Un cohete se estrelló contra la Luna. Aquí está la prueba.

La sonda Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) identificó recientemente las cicatrices dejadas por un cohete propulsor que chocó con la superficie lunar en marzo pasado. No se ha confirmado el origen del cohete, pero podría provenir de China.

El 4 de marzo de 2022 a las 13:25 (hora de Francia), la etapa de un cohete golpeó la cara oculta de la Luna. Esta es la primera vez que una pieza de basura espacial golpea accidentalmente y sin querer la superficie lunar. Originalmente, este cuerpo de cohete se consideraba la etapa superior del cohete Falcon 9 de SpaceX. Desde entonces, algunos han relacionado el objeto con un cohete chino. Larga Marcha 3C lanzado en 2014.

De todos modos, sabíamos que la etapa de este cohete se estrellaría cerca del cráter Hertzsprung, pero la ubicación exacta del impacto aún no se ha determinado. Ahora está hecho. Hace unos días, la sonda estadounidense LRO pudo tomar imágenes del lugar del accidente en la región de Mare Orientale el 15 de mayo.

Un cohete, dos cráteres

Los investigadores también se sorprendieron al encontrar no uno, sino dos cráteres de impacto en el sitio. Según las medidas tomadas por la sonda, estos dos nuevos cráteres miden dieciocho metros de diámetro (cráter derecho) y dieciséis metros de diámetro (cráter oeste).

Hasta ahora, los impactos de cohetes, como los que dejan los propulsores Apollo S-IVB, por ejemplo, sólo habían dejado cráteres únicos. Esto se debe a que la mayor parte de la masa de un cohete se concentra en el motor en un extremo, mientras que el resto del cohete solo tiene tanques de combustible vacíos.

La razón exacta por la que ocurrió este doble cráter aún es incierta. Es posible que el cuerpo del cohete soportara masas significativas en cada extremo. Aunque el cohete Gran Marcha 3C de China es el candidato más probable, la información sobre su configuración exacta sigue siendo muy confusa.

cohete de cráteres lunares
Fotografías antes/después del lugar del impacto. La primera foto fue tomada el 28 de febrero de 2022, la segunda fue tomada el 25 de junio. Créditos: NASA/GSFC/Universidad Estatal de Arizona

Tenga en cuenta que el hecho de que el equipo de LRO haya podido encontrar el sitio solo unos meses después del impacto es una hazaña impresionante. El astrónomo Bill Gray, quien fue el primero en descubrir el objeto y predijo su desaparición lunar en enero, y varios astrónomos del Laboratorio de Propulsión a Chorro ayudaron a reducir el área de búsqueda a unas pocas decenas de kilómetros. A modo de comparación, el sitio de impacto del Apolo 16 S-IVB requirió más de seis años de investigación.