Un asombroso pequeño dinosaurio con espinas descubierto en América del Sur

Un pequeño dinosaurio espinoso descubierto recientemente en América del Sur podría representar toda una línea de dinosaurios acorazados antes desconocidos. El animal, que no pesaba más que un gato doméstico, habría evolucionado durante el Cretácico.

Thyreophora es un clado de dinosaurios ornitisquios caracterizado por el desarrollo de una armadura ósea en su espalda. Aunque la mayoría de estos animales están agrupados dentro de Eurypoda (piense en anquilosis y estegosaurio), los tireóforos basales exhiben ubicaciones filogenéticas no resueltas.

Se cree que la evolución temprana de estos dinosaurios ocurrió principalmente en los continentes del norte. La mayor parte de la evidencia de su existencia proviene de rocas del período Jurásico (201 millones de años a 163 millones de años) que se encuentran en América del Norte y Europa. Sin embargo, la diversificación en estegosaurios y anquilosaurios está oscurecida por un registro fósil irregular que comprende solo un puñado de huesos fragmentarios. Y la mayoría tienen afinidades filogenéticas inciertas.

Una nueva especie de dinosaurio descubierta en la provincia de Río Negro, en el norte de la Patagonia, invita a repensar toda esta historia.

Un linaje sudamericano de dinosaurios acorazados

La especie recién descubierta, denominada Jakapil kaniukura, se asemeja a un pariente primitivo de los dinosaurios acorazados como Ankylosaurus o Stegosaurus. Solo que evolucionó en el Cretácico hace Hace entre 97 y 94 millones de años. Por lo tanto, los paleontólogos informan en la revista Nature Reports que esto significa que una línea completa de dinosaurios acorazados que no se habían detectado hasta ahora probablemente evolucionó en el hemisferio sur.

Paleontólogos de la Fundación de Historia Natural Félix de Azara en Argentina solo han descubierto un esqueleto parcial, pero ya podemos sacar algunas conclusiones. J. kaniukura pesaba tanto como un gato doméstico y medía aproximadamente 1,5 m de largo. Se caracterizaba por una hilera de espinas protectoras que se extendían desde el cuello hasta la punta de la cola. El animal se movía sobre dos patas y con su pico consumía principalmente plantas leñosas duras. Sus dientes en forma de hoja eran comparables a los del famoso Stegosaurus.

dinosaurio jakapil kaniukura
Jakapil Kanikukura, una nueva especie de dinosaurio acorazado descubierta en Argentina. Créditos: Riguetti, FJ, Apesteguía, S. & Pereda-Suberbiola, X., Scientific Reports, 2022

De todos modos, el descubrimiento de J. kaniukuramuestra que los primeros tireóforos tenían una distribución geográfica mucho más amplia de lo que se pensaba anteriormente“, señalan los investigadores.

También es sorprendente que este antiguo linaje de tireóforos sobreviviera hasta el Cretácico superior en América del Sur. Más al norte, estos tipos más antiguos de tireóforos de hecho habrían desaparecido en el Jurásico medio.