrededor de $ 660 millones.


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